Menu Fermer

Le Potager du Polytunnel en janvier

Principaux contenus de janvier : Il n’a JAMAIS été aussi important de cultiver des aliments biologiques, ou de soutenir une agriculture biologique respectueuse de la planète … L’air pur, l’eau et les sols vivants sont précieux…. Il y a toujours beaucoup d’aliments sains dans un polytunnel bien planté…. Bien cultiver quelque chose, c’est faire preuve de soin et d’attention aux détails….. L’une des plaintes les plus fréquentes que j’entends est « mes enfants ne mangent pas de légumes » ! …..Il est temps de planter des pommes de terre « extra précoces » en pots à la mi-janvier…..Utilisez-les ou perdez-les ! Utiliser chaque centimètre de terre, c’est ce que fait la nature !… Penser en termes de rotation…. Il n’y a plus de sol vide et non couvert, ni à l’extérieur ni dans le tunnel…. Faites travailler vos vers pour vous !

The selection of winter salads available on New Year's Day is a cheerful sight
The selection of winter salads available on New Year’s Day is a cheerful sight

It’s NEVER been more important to grow some organic food, or to support planet-friendly organic farming!

First I want to wish you all a very happy new growing year, I know that many readers have found my blog through social media, which is a great way to spread positive information on organic gardening and farming which I believe, and many experts say, is the only way forward for a healthy population and a healthy planet. Social media is a good way to share information on healthy eating – a topic which I have researched massively over 40 years, since my first child was born with life-threatening allergies.  Many people find healthy eating a very complicated subject –  and I agree it can be very confusing if you’re trying to tackle it for the first time – with so much conflicting information everywhere about what we should be eating.  So much of the information is often provided by biased food industry interests who may be funding or influencing scientific studies which promote their particular product – such as low-fat ultra-processed foods, containing harmful additives, which are now increasingly being shown to be damaging to our health.  But I’ve always believed that in essence – it’s actually very simple – if we didn’t evolve to eat it – then we shouldn’t be doing so! That’s the basic premise on which I fed my family, gradually learning about good nutrition and how to grow healthy, synthetic chemical-free, organic food along the way. As you can see clearly from my blog – I don’t promote any products, and my only vested interest is in promoting Nature – because that is the way to promote a healthy future for our children, and for everything else living on this planet!

Social media has many positive aspects but also has its downsides. Recently I’ve been subjected to a lot of Twitter attacks for my steadfast belief that organic gardening and farming are the only truly sustainable ways to grow food.  This is because organic farming doesn’t use any fossil fuel-derived fertilisers and pesticides – which don’t just harm our health, but also destroy soil and biodiversity, and accelerate climate change by harming the soil microbes which help to draw down carbon from the atmosphere, and fix it in the soil, thereby mitigating climate change.  Organic is the way Nature has grown food since the beginning of time – and Nature’s stakeholders are all the species of life on the planet.  The global agrichemical giants are in the business of making money for their greedy shareholders – and they can’t make any money out of promoting Nature!  It’s no wonder their attacks can be so personalised and vicious.  I’m well-used to such attacks, so they don’t upset me – given that I’ve been promoting organic farming for so long, been involved in developing organic standards and setting up both organic certification organisations here.  

During over 40 years of promoting organic farming as the only sustainable and planet-friendly way to grow, experience has taught me that the more the vested interests of the global agriculture and food giants feel threatened, the more they step up their attacks.  There is an ongoing disinformation campaigns about organic food and farming, and lobbying of global governments by the hugely powerful global agri-chemical giants who want to control our entire food system, even the seeds from which we grow our food.  These companies are not philanthropists – even though some purport to be so!  Their aim is not to feed the world – which they declare is their objective –  it’s money and power that drives them.  For over a century the agri-chemical giants have been making billions from progressively destroying Nature – but the tide of opinion is beginning to turn against them in favour of supporting Nature – and even the might of such global giants cannot turn back that tide!

No matter what happens – we can all take power over our food into our own hands, feel more empowered and make the world a bit better by either growing our own food from organic seeds, or supporting those farmers and growers who are growing food in a way that supports, rather than harms Nature and our health.  That is one of the most positive things we can all do – especially when so many of us are feeling disempowered by more COVID lockdowns.  Empowering people to grow their own health and to support Nature is exactly why I started this blog 10 years ago…….

