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Le Potager du Polytunnel Novembre/décembre – 2020

Contenu du mois de novembre : Les tunnels sont ma prescription pour le blues de l’hiver ! …. Réflexions sur l’objectif et le « style » du polytunnel ….My polytunnel years….Getting started with a polytunnel : choosing….erecting….deciding on layout….improving soil…other Nov. jobs.

Mid-November salads in the polytunnel - 38 different varieties you could be eating now (1)
Salades de mi-novembre dans le tunnel – 38 variétés différentes que vous pourriez manger maintenant

Les tunnels polaires sont mon remède contre le blues de l’hiver !

Le seul endroit qui est sec et où je ne suis pas en train de marcher dans des inondations profondes à la cheville en ce moment est le polytunnel – Dieu merci ! On dirait encore le début de l’automne là-dedans ! Je suis si reconnaissante de les avoir, ils semblent pouvoir faire face à tout ce que le temps nous réserve. Si j’essayais de faire pousser de la nourriture dehors par ce temps, je pense presque que j’abandonnerais – la pluie constante est tellement déprimante. Je déteste penser à ce que toute la pluie fait aux sols non protégés dans tout le pays, et à la quantité de pollution qui emporte non seulement les sols agricoles dégradés autour d’ici, mais aussi de nombreux sols de jardin – où les gens n’ont pas de cultures ou de couverture imperméable sur leur terrain. Les stations d’épuration locales ne peuvent pas faire face à la quantité de polluants qui sont rejetés dans les réservoirs et les rivières par les sols agricoles nus et dégradés, qui ne contiennent plus assez de carbone pour empêcher l’eau de s’écouler directement à travers eux. Les sols organiques bien gérés doivent contenir suffisamment de carbone et d’humus pour absorber une grande partie de l’eau comme une éponge, ce qui empêche en grande partie l’écoulement non seulement de l’eau, mais aussi du sol – que je traversais récemment lors de mon voyage mensuel dans la ville locale pour faire quelques courses. Le sol a besoin d’être protégé, non seulement pour être suffisamment résistant pour retenir les nutriments dont il a besoin pour faire pousser nos aliments, mais aussi pour stocker le carbone et atténuer le changement climatique. Cette protection ne se limite pas à une sorte de couverture, elle implique également la protection intégrale d’une quantité suffisante de carbone pour le protéger contre les conditions climatiques extrêmes, qu’il s’agisse d’inondations en hiver ou de sécheresses en été. C’est une chose dont nous devrons tous être bien plus conscients à l’avenir.

Je suis très reconnaissante de pouvoir sortir dans le tunnel même par le plus mauvais temps et de pouvoir choisir parmi une grande sélection de feuilles de salade comme les laitues, les moutardes, les épinards, les choux, les chicorées, le cresson, les endives et les bettes, etc. Cela signifie que je ne m’ennuie jamais avec mon repas de midi tous les jours – car, combiné à une sélection de vinaigrettes et de garnitures à base de différents fruits et noix, je ne mange presque jamais deux fois le même repas. En même temps, cela signifie que nous recevons un large éventail de nutriments sains qui sont aussi super-frais que la nature le souhaitait. Je ne dépendrai pas de produits de supermarché importés et pauvres en nutriments pour mon alimentation hivernale – et Dieu sait si, après Bexit le 31, il y aura des produits frais importés dans les magasins ! La nourriture locale, vivante, aussi fraîche que possible, est bien meilleure pour nous – et c’est exactement ce que les médecins devraient prescrire – pas des pilules !

Healthy looking 'Jack Ice' lettuce seedlings to be planted in the next few days Des semis de laitue « Jack Ice » seront plantés dans les prochains jours

Si vous allez dans un supermarché à cette époque de l’année, vous aurez de la chance de trouver autre chose que des sacs de feuilles d’épinards à l’aspect fatigué, ou peut-être occasionnellement un mélange de roquette et de cresson – généralement vieux de plusieurs jours et en bonne voie de semi-pérennité ! Les marchés fermiers sont également remplis de produits importés. C’est pourquoi je suis toujours étonné que tant de gens n’utilisent pas leurs polytunnels en hiver. Je suis encore un peu en retard dans mes plantations cette année et j’ai encore beaucoup de plants de salade à planter. Malgré le temps décourageant à l’extérieur et le fait que la lumière décroissante signifie qu’ils vont pousser plus lentement pendant les prochaines semaines, je sais que dans peu de temps après le début de l’année, quand la lumière recommencera à augmenter, ces semis vont pousser étonnamment vite. Alors la laitue et les autres légumes verts que je plante maintenant nous fourniront beaucoup de salades et de légumes verts pour les poules jusqu’à la fin avril prochain, si on en prend bien soin.

En plus de notre nourriture – les fleurs dans les polytunnels fournissent une nourriture vitale aux bourdons non hibernants et la plupart des jours, les tunnels sont également remplis de rouges-gorges, de troglodytes et de moineaux des haies qui chassent les insectes. Alors que les scientifiques soulignent l’importance d’un apport suffisant en vitamine D, que nous pouvons obtenir grâce à une dose quotidienne de lumière, il est agréable de pouvoir être dehors, dans un espace protégé, à l’abri du vent et de la pluie, et d’observer la nature. Je mets un point d’honneur à m’éloigner de l’ordinateur et à passer au moins une demi-heure dans les tunnels en hiver, quel que soit le temps. Il semble toujours y avoir quelques tâches à faire pour se réchauffer et j’apprécie tellement ces précieux moments ici dans mon « Narnia » – c’est presque comme de la méditation. Mes rouges-gorges me tiennent aussi compagnie – je ne suis jamais sans eux maintenant que j’en ai deux qui suivent chacun de mes mouvements quand je suis dehors. Ils sont toujours de bonne compagnie ! Même si je suis juste assis sur ma chaise, je pense à toute la vie qui se déroule sous terre et j’apprécie aussi l’espace protégé. Dans un monde de plus en plus chaotique et en colère, plus que jamais, cet endroit paisible est l’endroit où je veux être. Quels que soient les problèmes qui se posent dans le monde – être ici au milieu de la nature, cultiver des aliments biologiques en abondance pour nous, et fournir de la nourriture et un habitat à toute la faune que nous avons maintenant ici dans nos cinq acres, j’ai la satisfaction de savoir que je fais ma propre petite différence positive en « étant le changement que je veux voir ». C’est un sentiment agréable.

Quelques réflexions sur la finalité et le style du Polytunnel

Mon style de polytunnel est ce que j’appelle le « Polytunnel Potager », c’est-à-dire comment produire des aliments plus délicieux que vous ne l’auriez jamais cru possible dans un espace plus beau que vous ne pouvez l’imaginer. Une sorte de « Grow your own Paradise » personnel ! Certains peuvent penser que le « style » et les « polytunnels » n’ont pas leur place dans la même phrase ! Je dois dire que je suis tout à fait d’accord avec cela lorsque je vois des exemples de tunnels polytunnels d’hiver à l’allure triste et négligée ! Contrairement aux belles serres victoriennes, les tunnels multiples sont plus pratiques que les structures décoratives, même s’ils sont abondamment remplis de cultures. Mais comme je l’ai si souvent dit – si vous utilisez bien un tunnel polyvalent toute l’année – vous voulez que ce soit un endroit aussi agréable que possible pour passer ce qui peut être une grande partie de votre temps. Je sais par expérience que lorsque vos yeux sont remplis de l’abondance glorieuse à l’intérieur d’un tunnel planté à ma manière, c’est le bonheur et la beauté naturels de toutes les plantes qui exigent votre attention, et non la structure moins que belle qui les protège des éléments. Les aspects plus utilitaires du polytunnel ont tendance à passer au second plan.