December 2020 marked the 10th anniversary of my blog!

The last ten years have absolutely flown! I want to thank those of you who have been with me from the beginning and also to welcome new readers.  I hope you will all find some useful information here to help you to grow some healthy food for yourself and for Nature. Some of you may have noticed that I write this blog in a different way to most bloggers. I write four blog posts for each month, for each section of the garden, repeating some of my advice from year to year, updating it as and when necessary, adding new material from both my own experiments and also from any useful science, but not constantly writing completely new articles, so that you have to search through years of archive stuff to find the information you need for that month.  I like to write my blog in this different way to the way most people do – because years ago I found that as a beginner gardener – it was the most useful way for me to access relevant and useful information for any particular month.  I used to collect the weekly or monthly ‘to-do’ pages from Amateur Gardening and Popular Gardening – which were the most popular weekly gardening mags then, although they weren’t organic. In fact I used to be horrified at some of the chemicals that they suggested we should se, many of which have been banned now!  The other reason I write my blog like this is that there’s no point in re-writing the same advice over and over again just in a different way – because the basic tenets of truly sustainable, chemical-free organic gardening, organic growing on a larger scale, or even organic farming, have never really changed in all of the thousands of years that man has been growing food! 

Whatever the weather – there’s always lots of healthy food in a well-planted polytunnel – especially winter salads!   

It’s so good to be looking forward to another spring – now only just a couple of months away. The more the days lengthen – the more quickly things will start to grow now – especially the salads. My New Year salads pictured above with just one example of each ingredient which I can pick right now – shows just how much you can grow even in winter in a polytunnel.  Despite the really cold weather over the last few weeks – we’re able to pick plenty of salad veg from the polytunnel every day – and oddly enough I seem to crave healthy salads even more in winter!  They do say we should listen to our gut feeling – and mine is telling me that I need salads, especially watercress, every day! We need all the protective antioxidant phytochemicals in raw salad leaves even more at this time of year – so I’ll be starting more early sowings of more salad leaves in the next week or so (see ‘What to Sow Now – Jan.) 

I look forward to picking a different salad for lunch every day no matter what the time of year. The content varies depending on what I happen feel like – I go out into the tunnel or garden and just sort of ‘dowse’ instinctively.  Watercress is always one of my favourites. It’s so versatile and hardy, grows like mad even in winter and takes only two minutes to pick a few of the abundant tender shoot tips for all manner of fast and delicious dishes. Picking the shoot tips along with the first 2 or 3 leaf joints and leaves is the secret of keeping it producing well for months. This prevents it from flowering and keeps it making succulent new side shoots, as long as you keep the soil it’s growing in fairly damp too. It gets a really good ‘haircut’ every so often all around the edges of the bed as it starts to grow out very enthusiastically into the paths. It makes a delicious soup if you have plenty – especially accompanied by some home-made crusty wholemeal spelt bread. (Soup recipe in that section of blog). It’s great tossed into just cooked pasta along with blue cheese or anything else you fancy, in my low-carb wraps (again in the recipe section) or just as it is in all sorts of salads. It also freezes very well – so you can have it for sauces and soups all year round. It’s so expensive to buy in shops if you can get it packaged alone – and even when you can find it – it’s often 3 days old and already going slimy! It’s as easy as falling off a log to grow from seed, or cuttings, and is happy all year round in a damp shady spot in the tunnel, or outside under cloches even in winter. That’s a spot where very few crops will grow well.

Il n’y a rien de tel que ces pousses vertes, juteuses et fraîches, du cresson et de toutes les autres salades, poussant d’urgence vers la lumière, pour raviver l’optimisme de cet éternel jardinier en cette période de l’année. Rien de tel non plus pour éloigner les rhumes d’hiver ! J’attends avec impatience un autre déjeuner de la salade biologique de fromage bleu de Cashel, de poire et de cresson que j’ai préparée pour l’un de nos programmes Tunnel to Table – je n’en ai jamais assez pour le moment et j’en mange presque tous les jours, car c’est si délicieux et nutritif ! Les feuilles poivrées et riches en nutriments du cresson de fontaine se combinent si bien avec n’importe quoi – et ma vinaigrette aux noix, à l’huile d’avocat, au vinaigre de cidre et au miel est le complément parfait que l’on peut en arroser ! Le cresson de fontaine est si facile, délicieux et plein de substances phytochimiques saines et anticancéreuses ! Le cresson de fontaine est une herbe vraiment vivace. En été, quand il fait trop chaud dans le tunnel, je retire quelques racines pour les faire pousser à l’extérieur dans un endroit humide et ombragé, puis en automne, je les coupe pour les replanter dans un nouvel endroit du tunnel. Mais n’oubliez pas, si vous le cultivez, que c’est un membre de la famille des brassicacées et qu’il doit aller dans cette partie de votre rotation, quel que soit l’endroit où vous le faites pousser. Le seul parasite qui l’attaque est le papillon blanc du chou – dont les œufs sont difficiles à repérer sur le cresson et que l’on ne remarque souvent qu’une fois que la plante entière a été défoliée et qu’il ne reste que les tiges ! Il faut donc le couvrir d’un fin filet en été pour éviter cela et lui donner un peu plus d’ombre, ce qu’il apprécie.

Bien cultiver quelque chose, c’est faire preuve de soin et d’attention aux détails

Que vous cultiviez du bétail ou des plantes, il n’y a pas de différence à cet égard. Mon Polytunnel Potager cultive souvent de la viande, des œufs et plus de deux légumes – un micro élevage mixte sous couvert si vous voulez ! L’hiver dernier, en 2018/19, j’ai décidé d’élever à nouveau mes propres poulets et des poules pondeuses à partir de poussins d’un jour – un peu plus tôt que d’habitude cependant, comme je le fais habituellement à la mi-mars si j’ai besoin de poules pondeuses de remplacement, comme je l’ai mentionné le mois dernier – où j’ai également expliqué la raison pour laquelle j’élevais à la fois des poules pondeuses et des poulets pour la viande ensemble, ce qui est inhabituel avec les poules hybrides élevées pour des troupeaux commerciaux, mais que j’ai décidé d’essayer de faire pour des raisons éthiques. Normalement, si l’on élève des volailles de basse-cour, les poussins sont souvent élevés par une mère poule, probablement à partir de ses propres œufs fécondés, et ils grandissent tous ensemble naturellement. Mais je ne peux plus garder des volailles sans protection dans la cour ici à cause d’un problème avec les renards – encouragé par les ordures jetées dans nos fossés au bord de la route par les ramasseurs locaux ! L’autre problème est que les poules de race pure ne pondent pas non plus assez d’œufs pour nous toute l’année – c’est pourquoi j’ai décidé d’élever les miens. Les cages à chiens duplex de très grande taille qui constituaient leur pouponnière temporaire dans le tunnel sous la route étaient assez bien isolées avec tout le papier bulle et le carton que je ne jette jamais car c’est très utile – mais il y avait encore une très petite quantité de chaleur résiduelle sur le dessus, ce qui gardait cette zone à l’abri du gel, alors j’ai décidé de « faire d’une pierre deux coups » (désolé !) – pour ainsi dire et de semer du légume un mois plus tôt que d’habitude le 12 décembre pour être exact. Ils se sont très bien comportés et, bien qu’ils aient été étirés pour la lumière ou « étiolés » un peu plus que d’habitude en raison de la faible luminosité du milieu de l’hiver, ils ont très bien poussé et aucun n’a été « amorti » par la maladie malgré le fait qu’ils aient été semés en plusieurs fois si tôt dans les modules. Je mets cela sur le compte du merveilleux compost de graines sans tourbe biologique Klassman, qui est parfait pour les semis – il fournit un environnement de croissance bien plus naturel que n’importe quel compost de tourbe additionné de produits chimiques ! Le fait de fournir une atmosphère sèche aux jeunes plants permet également d’éviter l’humidité, ce que les gens oublient souvent lorsqu’ils les élèvent dans des propagateurs très humides.

L’élevage de poulets destinés à la consommation et de poules pondeuses exige encore plus que des plantes, mais il en vaut la peine. Il faut les vérifier toutes les deux heures de la journée pendant les premières semaines, surtout les premiers jours où elles ne sont que de minuscules bouts de peluches ! Si elles sont bien entretenues, elles poussent étonnamment vite. Ce lot semble vraiment grandir encore plus vite que d’habitude et a clairement apprécié l’abri dans le polytunnel avec toute la nourriture verte qu’ils ont reçue dès le deuxième jour. Lorsqu’ils ont dépassé la superficie de leur pépinière sur l’un des lits surélevés où ils ont appris à fourrager, trouvant leurs premiers vers et coléoptères, ils étaient alors prêts à sortir pour encore plus d’aventures ! Ils sont devenus de merveilleuses poules pondeuses, mais aussi des poulets très savoureux – dont le dernier est encore dans le congélateur, en attendant la prochaine visite de ma fille ! Ils ont vraiment un goût si différent des poulets normaux, même biologiques – ils ressemblent plus à du gibier. Plus maigres, avec des pattes plus longues et un corps plus étroit, mais le goût était indescriptible !