Mon tunnel principal est en fait un potager ou un jardin potager ornemental en miniature – mais malheureusement, il ne semble jamais parfaitement organisé comme le serait un jardin d’exposition – avec des rangées de légumes bien organisées, toutes identiques et avec de la terre nue entre les rangées. Chaque centimètre est rempli d’un maximum d’aliments colorés et nutritifs tout au long de l’année, ce qui peut souvent paraître un peu confus aux yeux de certaines personnes, car il y a tellement de légumes, de fruits et d’herbes différents entassés dans tous les espaces possibles ! De plus, partout où il y a le moindre espace, on plante des fleurs – dont beaucoup sont comestibles – qui égayent les salades d’hiver et nourrissent également les abeilles qui ne butinent pas ou d’autres insectes vitaux qui s’aventurent dehors les jours de douceur.

Croyez-le ou non – il y a de bonnes raisons à ce manque de « propreté » apparemment et trompeusement incontrôlé ! L’une d’entre elles est que, bien qu’il s’agisse essentiellement d’un environnement intérieur artificiel, il s’agit toujours d’un « vrai » jardin, qui produit de la vraie nourriture, pour une vraie famille tout au long de l’année ! Au fur et à mesure des récoltes, il y a toujours quelque chose d’autre dans les coulisses, dans des modules ou des pots, qui attend de prendre sa place. L’autre raison de ce qui peut sembler être un « fouillis » est que la nature ne fait pas pousser des choses dans des rangées parfaitement ordonnées d’une seule sorte de plantes – elle aime mélanger un peu les choses. J’aime copier le plus possible la façon dont la nature fait pousser les choses, car j’ai constaté qu’elle m’a toujours donné les meilleurs résultats, sans parasites ni maladies et avec un sol qui s’améliore chaque année. Une autre raison est que les différentes plantes ont des structures de racines différentes et les communautés microbiennes qui leur sont associées, qui utilisent toutes le sol différemment. Le regretté Lawrence Hills (qui a lancé le HDRA, rebaptisé aujourd’hui Garden Organic, et que j’ai eu la chance de rencontrer et dont j’ai ensuite fait le portrait) a dit un jour que « le sol est comme l’intestin de la plante » et la science le prouve chaque jour. J’ai toujours pensé que c’était vrai, même avant que la science ne commence à prouver que cette théorie était correcte. La science des sols la plus récente commence maintenant à montrer que la culture de plantes en communautés diverses et variées, plutôt qu’en rangées d’une seule espèce avec un sol nu entre les deux, est bien meilleure pour le sol et produit des plantes beaucoup plus saines. Pour moi, cependant, ce n’est sûrement que du bon sens ! J’ai toujours été d’avis que, comme dans toute autre communauté de la nature – même notre instinct – la santé et la force résident dans la diversité écologique !

Uncovering celery and watercress in the morning. Some sorrel and vegetable mallow there tooUncovering celery and watercress in the morning. Some sorrel and vegetable mallow there tooThe one thing I am fairly strict about though is rotations – as despite what I’ve heard some gardeners say recently – my 40 plus years of organic gardening experience have taught me that rotations are a vital tool in helping to keep down possible soil-borne pests and diseases. They also stop the build up, or conversely, gradual depletion of particular nutrients.  In practice – a four-course rotation isn’t that complicated – it just means that everything moves around the tunnel so that nothing is grown in the same bed more than once in four years. So if I have certain crops which I find work well together – like celery and watercress – which both like a rich, moist soil. Then those crops move around together every year. It can be harder to ensure this happens in a polytunnel though – and this is why it’s vital to do a detailed cropping plan every year. It’s all too easy to forget where you grew something three years ago, when one’s growing so many things!  If the weather turns exceptionally cold, it’s worth covering the slightly more tender crops like celery and watercress at night, and then uncovering them in the mornings. That way they will keep producing delicious crops all winter long and into spring, just harvesting the celery one or two stems at a time, whenever needed.

This year, just like last year, has been a strange autumn weather-wise alternating from boiling hot to freezing and back again for months!  Perhaps this is what we may expect in the future from climate change? Not all lovely and warm all the time which is what some people perhaps hoped – but more erratic, with wild swings and even hurricanes!  Like all of you I haven’t found it easy to cope with growing all our own veg, especially in a vulnerable polytunnel. I’ve also been coping with my dodgy ankle which couldn’t be fixed yet due to Covid and other commitments – so some things were planted a bit later than usual and some still remain to be planted. But these days experience has taught me not to panic – because I know that things will catch up as long as they’re well fed and watered, if they are still in pots, and I’m happy that we’ll still have plenty of our most important winter tunnel crops again. 

There are few things more rewarding than growing food in a polytunnel at any time of year, but right now it’s even more satisfying to see it bursting with good things to eat all winter.  Knowing that there will always be something to eat, come what may, is such a good feeling.  It is doubtless something our ancestors felt too – when they knew they had their winter larders well stocked. Unlike us however – they weren’t lucky enough to have polytunnels!  In summer it’s relatively easy – stick pretty much anything into the ground and it will grow – almost in spite of you!  At this time of year though – things can be a bit trickier so need a little more care. But any care is more than handsomely repaid by being able to extend the growing season so much at both ends – and by defying the weather outside. I would say polytunnels give you at least another month of growing time at either end of the growing season! And if you get it right – you can pick a huge range of wonderfully healthy fresh salads and many other vegetables such as chards, spinach, more tender kales and calabrese all winter long.  At most times of year there’s very little choice in shops compared to what you could grow at home or perhaps find in a farmer’s market. In winter the choice is even more restricted – with almost never any salads other than sad-looking bagged baby spinach, which is already several days old! 

Even the organic produce sold in farmers markets can never be as fresh and vitally alive as something you picked just a few minutes ago in your own garden!  In a polytunnel – even hardy vegetable plants grow far better and are so much more productive and juicily tender than they are outside. More than just the occasional higher temperature – as I said previously – it’s actually the shelter from the howling cold winds and often torrential rain that autumn and winter can bring that plants really appreciate. After walking through a miserably cold and wet garden on a grey winter’s day – it gives my spirits such a lift to open the tunnel doors and survey all of the deliciousness and beauty growing away quietly inside. To me it’s like opening a box full of horticultural delights – with a wide choice of different salads and other vegetables and fruit to harvest every day. 

The great Victorian designer William Morris once famously said « Have nothing in your houses that you do not know to be useful, or believe to be beautiful ». Polytunnels are undoubtedly useful! Although admittedly – they’re not the most aesthetically pleasing of structures! I try to make my tunnels as beautiful as possible all year round. As an artist, the shapes and colours of plants are important to me – the bonus is that the more colourful they are means that they’re more delicious and nutritious too. So many food plants are decorative as well as good to eat, that it’s hard to choose what to grow. As an organic gardener, I want to attract as many beneficial insects and bees as I can to deal with any pests and to pollinate crops – so the flowers serve that purpose too. Tucking treasures into every corner – mixing flowers and vegetables together and never wasting an inch or leaving soil bare, is in fact exactly what Nature does too. All plants are much happier growing together in a varied community, this is how they evolved to grow, happily co-existing in a symbiotic, mutually beneficial relationship. Planting this way is better for soil too, as it encourages a broad natural diversity of microbial life – soil bacteria, fungi and beneficial insects. These are a vital part of the healthy and balanced soil ecology you need to make things work in an organic garden and to give you the most nutrients in your crops. It helps you to achieve an whole ecosystem that’s as natural as possible – in an unnatural space – and it works pretty well, given that our intervention by growing crops together from all parts of the world is a bit unnatural in the first place!.