Même si parfois une vie autonome peut prendre beaucoup de temps, c’est très gratifiant et c’est quelque chose que j’ai toujours fait. Nous ne pourrions jamais obtenir de la nourriture plus locale, saisonnière ou biologique que celle que nous cultivons dans mon propre jardin ! Ce n’est pas un jardin purement décoratif comme un parterre qui a l’air parfaitement entretenu toute l’année, c’est vraiment un nom français pour un jardin décoratif, mais un jardin de type artisanal qui produit de la nourriture et des fleurs pour la maison toute l’année.

1. Lits du Nord-Ouest
2. Le Nord-Est

3. South West
4. South East

Above is a New Year’s Day picture of my main beds showing the wide range of winter crops available. 

My polytunnel potager isn’t a show garden – it is never ‘prepared’ to be photographed specially for the website or for a magazine. I like people to see that it’s a genuinely REAL garden, weeds  warts and all – gardened by a person who lives a very busy REAL life!  It can often even look quite scruffy – but I really think it can put people off gardening if they think everything always has to be pristine and perfect. Nature doesn’t do tidy and pristine – although for me it’s always perfect! Apart from growing most of my own food – I’m also a writer and recipe developer – always experimenting and inventing new ways of cooking the real foods which I grow (which my family certainly seem to appreciate!). I’m an occasional portrait sculptor too when I have time – if I’m asked to do an interesting commission.  (That’s probably just another slightly different way of getting my hands dirty while working with clay really – something that I’ve always loved ever since childhood, having been brought up in a garden on heavy clay, where making small pots is one of my earliest memories of working with soil!)  Anyway – as a result of leading a very busy life – one of the best things about having a polytunnel for me is that it allows me to work whenever I have the time.  I’m not restricted by the weather, because the soil is always in exactly the condition that I want it to be and as I also have an electricity supply there – so I could even work in the dark if I really wanted to – but rarely do anything other than dash out to cover something with fleece after dark, if the late weather forecast suddenly changes and predicts frost!! 

I try to make my polytunnel as near as possible a microcosm of the things that you would naturally find in an outside garden – just undercover – with the same diversity and balanced ecology that you would find in any organic garden.  I have as wide variety as possible of healthy, chemical-free food and flowers not just for us but also for the vital diversity of wildlife like bees, butterflies, birds, frogs etc that help to do Nature’s work all year round. As a result – it produces plenty of organic, peat-free, seasonal REAL food in every month of the year – not just in summer – without using any chemical pesticides whatsoever – even any of the natural ones that may be allowed under some organic certification. Over the last 40 years or so I’ve always found that observing how Nature grows things and trying to mimic those conditions as far as possible, is the best way to grow food that is healthier for us and the environment. I’ve never needed to use any sprays at all – even the garlic ones I see so often advised by some gardeners. Nature doesn’t spray things with garlic!! It doesn’t add anything to soil but plant remains – with occasional accidental fertilisation from animals. Obviously if we take crops from soil we have to replace any nutrients we take away by using compost – but it seems to me that often the hardest thing for so many people who are starting to learn about organic gardening is just accepting that Nature actually knows best – not man! People have been so completely brainwashed into thinking that a spray or a quick fix is needed for everything immediately they see it – that they often don’t have the patience to just wait and trust that Nature will deal with pest problems – given a healthy soil and the right conditions for her predatory army! 