My polytunnel years – early days

Before anyone says « Well it’s alright for you – you can afford a big tunnel – I can’t! » – which someone said to me once – I want to tell you something.  I originally started off in a very small garden in the mid 1970’s, and after a couple of years as a beginner gardener, just learning to grow my own food, I put up a tiny, cheap 6 x 8 ft polythene greenhouse as they were called then. I think ‘Garden Relax’  was the make, if I remember correctly. It was such bliss – I could actually walk into it!!  But before I even had one of those I had already made myself a tall polythene cold frame from skip-reclaimed 2 x 1 inch rough timber & polythene, which was about 8 x 6 x 4ft high. This was placed against a south-facing wall, the side against the wall being open and uncovered, so that when pulled away slightly and raised on bricks – it had good ventilation but also provided a lot of warmth and good shelter. I grew my best aubergines ever in that frame against a south-facing wall! So please – no ‘I can’ts!’ from anyone – it’s not a phrase I’ve ever allowed myself to use!  My motto is – ‘if I can’t do it that way – then maybe there’s an alternative’!  When we moved to where we live now and I began growing organic veg commercially in the early 1980’s, I bought my first 13ft x 65ft polytunnel.  It was relatively cheap as it had a very light frame. Something I would regret years later when it disappeared over the horizon in Hurricane Charlie!  As I went along – I made sure that every single one of my tunnels paid for itself as my gardening life progressed and expanded. 
          

Eventually, I ended up with three 13 x 65 ft tunnels and a much stronger, much higher one which was 18 x 55 ft – and by that time I was growing commercially in a serious way on about a 1/4 acre, supplying the Dublin Food Coop, establishing Dublin’s first organic box scheme and also growing for supermarkets. The bigger polytunnel was a real luxury with far better air circulation and far more head space which allowed me to grow taller crops like French beans and tomatoes – and even grapevines! Each tunnel was only purchased when I had made enough money from my growing activities to fund the next one – both by selling my organic produce commercially and of course saving a lot on the household budget by feeding the family. It was hard work but very worthwhile. Of course growing so many crops and having a lot of livestock back then – sheep, hens for laying, chickens for meat, ducks etc. naturally also meant no holidays! So that saved money and helped a bit too. 

Anyway, sitting on a beach doing nothing in summer sun was never my thing! A couple of days snatched down in Cork, at the ever-wonderful Ballymaloe,  was all we could manage for our annual holidays when the children were small. The wonderful classic French cooking of Ballymaloe founder Myrtle Allen was such a treat for me. Local, fresh and much of it organic – it was pure ‘foodie heaven’. I’d grown up eating the very best of food as we had a large kitchen garden and orchards and my parents were great food lovers who enjoyed eating out from time to time at well-known restaurants. Good plain cooking is how I would describe my own efforts!  I had naturally always been interested in the health benefits of food though as I had a severely allergic child who could only safely eat organic food – and as a child I was eating wholefoods like muesli long before anyone else had ever heard of it!  Ballymaloe is actually the only hotel I have ever seen that has properly made Bircher muesli on the breakfast menu. In addition – I save money by not updating to the latest expensive technology every five minutes, have the cheapest and most ancient mobile phone ever, my TV has a 12 inch screen and still plays VHS videos!  I use everything until it wears out, almost never buy new clothes or make up and rarely need to go shopping at all!  Boring? No, not at all – we eat the best food in the world here & enjoy nature!

But back to the point! Ten years ago – I had already been retired from commercial growing for some time due to back problems, and also because I wanted to concentrate more on my sculpture. After 20 years, my old tunnels had been re-covered several times, were now in tatters and the lighter-framed cheaper ones weren’t worth covering again. They were also increasingly shaded by the shelter belt I was forced to plant in the late ’80s to protect the garden from the neighbouring farmer’s spray drift! Having learned quite a lot about growing in polytunnels over the intervening years, I decided to put up two new ones, with much stronger frames, in a better location than the others – in order to be able to continue growing all our own food for as long as I can. I also wanted raised beds in them which I already had outside, because I’ve had progressive degenerative back problems since a horse-riding accident which necessitated spinal surgery many years ago. Having the raised beds means that no matter how bad I’m feeling, I can still garden – because it’s such a positive thing to do. I can also sit out in the tunnel for a little while every day in winter – getting my much needed daily dose of light and looking at a very satisfying range of crops!

Back to the future – and a salutary soil lesson. There IS life after starting on a building site!

Almost 7 years on. A bit of a difference! I have a humus-rich soil full of active, healthy worms!
There is hope after builders! This is the 'soil' I started off with 7 years ago in my new tunnels!!
12 ans plus tard. Un peu de différence ! J’ai maintenant un sol riche en humus, plein de vers actifs, sains et heureux !
Il y a de l’espoir après les constructeurs ! Ce morceau de terre est le « sol » avec lequel j’ai commencé il y a 12 ans dans mes nouveaux tunnels !

L’été est normalement le meilleur moment pour construire un tunnel, car le polyéthylène est plus souple lorsqu’il fait chaud et peut être mieux tendu à travers le cadre. Malheureusement pour nous – nous avons choisi un mauvais moment pour les installer – mais il y a 14 ans, le tigre celtique était encore en train de rugir ! Les fournisseurs de polytunnels étaient alors très occupés. Ils ont insisté pour venir les installer par le plus mauvais temps possible – pendant les jours de juillet les plus humides jamais enregistrés ! En quatre heures, il est tombé quelque chose comme 15 cm de pluie, les rivières ont débordé partout et les maisons de nombreuses personnes ont été inondées. Ils ont également insisté pour ré-épandre toute la belle terre végétale que j’avais soigneusement empilée sur un côté – disant qu’ils ne pourraient pas atteindre leur niveau de remplissage autrement – ce qui était franchement de la foutaise totale – mais ils ont menacé de rentrer chez eux si je ne leur permettais pas de le faire ! Bref, pour faire court, ils ont quand même réussi à monter les tunnels. Ma belle terre arable avait été mélangée à un horrible sous-sol et c’était comme de la colle collante ! J’ai tout laissé sécher, ce qui a littéralement pris des mois, alors que je n’ai fait pousser que quelques trucs dans des conteneurs à l’intérieur !

Le Nouvel An suivant, j’ai essayé de faire entrer une bêche dans le sol desséché et j’ai cassé la bêche ! Je me suis assis et j’ai pleuré ! Ce n’est pas quelque chose qu’on me donne normalement – mais je me suis vite disloqué l’épaule ! J’ai alors appelé un ami constructeur et lui ai demandé s’il pouvait m’aider. Il a apporté sa mini-pelle, pensant que toute la terre serait retournée en 10 minutes environ. La surface avait pris comme du béton ! Deux heures plus tard, la pelleteuse s’est retrouvée sur ses pattes arrière – il avait réussi à briser la surface mais elle était toujours en énormes mottes de béton, d’environ un pied de diamètre pour la plupart ! Encore des larmes ! J’ai appelé un autre ami pour lui demander s’il connaissait quelqu’un qui possédait une grosse motobineuse – ce qui n’est pas quelque chose que j’approuverais normalement en tant que jardinier qui ne fait pas de bêtises ou que je préfère appeler « bêtises minimales ». Mais face à ce qui était un chantier à l’abandon, je n’avais absolument pas le choix ! L’ami a gentiment emprunté un chantier commercial, est arrivé avec une remorque et a passé toute la journée à monter et descendre dans le tunnel jusqu’à ce que la plus grande partie soit aussi cassée qu’il pouvait l’obtenir – étant donné que la machine rebondissait sur les mottes de béton de façon très effrayante et menaçait de passer par le côté du tunnel !

Après cela, la terre était encore si mauvaise que j’ai dû ameublir le plateau dur en dessous avec une longue fourchette, creuser des poches là où je pouvais, les remplir de compost et y planter des choses comme si elles étaient en pot ! Mais c’est incroyable ce que les plantes peuvent faire ! C’était il y a presque 14 ans. Aujourd’hui, après beaucoup de compost, un paillage constant et de l’engrais vert – les vers et la nature ayant le temps de faire leur travail – le sol est complètement transformé et merveilleux. Il est plein de vie, rempli de vers et s’améliore chaque année. Les cultures en disent long sur la santé du sol. Ne désespérez donc pas si la même chose vous arrive. Un sol maltraité n’est jamais à l’abri d’une réhabilitation – il peut toujours être récupéré avec de l’espoir, de l’amour, du temps &amp ; compostez ! Je ne pourrai jamais exprimer assez ma gratitude à ces deux bons amis dont le travail acharné a permis au départ de réaliser cette magie ! Même si j’avais apporté de la terre végétale et que je l’avais simplement posée sur des plates-bandes surélevées, les cultures n’auraient jamais été aussi bonnes sans avoir d’abord bien desserré le plateau dur situé en dessous, afin que les fils fongiques vitaux qui fournissent les nutriments aux plantes puissent se répandre largement et que les plantes puissent pu puiser des minéraux précieux dans le profil du sol.

Quelques années plus tard – et le 28 octobre 2014 – j’ai accueilli la correspondante du Irish Times pour le jardinage, Fionnuala Fallon, et son mari photographe Richard Johnston, pour faire un article sur la culture des aliments d’hiver qui sera publié dans le magazine Irish Times le samedi 15 novembre 2014. Lien ici :

Fionnuala et Richard étaient déjà venus plusieurs fois ici pour rédiger divers articles au fil des ans – bien que, malheureusement, tous ne soient pas consultables dans les archives de l’Irish Times – et il est donc agréable de pouvoir établir un lien avec celui-ci. C’est toujours agréable d’échanger des histoires avec des jardiniers aussi bien informés et observateurs – mais aussi un peu effrayants – car vous savez qu’ils repéreront les morceaux qui ne sont pas nets ! Ils sont très gentils et les jardiniers eux-mêmes – bien sûr, ils font semblant de ne rien remarquer ! Tous les jardins ont des parties en désordre – et le mien ne fait pas exception à la règle ! Mais il produit aussi de la nourriture délicieuse, comme vous pouvez le voir sur la photo ci-dessous que j’ai prise ce jour-là. Comme la plupart des jardiniers, bien sûr, j’aurais aimé qu’ils soient là une semaine plus tard ! Les jardiniers ne sont jamais heureux ! Sur la photo ci-dessous, dans le panier, à partir de la gauche dans le sens des aiguilles d’une montre – Laitue Jack Ice, feuilles de chou frisé hybride, bette à carde, pak choi violet et vert, laitue à feuilles de chêne Navarra, radis oriental Pink Dragon, endive White Curled, courgette Atena, avec claytonia au centre. Sur la table – patate douce Evangeline, fraises Gento et Albion, groseilles du Cap et 3 variétés différentes de figues – l’air plutôt triste car c’était une journée fétide avec des pluies torrentielles et nous nous précipitons entre les tunnels ! – Bien sûr, j’en ai naturellement trouvé de bien meilleures après qu’elles aient disparu !

Beaucoup de gens pensent que c’est la chaleur supplémentaire dans les tunnels qui est importante et ils les gardent bien fermés. Mais ce n’est pas le cas. C’est en fait la protection contre le vent et les fortes pluies qui explique pourquoi les plantes poussent tellement mieux en hiver qu’à l’extérieur. Je ne garde jamais mes tunnels fermés. À moins qu’un coup de vent ne souffle ici, j’ouvre toujours les deux extrémités des tunnels tous les jours. La circulation de l’air est d’une importance vitale pour prévenir les maladies rapidement causées par l’atmosphère humide dans un tunnel polyvalent fermé – qui peut ressembler à un sauna même en hiver par temps clair !

A basket of early November tunnel produce
Un panier de produits du tunnel début novembre

Vous commencez avec un polytunnel ?

Si vous envisagez de vous procurer votre premier tunnel et que vous êtes également un jardinier débutant, je vous conseillerais de commencer par un petit projet peu coûteux, afin que vous puissiez apprendre à faire pousser des plantes à petite échelle et que vous puissiez également faire vos erreurs à petite échelle. La plupart des gens abandonnent parce qu’ils se rendent compte qu’ils ne peuvent tout simplement pas faire face, en particulier à la vitesse à laquelle les choses se passent dans un tunnel multiple. Dans un tunnel, tout pousse au moins deux fois plus vite – et cela vaut aussi pour les mauvaises herbes ! Ce qui est bien, c’est que vous n’avez pas besoin d’un énorme tunnel ou d’une serre pour faire pousser des choses – vous pouvez même faire pousser une quantité assez utile de salades dans quelques conteneurs dans un petit appentis ou un cadre froid, comme je l’ai fait, ou même un porche bien éclairé. Si vous êtes débutant en jardinage biologique, c’est souvent le moyen le plus facile d’apprendre à faire pousser des choses. Les petites erreurs sont moins coûteuses ! Une chose avec laquelle vous avez rarement des problèmes dans les conteneurs, ce sont les limaces – et cela rend les choses beaucoup plus faciles pour un début ! J’ai fait beaucoup d’expériences au fil des ans sur la culture en conteneur. Il y a de nombreuses années, avant que nous déménagions ici, j’ai fait pousser un potager entier dans une sélection folle, car nous devions être prêts à déménager à tout moment ! Peu importe ce qu’ils sont – tant qu’ils ont assez de place pour les racines et qu’ils ont des trous de drainage dans le fond, quelque chose sera plus qu’heureux d’y pousser !