The polytunnel helps us to be self-sufficient in a wide variety of not just winter salads but also other crops – such as chards, chicory, calabrese, watercress, kales, spinach and herbs like parsley which can be picked daily, no matter how the cold temperature. This is the time of year when a polytunnel really proves it’s worth – quite apart from the fabulous summer crops it obviously grows. Looking around the shops at the moment – they are almost completely empty of any decent organic vegetables apart from root crops – not just because it’s the New Year but also because of the dreadful weather throughout Europe and further afield, where increasingly, many of the imported organic crops that supermarkets sell are now grown. Although many of the winter crops I grow could in theory be produced outside in our vegetable garden – they are much more reliable in a polytunnel and consistently produce far bigger crops, due to the protection from the elements like storms and very heavy rain. Unfortunately these weather conditions are an increasing problem due to the unpredictable weather patterns that are happening more frequently due to climate change. 

Why do I insist on growing peat-free compost is something people often ask? Apart from the fact that none of the major vegetable crops we eat actually evolved to grow in peat – using peat destroys peat bogs which are vitally important carbon sinks and host valuable biodiversity.  Extracting peat from them releases millions of years of stored carbon – which rapidly accelerates climate change! The rise in peat use originally coincided with the rise in container-grown plants being sold in garden centres and online nurseries etc. because it’s much lighter than soil. As it’s easier to handle than soil based composts – it facilitates the horticulture industry, who are reluctant to stop using it – despite the huge amount of scientific evidence that doing so is incredible damaging for the environment, causing not just carbon release but also pollution and flooding. The only crops that humans ea, which evolved to grow in the naturally acid conditions of peat bogs, are some fruits like blueberries and cranberries, that like a low soil pH. Being an unnatural medium for most crops – the sterile peat needs chemical fertilisers added to feed the plants. This then of course means that plants are unhealthy, because peat composts don’t provide the additional natural soil diversity that plants need in order to produce the compounds which protect them from pests and diseases. This has the predictable result that the nonsensical and biodiversity-damaging chemical merry-go-round continues….with gardeners then using chemical sprays to get rid of the pests and diseases that the poor plants couldn’t deal with! 

Apart from all those very good reasons why I love my organic, very biodiverse polytunnel – it’s really also my personal Narnia.  It’s a natural space where in winter, when things are a bit more slow and relaxed, I can enjoy just sitting or pottering, observing nature and getting my hands dirty!  Somewhere where I can plug into the soil no matter what the weather and where I’m actually earthing myself – which again science is beginning to prove is so important for our mental health – especially if the soil is full of a healthy diversity of microbes and mycorrhizal fungi (did we really need scientists to tell us that?). It’s also often a place where I’m also just peacefully thinking – and so often germinating and planting ideas is something that is just as important as sowing or planting plants!

One of the commonest complaints I hear is « my children won’t eat vegetables »

Well in my experience children tend to follow by example – so they will generally eat whatever you eat!  That’s why it’s really important that they see their parents enjoying a wide variety of vegetables every day, as mine did. Our meals have always consisted of at least three quarters vegetables and I never had a problem with my kids eating any veg. My daughter had a lot of allergies from birth, so from experience was rightly cautious, if not sometimes downright suspicious, of almost anything new.  If I produced anything she hadn’t encountered before – the reaction would most often be an automatic and emphatic « NO ».  So I discovered that a bit of reverse psychology worked well there!  To the suspicious « What’s THAT? » from her – I would just offhandedly reply – « Oh – that’s not for children it’s only for the grown-ups! » whereupon she would demand whatever it was immediately or threaten a tantrum!!  One of my oldest friends still recounts with huge amusement the tale of an occasion when she invited my small children to have tea with hers. As she worked full-time, she had gone to enormous trouble to provide some scrumptious goodies from a well known, very upmarket and expensive local French bakery. As usual – my children had been reminded to remember their manners during their visit. When offered a cake – my daughter replied very politely and cautiously – « Oh – no thank you, we don’t eat ‘bought’ cakes »!  Bless her – that still makes us all chuckle – aren’t children wonderful!! Getting them involved in growing veg is great too – particularly if they’re things like peas and strawberries which they really enjoy and can easily grow for themselves.

Calabrese broccoli 'Green Magic' - central head ready for cutting
Calabrese broccoli 'Green Magic' making nice side shoots after central head cut
Calabrese « Green Magic » – tête principale prête à être coupée.
La « magie verte » produit des pousses latérales juteuses après la coupe de la tête centrale.