Ce que j’appelle ma « loi des sacs à main » s’applique certainement aux polytunnels ! Cela signifie que, comme pour les sacs à main et les congélateurs, plus un tunnel est grand, plus on veut y mettre de choses ! Par expérience, peu importe leur taille, ils ne sont jamais assez grands pour tout ce que vous voulez faire pousser quand vous vous lancez vraiment ! Les tunnels les plus grands sont cependant plus hauts, ce qui vous donne plus d’espace pour les grandes cultures, une meilleure circulation de l’air et plus de place pour faire pousser des arbres fruitiers et des vignes. Je fais pousser des pêches à l’extrémité nord du mien, où elles ne font pas d’ombre, elles prennent très peu de place, et je reçois en moyenne plus de 200 grosses pêches de ces deux arbres chaque année. Celles-ci vous coûteraient probablement au minimum 1 euro chacune, si vous pouviez les acheter, et vous n’obtiendrez jamais rien qui ait le même goût qu’elles ! En revanche, vous auriez de la chance d’obtenir des pêches en dehors de l’Irlande, car notre climat est trop humide, ce qui provoque la maladie du « peach leaf curl », le principal problème des pêches. Nous avons également d’abondantes figues cultivées en conteneur de mai à octobre – à l’extérieur, vous aurez la chance d’avoir une récolte en septembre la plupart des années. Je fais pousser des raisins le long des deux tunnels, avec les longues branches ou tiges, comme on les appelle, formées à une hauteur d’environ 1 mètre, pour qu’elles ne fassent pas d’ombre. Maintenant, j’obtiens des récoltes tellement énormes de raisins verts sans pépins que je fais mes propres raisins secs dans mon déshydrateur. Leur goût intense est indescriptible !

Il y a quelques années, j’ai découvert que si l’on dépense en moyenne 25 euros par semaine pour des légumes biologiques que l’on peut cultiver soi-même, même un tunnel de taille moyenne est vite rentabilisé. Cela signifie que si un tunnel de taille moyenne n’est pas rentabilisé en deux ans environ en termes de production et de consommation d’énergie, ce qui permet d’économiser de l’argent sur le budget alimentaire, il n’est pas utilisé correctement ! Bien qu’au départ, cela semble être un sacré investissement – croyez-moi, c’est un investissement que vous ne regretterez jamais. Bien qu’un bon investissement qui dure ne soit pas bon marché, vous pouvez toujours détourner quelques euros d’autres choses comme le sous-sol de la salle de sport (pas nécessaire car vous ferez beaucoup d’exercice physique !), peut-être même passer les vacances pendant un an ou deux (pas nécessaire – combien d’autres endroits pouvez-vous penser où vous pouvez vous asseoir au soleil toute l’année dans cette partie du monde, prendre votre dose quotidienne de soleil et de vitamine D ?), ou même renoncer au thérapeute si vous en utilisez un (pas nécessaire – car les dernières recherches prouvent que passer du temps à l’extérieur à faire quelque chose de satisfaisant est extrêmement bénéfique pour notre santé mentale).

Depuis de nombreuses années, je suis fermement convaincu qu’un petit tunnel polyvalent devrait être disponible gratuitement sur ordonnance pour tout le monde – mais je peux rêver, n’est-ce pas ? Les vastes améliorations apportées à l’alimentation et à la santé des gens en seraient très vite récompensées, car cela encouragerait certainement davantage de personnes à consommer leur quota quotidien de fruits et légumes. Il n’y a rien de mieux que de cueillir soi-même des produits biologiques super frais – le goût est totalement différent ! Cette année, le temps en automne a été étrange, passant du chaud bouillant au froid glacial et vice-versa au cours des deux derniers mois ! J’ai également été très occupé par un membre de ma famille qui a été malade à la suite d’un accident et qui a eu besoin de beaucoup de temps et de soins – certaines choses ont donc été plantées un peu plus tard que d’habitude et d’autres restent à planter – mais je suis néanmoins heureux que nous ayons à nouveau beaucoup de nos plus importantes cultures d’hiver sous tunnel – en particulier beaucoup de salades vertes de saison saines dont nous mangeons chaque jour des variations infinies à l’heure du déjeuner. C’est l’une des autres choses sur lesquelles je suis très strict car elles sont pleines de fibres et de phytonutriments antioxydants qui sont vitaux pour notre santé tout au long de l’année. Pour moi, l’aspect le plus fantastique des polytunnels est que je peux travailler quel que soit le temps – ils permettent donc de faire pousser des aliments beaucoup plus facilement pour s’intégrer dans un mode de vie souvent effréné !

Alors, vous ai-je déjà convaincu ? Si oui, voici quelques points à considérer si vous pensez qu’un polytunnel est une bonne idée. C’est exactement ce que l’expérience m’a appris, sans que cette liste soit exhaustive. Avant même de commencer à examiner les marques, les types, etc., et d’investir de l’argent durement gagné, vérifiez d’abord si vous avez besoin d’autorisations de planification locale, etc.

Choisir son tunnel

Juste quelques choses qui me viennent à l’esprit – et qui souvent ne sont pas mentionnées dans les livres. Achetez le plus grand tunnel que vous pouvez vous permettre – comme je l’ai déjà dit, il sera très vite amorti si vous l’utilisez bien. Recouvrez-le également du polyéthylène le plus lourd possible – il durera des années de plus. Les « bandes de préhension » le long de la base qui fixent le polyéthylène sont bien meilleures que de devoir creuser l’extérieur à chaque fois qu’il faut le recouvrir, c’est donc un bon investissement à long terme. Elles sont donc un bon investissement à long terme. Là encore, elles ne sont pas bon marché, mais elles sont tellement plus faciles et permettent de gagner du temps et de la main-d’œuvre. Par expérience, il est étonnant de constater à quel point il est difficile de trouver une aide utile pour creuser et recouvrir un tunnel du type « polyéthylène enterré » ! Si le travail n’est pas fait correctement et qu’il est laissé en vrac, le polyéthylène peut facilement se détacher et se mettre en lambeaux. Je pense qu’en termes de coûts, il s’agit souvent de ronds-points et de balançoires – et que le fait de sembler économiser de l’argent d’une manière peut souvent se révéler encore plus coûteux d’une autre manière – surtout lorsqu’un tunnel est rempli de précieuses cultures d’hiver !

Choisissez un site raisonnablement plat, en pente douce vers le sud si vous le pouvez. C’est idéal pour la circulation de l’air, car l’air chaud a tendance à monter et le givre peut glisser vers le bas de la pente lors des nuits très froides si la porte inférieure est ouverte. Vous avez besoin d’un abri raisonnable contre les vents dominants ou les vents forts de toutes les directions – mais pas trop accroché par les arbres non plus – ce qui pourrait arrêter la lumière, ou pire encore, des branches pourraient se casser et percer votre tunnel !

Une bonne ventilation est absolument essentielle. Il est donc vital d’avoir une porte à chaque extrémité, aussi petite que soit votre tunnel – idéalement une porte coulissante car la ventilation peut être variée beaucoup plus facilement en fonction des conditions météorologiques. Elles sont cependant coûteuses – souvent aussi chères qu’un tout petit tunnel – mais elles valent chaque centime sur mon site très venteux ! Les portes à ouverture par charnière sont très bien, mais doivent être fixées en grand ouvert tout le temps. Comme nous vivons sur une colline très ventée et que le vent souffle souvent de différentes directions le même jour, ce n’est pas toujours idéal. Nous pouvons avoir des vents latéraux violents qui peuvent menacer la structure du polytunnel – ce qui signifie que les portes doivent parfois être complètement fermées – ce qui n’est pas idéal pour la ventilation. Les portes à enroulement sont un cauchemar ! C’est ainsi que j’ai perdu mon tout premier tunnel lors de l’ouragan Charley ! Elles peuvent se prendre dans le vent, se replier à l’intérieur et monter par le toit – c’est ce qui est arrivé au mien. Le tunnel est alors totalement gonner et très souvent le cadre aussi !