La « magie verte » (Unwins) calabrese que je cultive est toujours très appréciée des enfants – heureusement, c’est l’une des choses les plus saines qu’ils puissent manger ! Elle a très bien poussé dans le tunnel comme chaque année – les têtes principales sont en retard cette année car il a fait un peu plus froid. Mais ils sont prêts à couper maintenant. Elle se remettra très bien à pousser après la coupe, car la lumière s’améliore et produira de nombreuses petites pousses tendres mais très savoureuses pendant quelques mois avant que le temps plus chaud du printemps ne la fasse courir jusqu’à la floraison. Je fais un semis d’automne chaque année et je trouve cette variété très fiable. Je la recouvre toujours la nuit d’une double couche de toison pour la protéger du gel et elle continuera pendant des années à produire de petites pousses après la récolte principale. J’aime beaucoup la saveur de cette variété très productive et je pense que la meilleure façon de la consommer à cette époque de l’année est de la manger crue avec un peu de hoummos ou une sauce aux avocats qui maximise tous ses éléments nutritifs. C’est tellement croquant, sucré et délicieux quand il est vraiment frais – bien meilleur pour vous que le « caoutchouc », vieux de plusieurs jours, que l’on trouve dans les magasins. Vous en avez assez de voyager depuis l’Espagne ou Dieu sait où ! Les enfants aiment vraiment son goût sucré.

Il est important de ne pas suralimenter les cultures d’hiver avec trop de fumier riche ou d’autres aliments lorsqu’on les plante à l’automne. En hiver, il n’y a pas assez de lumière pour que les plantes puissent faire une photosynthèse suffisante pour transformer tous les nitrates disponibles en sucres pour la croissance, ce qui leur donne un goût amer et les rend plus vulnérables aux maladies. Je suis convaincu que c’est la raison pour laquelle tant de gens détestent vraiment les choux de Bruxelles et autres brassicacées d’hiver, d’autant plus que l’utilisation excessive d’engrais peut être un problème particulier pour les cultures chimiques. Il y a trente-cinq ans, quand mes enfants étaient petits, leurs amis mangeaient volontiers mes choux et mes épinards, etc. Leurs parents étaient toujours très étonnés, car ils ne mangeaient pas les légumes cultivés chimiquement et achetés au magasin, qui leur étaient proposés à la maison ! En fait, c’est ce qui m’a incité à me lancer dans la culture commerciale de légumes biologiques. Beaucoup d’entre eux m’ont demandé s’ils pouvaient acheter mes produits biologiques – qui étaient alors extrêmement rares. Je suis convaincue que les très jeunes enfants ont naturellement des papilles gustatives plus perspicaces – peut-être qu’un retour en arrière à l’époque où ils goûtaient et recrachaient des aliments au goût désagréable et potentiellement toxiques aurait été vital pour leur survie.

Il est temps de planter quelques pommes de terre « extra précoces » en pots à la mi-janvier

Nous avons vraiment apprécié les pommes de terre « Purple Majesty » et « Violetta » que j’ai plantées dans des pots de 10 litres au début du mois de septembre, lors de nos repas de Noël et de Nouvel An. Elles ont ajouté beaucoup de couleur, de phytonutriments et une saveur merveilleuse. Leurs frères et sœurs, ainsi que plusieurs autres variétés que j’ai gardées pour les planter en janvier et au printemps, sont déjà prêts à partir – avec de belles pousses. Plusieurs personnes m’ont dit que Purple Majesty semble être assez difficile à obtenir comme tubercules de semence pour le moment. Heureusement, je garde toujours les pommes de terre les plus parfaites de mes propres cultures comme semences pour les planter l’année suivante. Je les conserve depuis plusieurs années maintenant, à l’origine à partir de pommes de terre que j’ai achetées dans un supermarché. C’est tout à fait légal tant que vous ne vendez pas les semences, et c’est un excellent moyen de récolter de nouvelles variétés ! Cela permet d’éviter l’introduction de maladies et il semble aussi qu’elles puissent s’acclimater à votre jardin au bout de quelques années. Pour ce faire, vous ne devez conserver que les tubercules de semences les plus propres et les plus indemnes des plantes les plus saines. Je vais planter certains de ces tubercules et plusieurs autres variétés plus anciennes au milieu de ce mois dans des pots de 2 litres, pour les planter plus tard dans le tunnel. Cela me permettra d’avoir toujours de délicieuses « pommes de terre extra-précoces » pour Pâques, chaque fois que le calendrier le permettra !