La mise en place d’un nouveau polytunnel

Je vous conseille toujours de faire construire le tunnel par les fournisseurs eux-mêmes et de garantir leur travail malgré ma mauvaise expérience ! Il est souvent plus facile d’obtenir un bon prix des fabricants pour qu’ils le montent pendant l’hiver, lorsque les affaires sont généralement plus calmes pour eux. Ne vous attendez pas à obtenir une bonne affaire en mars ou en avril, lorsque tout le monde se met soudain à vouloir faire pousser les vôtres et à en avoir envie ! Cela peut coûter un peu plus cher, mais cela en vaut la peine, car votre tunnel durera des années de plus avant d’avoir besoin d’être recouvert, s’il est bien monté au départ. C’est une fausse économie que d’essayer de le faire soi-même si on ne l’a jamais fait auparavant. Cela semble simple – mais ce n’est pas le cas ! Il y a des années, j’ai perdu un petit tunnel qui avait été mal installé par une personne recommandée par le fournisseur – il s’est avéré qu’il ne l’avait jamais fait auparavant, bien qu’il ait dit qu’il l’avait fait ! J’ai perdu non seulement la couverture en polyéthylène, mais aussi tout le tunnel ! Le cadre s’est tellement tordu et déformé qu’il n’a pas pu être recouvert à nouveau, ce qui était un gaspillage d’argent inutile. Soyez donc avertis ! Les grands tunnels ont également des cadres beaucoup plus solides et, s’ils sont recouverts d’un bon polyéthylène épais et correctement montés par le fournisseur, ils dureront de nombreuses années avant d’avoir besoin d’être recouverts à nouveau.

Prochaine étape – décider de la mise en page

Il peut être difficile de décider comment organiser votre tunnel si vous n’en avez jamais eu auparavant. Voici donc quelques suggestions qui pourraient vous être utiles. Une fois que vous avez monté votre tunnel, il est bon de faire tourner le sol pour l’ouvrir s’il s’est compacté pendant le processus de montage, comme c’est arrivé au mien, comme je l’ai décrit plus haut. Empruntez ou louez un rotavateur car vous n’aurez à le faire qu’une seule fois – après cela, les vers feront tout le travail pour vous ! Vous ne voudrez pas trop perturber la surface du sol en creusant une fois qu’il aura commencé à y établir une vie abondante – car il y a des champignons qui vivent dans le sol et aident les racines à se nourrir davantage et ils n’apprécient pas trop la perturbation ! Je vous conseille de faire des plates-formes surélevées permanentes, quatre ou plus, afin de pouvoir organiser facilement le tunnel en une simple rotation à quatre voies. Cela permet de maintenir le sol en bonne santé, car vous ne ferez alors pousser une famille de plantes comme les tomates, les brassicacées ou les oignons dans le même sol qu’une fois tous les quatre ans ou plus, ce qui évitera l’accumulation de parasites et de maladies. Ensuite, enlevez la terre là où vous voulez aller, en la jetant sur les plates-bandes. Hey presto – des plates-bandes surélevées instantanément ! Les lits d’un mètre de large sont faciles à travailler depuis les chemins de chaque côté et, comme ils sont surélevés, le travail est d’autant plus facile que vous ne marchez plus jamais sur le sol. C’est le bonheur si vous souffrez de problèmes de dos ! Vous pouvez placer des planches le long des côtés pour bien border les planches et garder le sol à l’intérieur, et alors les choses commenceront vraiment à avoir l’air organisées.

Améliorer le sol de votre tunnel

La prochaine étape consiste à vérifier le pH pour connaître la quantité de chaux présente dans le sol. Ne vous embêtez pas à faire des tests pour déceler les lacunes de ceci, de cela ou de l’autre – ce n’est pas nécessaire. Vous pouvez faire plus de mal que de bien en ajoutant des suppléments inutiles. Il suffit de faire une analyse du sol pour connaître le pH (acidité/alcalinité) et ensuite la nature fera progressivement le reste elle-même. Vous pouvez tester le pH très simplement avec un kit bon marché que vous pouvez vous procurer dans n’importe quelle jardinerie. En général, une fourchette de 5,5 à 7,5 est idéale, la plupart des légumes et des fruits s’en contentent, mais n’oubliez pas qu’il est toujours beaucoup plus facile d’augmenter le pH que de le baisser. Ensuite, si nécessaire, appliquez quelque chose de doux comme des algues calcifiées ou du calcaire dolomitique moulu, plutôt que de la chaux de jardin ordinaire. Les algues calcifiées augmentent doucement le pH, ce qui rend le sol moins acide. Elles fournissent également des minéraux et des oligo-éléments, et vous pouvez les utiliser à tout moment de l’année car elles ne brûlent pas les racines. N’ajoutez jamais de chaux de jardin ordinaire comme une évidence chaque année, car vous risqueriez d’augmenter beaucoup trop le pH et d' »enfermer » des éléments nutritifs importants dans le sol, les rendant ainsi inaccessibles aux plantes.

Si vous jardinez de manière biologique en utilisant une grande variété de déchets végétaux compostés, d’engrais verts et de paillis, vous offrirez aux plantes un buffet varié. Cela augmentera progressivement la fertilité du sol et créera la vie microscopique dont les plantes ont besoin pour rester en bonne santé. Dans le monde des plantes, il n’y a pas de taille unique. Chaque plante a ses propres besoins spécifiques et ne peut prendre exactement ce dont elle a besoin que si elle dispose des bons ingrédients et du bon pH du sol. Elles savent bien mieux que les humains ce dont elles ont besoin ! Les gens peuvent faire bien plus de mal que de bien en ajoutant des compléments et des oligo-éléments spécifiques, comme le bore par exemple, qui, selon certains « experts », pourraient « faire l’affaire » ! Leur ajout peut gravement déséquilibrer le sol pendant de nombreuses années ou même être toxique pour la vie du sol et des plantes. Si le sol est trop acide ou trop alcalin, ou s’il est dépourvu de micro-organismes vitaux, ces éléments ne sont souvent pas facilement accessibles aux plantes. Il suffit d’obtenir un pH correct, d’ajouter des composts, etc., et de faire confiance à la nature – elle fera le reste ! La plupart des gens pensent que les seules choses qui vivent dans le sol sont les vers, mais il y a tout un monde d’autres travailleurs microscopiques dans le sol qui attendent simplement les bonnes conditions et le bon type de nourriture pour les encourager à faire le travail à votre place. Ces microorganismes vitaux transforment les déchets végétaux et le fumier animal en humus et autres aliments que les plantes peuvent utiliser. Ils sont comme les probiotiques du sol. Les plantes ont besoin de tous ces bons microbes pour avoir un système immunitaire sain, tout autant que les humains. Les engrais artificiels et les pesticides comme les désherbants endommagent cette vie du sol. Si vous les utilisez dans le sol ou dans des semences et du terreau, vous vous retrouverez avec un sol mort et des plantes en mauvaise santé qui sont beaucoup plus sensibles aux parasites et aux maladies.