Endives 'Riccia Pancallieri' & 'White Curled' (sown early Sept.)Endives « Riccia Pancallieri » &amp ; « White Curled » (semée début septembre)

Ce qui est formidable avec un tunnel ou une serre, c’est qu’il permet d’expérimenter de nombreuses cultures qui ne feraient jamais bonne figure à l’extérieur sous notre climat – et il y a aussi beaucoup de cultures qui poussent normalement à l’extérieur ici en hiver et qui sont tellement plus productives sous abri. La bette à carde et le chou frisé en sont de très bons exemples, ainsi que des cultures qui ne sont jamais très bonnes à l’extérieur pendant les étés moyens ici. Les melons, par exemple, se délectent de la chaleur humide de l’été dans le tunnel et peuvent être très productifs. Il y a beaucoup plus de variétés disponibles aujourd’hui qu’il y a quelques années. Il semble y avoir beaucoup plus de variétés de laitues adaptées à la culture d’hiver également – je vais en tester quelques unes de plus cette année – principalement des variétés à feuilles mobiles, car ce sont les plus précieuses, ce qui permet une période de culture aussi longue. Bien qu’elles soient aussi résistantes que de vieilles bottes et qu’elles puissent se remettre complètement du gel, les endives aiment aussi beaucoup la vie à l’intérieur. Elles sont plus résistantes aux maladies que la plupart des laitues d’hiver et les limaces ne semblent pas les aimer autant non plus – ce qui est utile. Il y a quelques années, j’ai découvert une belle feuille pâle appelée « White Curled ». Elle n’est pas aussi amère que les variétés normales que je blanchis normalement pendant une semaine environ avant de la cueillir. Je cueille des feuilles individuelles de « White Curled » tout l’hiver – elles sont très décoratives dans une salade mixte – ce qui fait un beau contraste avec leurs jolies feuilles finement coupées d’un vert citron pâle. À l’origine, je l’ai obtenue à partir des graines de Simpson, mais comme il s’agit d’une variété à pollinisation libre et non d’un hybride F1, je conserve mes propres graines tous les deux ans, ce qui me permet d’économiser de l’argent. Je marque la meilleure plante pour plus tard, puis au printemps je la laisse fleurir. Les abeilles l’adorent absolument, alors elles la pollinisent pour moi et ensuite elle produit des graines. Cela nous rend heureux, les abeilles et moi.

Utilisez-le ou perdez-le ! Utiliser chaque centimètre de sol, c’est ce que fait la nature !

La culture intercalaire, c’est-à-dire la culture de plantes à croissance rapide pour couvrir le sol entre les cultures à maturation lente, est une chose que j’ai toujours faite depuis que j’ai commencé à jardiner dans un espace minuscule il y a 40 ans. C’est la façon d’utiliser au mieux chaque centimètre de n’importe quel espace. Le bon sens m’a toujours dicté qu’il ne sert à rien de laisser le sol nu entre les rangées de plantes à croissance lente et de se contenter de biner ou de désherber, si des plantes utiles et comestibles peuvent y pousser ! S’il n’y a pas de place pour faire pousser quelque chose, ou si cela ne s’intègre pas dans votre rotation – ce qui est très important – alors un paillis organique quelconque – soit du compost, soit de l’herbe coupée – est toujours une bonne idée. Le sol ne doit jamais être laissé à nu. Si vous observez la nature, vous verrez qu’elle peuple toujours le sol avec quelque chose – souvent avec ce que nous, jardiniers, avons tendance à considérer comme des mauvaises herbes ! Le sol nu n’est parfois naturel que dans le désert, mais même s’il n’est pas vraiment nu, il est plein de graines de plantes indigènes qui n’attendent qu’une pluie précieuse pour pouvoir renaître. Le sol doit être recouvert de quelque chose tout le temps, pour éviter l’érosion, la perte de carbone, de minéraux et de nutriments. Couvrir le sol avec un paillis organique nourrit également la vie du sol comme les vers et protège la vie microbienne qui fabrique l’humus. Mon intuition était donc juste !