Ne soyez pas tenté d’empiler des tonnes de fumier sur le sol de votre tunnel, ce que certains peuvent vous conseiller également. Plus, ce n’est pas forcément mieux ! C’est une énorme erreur que font de nombreux nouveaux cultivateurs. Ajouter trop de fumier riche en azote déséquilibrera les nutriments du sol et favorisera une croissance molle et malsaine. Cela encouragera également les mouches du fumier, les mouches de rivage, les pucerons, etc. Prendre le temps de construire progressivement un écosystème sain dans votre nouveau tunnel, avec tout en équilibre, sera payant à l’avenir. Si vous avez le temps et que vous pouvez vous procurer du fumier organique très bien putréfié ou du compost contenant beaucoup de vers, vous pouvez en répandre 2 à 3 po à la surface et l’enfouir ou le laisser à la surface et le recouvrir de quelque chose pour empêcher qu’il ne se dessèche, les vers l’incorporeront progressivement et feront une grande partie du travail à votre place. Il suffit de le recouvrir d’un produit qui bloque la lumière et empêche la croissance des mauvaises herbes, puis de le laisser tranquille pendant quelques semaines.

Lorsque vous le découvrez à nouveau pour planter des choses – il sera complètement transformé. Les vers auront opéré leur magie ! Il vous suffira alors de gratter légèrement la surface – ou, si elle est mal compactée, de la bifurquer légèrement – et elle sera prête à être plantée. Les limaces peuvent souvent constituer un gros problème dans un nouveau tunnel, l’autre avantage de cette approche est que vous pouvez la découvrir de temps en temps et couper les limaces que vous trouverez à la surface avec une longue paire de ciseaux bien aiguisés. Si vous êtes trop sensible pour cela, prenez quelques canards et ils s’en débarrasseront rapidement ! Au bout d’un moment, les limaces ne seront plus très gênantes si vous les traitez régulièrement. Si vous voulez cultiver des plantes en attendant, mettez quelques conteneurs sur le dessus du couvercle sans lumière et faites-y pousser des plantes. Vous pourrez peut-être encore trouver quelques plants de laitue, d’herbes, de brassicacées, etc. dans les jardineries – et même s’il est trop tard pour les planter à l’extérieur, ils peuvent encore produire une récolte à l’intérieur. Même s’il ne s’agit que de feuilles, elles sont toujours comestibles ! Vous pouvez aussi essayer de semer certaines des graines que je vous suggère dans ma liste de « ce qu’il faut semer » pour ce mois-ci.

Toujours pas de temps pour se détendre – voici quelques suggestions pour d’autres emplois en novembre !

Comme je l’ai mentionné le mois dernier – à cette époque de l’année, l’arrosage est une chose à laquelle je fais toujours très attention. Si je dois en faire, j’arrose toujours le sol entre les plantes – jamais directement sur ou autour du cou des plantes. Si vous avez bien trempé la terre avant de planter votre légume d’hiver dans le tunnel plus tôt à l’automne, il ne devrait pas être nécessaire de l’arroser trop souvent maintenant. Si vous pensez avoir besoin d’arroser, il est toujours bon de gratter sous la terre avec votre doigt à environ 3 cm de profondeur pour voir si elle est sèche au niveau des racines. Si la terre semble sèche, arrosez, mais ne saturez pas les racines des plantes maintenant, car les laitues, en particulier, peuvent s’effondrer très rapidement avec les nuits froides et les jours plus courts. J’essaie d’arroser tôt le matin par une journée ensoleillée si possible, lorsque la couche supérieure du sol aura la possibilité de se dessécher un peu pour qu’il y ait le moins d’humidité possible dans l’atmosphère pendant la nuit. La laitue d’hiver est l’une des plantes les plus vulnérables – elle peut s’enfoncer très rapidement avec le botrytis (moisissure grise) si elle est trop humide autour des plantes.

Une autre salade d’hiver qui se développe bien maintenant mais qui ne craint pas l’humidité du sol est le cresson de fontaine, que j’ai déjà cueilli plusieurs fois bien qu’il n’ait été planté que depuis un peu plus d’un mois. Il pousse très vite dans un tunnel et a besoin que les pousses soient cueillies régulièrement, car cela le maintient productif et l’empêche de fleurir. Il doit également être maintenu constamment humide pour produire ses feuilles poivrées et luxuriantes tout l’hiver. Elle apprécie un peu de toison drapée sur elle pendant les nuits les plus froides, étant légèrement plus tendre que le cresson de terre. Il vaut cependant la peine d’être conservé, car je pense que son goût est bien meilleur que celui du cresson de terre, qui a un goût plus « rocket ». Le cresson de fontaine continuera à bien se cultiver pendant des mois tant que vous continuerez à l’arroser et il est plus riche en phytonutriments sains que tout autre légume vert. Il y a aussi beaucoup d’autres salades qui arrivent maintenant : la mâche, la claytonie, de nombreuses feuilles et laitues orientales, la chicorée en pain de sucre, les endives, les feuilles de betterave, les bettes à carde argentées et rubis, des herbes comme le persil plat géant et le chou frisé « Ragged Jack » semé à plusieurs reprises pour les jeunes feuilles, qui finira par pousser au printemps pour atteindre sa taille maximale.

Beet leaves McGregor's favourite, frizzy endive & lettuce Jack Ice - 8th Nov

La betterave laisse la favorite de McGregor, l’endive frisée & l’amande ; la laitue Jack Ice

Watercress - Aqua, sown early Sept, harvesting since late Oct. - 8th Nov

Cresson – est semé début septembre, ou cultivé à partir de boutures

Le temps doux de l’automne peut favoriser la prolifération du mouron des oiseaux et d’autres mauvaises herbes – et c’est un endroit humide idéal pour cacher ces vilaines petites limaces grises – celles qui s’introduisent directement dans les coeurs de laitue et les détruisent ! Le mouron des oiseaux a également tendance à s’accrocher aux gouttelettes d’humidité, ce qui rend l’atmosphère autour des plants de salade beaucoup plus humide et peut provoquer des maladies. C’est pourquoi il est vital de se tenir au dessus des mauvaises herbes dès maintenant. Continuez à biner ou à désherber à la main entre les plantes jusqu’à ce que les feuilles remplissent leur espace et bloquent la lumière entre les plantes. Un mois plus tard, la croissance ralentira encore plus, de sorte que les mauvaises herbes ne seront plus un problème à ce moment-là.

Comme je l’ai déjà dit, j’aime pouvoir choisir une salade mixte pour le déjeuner tous les jours, même par temps très froid. Je cultive surtout des salades à feuilles mobiles et de nombreux autres types de feuilles à cueillir individuellement, de sorte qu’il y a toujours quelque chose à cueillir chaque jour. Pour l’instant, les capucines sont toujours très lumineuses et joyeuses, dégageant un parfum agréable lorsque vous entrez dans le tunnel par temps ensoleillé. On ne remarque pas tellement l’odeur en été, quand tant d’autres choses fleurissent. Les abeilles non hibernantes leur sont également très reconnaissantes et les feuilles et les fleurs apportent une contribution bienvenue aux salades, car le gel semble rarement les affecter dans le tunnel. Il est cependant utile d’être organisé et de garder les toisons toujours prêtes à couvrir les choses, juste au cas où le temps deviendrait vraiment froid. Si vous avez des pommes de terre de Noël qui poussent en pots, il faut les recouvrir d’une double couche de toison la nuit, même si l’on prévoit un léger gel, car elles sont particulièrement vulnérables.

Le matin est le moment idéal pour attraper ces vilaines petites limaces grises dans le tunnel. Elles posent un problème particulier dans les nouveaux tunnels, mais au bout d’un certain temps, elles deviennent moins gênantes si vous désherbez et ne laissez pas tout s’emballer pendant l’hiver comme le font tant de gens ! Mettez quelques morceaux d’ardoise ou de grosses pierres le long des lits à intervalles réguliers et elles se cacheront en dessous – vous n’aurez plus qu’à les ramasser. Si vous avez le temps de faire une incursion de cinq minutes en ciseaux, les jours gris brumeux, ils resteront même à la surface pendant une heure environ après l’aube. C’est donc un bon moment pour les attraper. Mieux encore, vous n’avez pas besoin de vous lever si tôt à cette époque de l’année ! J’essaie de les surveiller car ils peuvent faire beaucoup de dégâts, en particulier sur les légumes à cœur comme le chou chinois, le Pak Choi ou la chicorée Sugar Loaf s’ils pénètrent directement dans le cœur. Mes grenouilles ont disparu dans leurs quartiers d’hiver – je n’en ai pas vu depuis une semaine environ. Tout d’un coup, je ne vois plus que quelques minuscules limaces, encouragées par l’air humide et l’absence de prédateurs. Je pense qu’il est temps d’enlever aussi les fines moustiquaires des portes, pour laisser entrer les petits oiseaux comme les troglodytes, les rouges-gorges et les pigeons. Ils adorent chercher les insectes et les petits coléoptères dans le tunnel pendant l’hiver – c’est une source de nourriture précieuse pour eux. Je laisserai cependant les grands filets à pois et à haricots carrés pour empêcher les pigeons et les faisans d’entrer – et j’espère que la récolte de merles de cette année n’essaiera pas d’entrer et de manger tous mes vers ! Ils apprennent rapidement à voler à travers les trous lorsqu’ils peuvent voir des fraises à l’intérieur – mais ceux-ci sont presque terminés maintenant. Les fraises « Albion » en grands pots sont encore en train de mûrir leurs tout derniers fruits et elles semblent moins vulnérables au froid que les autres variétés – elles ont encore un goût très sucré.

N’arrosez plus rien que si c’est absolument nécessaire et si le sol semble très sec. Creusez un peu avec votre doigt dans le sol si vous n’êtes pas sûr. Arrosez ensuite bien, de préférence le matin pour laisser la surface du sol s’assécher un peu pendant la journée. Un arrosage excessif, avec de la condensation et de l’air humide qui traîne dans le tunnel, peut provoquer des maladies. Pour la même raison, aérez autant que possible, sauf s’il y a vraiment trop de vent. Fermez les portes bien avant le coucher du soleil, soit vers 15 heures à cette époque de l’année, afin de conserver un peu de chaleur. Un bon entretien est également essentiel – la propreté est payante. Enlevez immédiatement les feuilles moisies, jaunies ou d’apparence douteuse – les maladies peuvent se propager comme un feu de forêt lorsque les plantes poussent beaucoup plus lentement dans l’air humide de l’hiver. Mettez les feuilles malades et autres déchets sur le tas de compost ou dans votre bac à vers.

Bien qu’il y ait un peu moins à faire dans le jardin, c’est le moment de faire le tri dans votre stock de plateaux et de pots de semences. Un bon conseil pour économiser de l’argent : cultiver votre jardinier local et lui proposer d’échanger des légumes l’année prochaine pour qu’il vous donne tous ses vieux pots. Ils passent à travers les masses et souvent ne font que les jeter. Recyclez-les ! J’ai un ami concepteur de jardins et nous échangeons des pots depuis des années. Ils durent presque éternellement si vous faites attention et c’est un excellent moyen d’économiser de l’argent – même une demi-douzaine de pots peuvent coûter une fortune dans les jardineries et les magasins de bricolage ! Surtout ceux qui ont la taille d’un grand arbre ! Si vous n’en avez pas besoin d’autant, partagez-les avec les membres de votre club de jardinage local ou de votre groupe de bricolage. Frottez à l’eau chaude tous les pots et plateaux dont vous aurez besoin pour les semis au printemps, et triez-les en piles de chaque taille. Cela vous fera gagner beaucoup de temps plus tard au printemps, lorsque les choses reprendront vraiment.

Plantez maintenant quelques fleurs d’hiver pour les abeilles. Outre le fait de semer quelques annuelles rustiques à floraison précoce pour faire venir des pollinisateurs et des insectes utiles, vous pouvez également faire venir quelques plantes vivaces herbacées à floraison précoce en pot, comme les hellébores ou les primulas. Elles fleuriront des semaines plus tôt dans le tunnel. Je cultive la giroflée vivace Bowles Mauve dans mes tunnels depuis des années, car c’est la « fleur » la plus fiable de tout l’hiver. J’ai été ravi de voir qu’une récente étude confirme que les abeilles adorent mon choix ! Elle fleurit même la plus grande partie de l’hiver à l’extérieur, ici aussi. Il y a souvent des abeilles par temps doux en hiver, et elles sont si reconnaissantes pour toute fleur produisant du nectar et du pollen quand il n’y a rien d’autre pour elles. Si vous semez quelques fèves dans le tunnel (qui est le seul endroit sensé pendant nos hivers habituellement assimilés à la mousson), le fait d’y avoir d’autres fleurs au début du printemps attirera les abeilles pour aider à la pollinisation des fèves. Je suis en train de semer des fèves à fleurs cramoisies, provenant de la bibliothèque de graines du patrimoine de l’HDRA – dont je conserve les graines depuis environ 38 ans. Elle se comporte bien dans le tunnel pendant l’hiver et est tellement plus délicieuse que l’Aquadulce Claudia – la variété habituellement recommandée pour les semis d’hiver. À mon avis, on est tellement insipide qu’elle n’est bonne qu’à nourrir le bétail !

It's so worth having a polytunnel just to be able to grow winter flowers for creatures like this beautiful bee!

Cela vaut tellement la peine d’avoir un tunnel polyvalent juste pour pouvoir faire pousser des fleurs d’hiver pour des créatures comme cette belle abeille ! Le matin suivant Halloween, la semaine dernière, je suis sorti pour ouvrir les tunnels et j’ai trouvé un bourdon qui n’avait pas pu retrouver son chemin après la fermeture des tunnels en fin d’après-midi. Je suis toujours très heureux de savoir que, comme j’ai planté toutes les fleurs, même si cela arrive, elles ne mourront pas de faim et qu’il y a toujours de la nourriture en abondance dans le tunnel pour les aider à se lever et à s’éloigner et à retourner à leur nid le matin ! J’essaie de fournir tout ce que je peux à ces créatures incroyables – parce que chacune d’entre elles est si précieuse ……. et qu’elles font tant pour nous en échange de l’accueil que nous leur réservons !

J’aime partager avec vous mes idées originales et mon expérience de la culture et de la cuisson de mes propres aliments biologiques. C’est très satisfaisant et aussi très gratifiant que d’autres personnes trouvent « l’inspiration » dans mon travail. Si vous l’utilisez ou le répétez de quelque façon que ce soit, j’apprécierais beaucoup que vous mentionniez qu’il vient de moi. Merci d’avoir lu mon blog.

Cet article a été rédigé par et traduit par serre2jardin.com. Les produits sont sélectionnés de manière indépendante. Serre2jardin.com perçoit une rémunération lorsqu’un de nos lecteurs procède à l’achat en ligne d’un produit mis en avant.