Quelqu’un qui lit mon blog depuis un certain temps a fait une enquête sur Twitter il y a quelque temps pour savoir combien de personnes recouvraient leur sol en hiver. J’ai été étonné de voir combien s’accrochent encore à l’ancienne méthode qui consiste à laisser le sol complètement à nu pendant l’hiver, de sorte que la surface est brisée jusqu’à une fine épaisseur (pour reprendre l’ancienne expression) par le gel. Avant l’arrivée des engrais chimiques au début du XXe siècle, on pouvait s’en tirer à bon compte, car le sol était alors encore plein d’humus qui « colle » littéralement les particules du sol entre elles – et qui s’était accumulé pendant des millénaires – d’abord par l’action de la nature et ensuite par les jardiniers qui ajoutaient du fumier et du compost aux sols pour fertiliser les cultures. Avec le changement climatique qui entraîne une augmentation des conditions météorologiques extrêmes, il n’est plus raisonnable ni acceptable d’un point de vue environnemental de procéder ainsi. Le sol DOIT être protégé : c’est une ressource précieuse et, s’il est laissé à l’air libre en hiver, il peut littéralement être emporté par l’eau, emportant avec lui la plupart de ses nutriments. À défaut d’un engrais vert ou de cultures hivernales existantes pour protéger sa surface et retenir les nutriments, un bon paillis organique, même recouvert de vieux cartons, de tapis ou de polyéthylène, est mieux que rien et empêchera la pluie de le traverser ! Mais ne laissez JAMAIS le compost ou le sol recouvert de fumier ouvert aux intempéries non plus – c’est pire que de le couvrir de rien. Non seulement il perd de précieux nutriments, mais il pollue aussi gravement les eaux souterraines ! Comme je le dis toujours, il importe peu que le sol puisse plus tard produire de très bonnes récoltes. C’est un point de vue égoïste et ce n’est qu’une preuve que l’on a probablement mis beaucoup trop de choses dans le sol au départ – puisque la plupart des nutriments auraient été complètement emportés ! Voilà qui met fin à une autre diatribe sur le fumier !

Dans mon jardin, j’ai souvent tendance à aller plus loin encore que la « culture intercalaire » en faisant ce que j’appelle une « culture en couches continues ». Cela signifie que les cultures se chevauchent constamment – ce qui peut parfois être assez mouvementé ! Peut-être faudrait-il plutôt parler de « cultures intercalaires extrêmes » ! Certaines personnes ont maintenant appelé ce type de jardinage « polyculture ». Un nouveau nom très élégant pour une ancienne pratique que beaucoup de jardiniers indépendants ont toujours pratiquée ! J’ai commencé à le faire quand je n’avais qu’un petit jardin il y a plus de 40 ans – mais même si j’ai maintenant beaucoup d’espace, je le fais toujours parce que les plantes semblent beaucoup plus heureuses de pousser ainsi, tant qu’elles ont une circulation d’air suffisante pour éviter les maladies – et pour moi, cela a toujours semblé être une façon bien plus naturelle de pousser. Après tout, la nature fait ça tout le temps. Mais il faut planifier bien à l’avance ce type de culture. Vous devez également savoir approximativement combien de temps chaque culture prend pour pousser et, surtout, de combien d’espace elle aura besoin pendant sa croissance. Si elle a besoin de plein soleil ou si elle ne craint pas un peu d’ombre. Il faut également faire très attention à l’arrosage et à l’aération dans le cas de cultures rapprochées, afin d’éviter les maladies, en particulier sous abri dans un tunnel ou un cadre froid où la circulation de l’air est moindre. Il faut aussi faire attention aux limaces qui peuvent se cacher dans les abris supplémentaires ! Si vous ne faites pas attention à ce genre de jardinage, vous risquez de vous retrouver avec un « désordre » vert semblable à celui de nombreux jardins « dits » de permaculture que j’ai vus. La nature aime les jardins en désordre, ce qui est une bonne chose, je vous l’accorde, mais ils ne produisent pas beaucoup de cultures et c’est bien là le problème ?

C’est amusant parfois de repousser un peu les limites – c’est quelque chose que j’ai toujours aimé faire avec mon jardinage. On apprend beaucoup en essayant différentes choses et chaque jardin est différent. J’expérimente constamment – c’est amusant. Comme je l’ai déjà dit, il est essentiel de bien planifier. C’est pourquoi rester assis dans son tunnel, regarder autour de soi et prendre des notes peut être très utile à cette époque de l’année, quand il n’y a pas trop de travail urgent à faire. Vous ne voulez pas perdre de temps à vous demander où exactement vous alliez planter les choses – ou peut-être gaspiller des plantes parce que vous n’avez pas de place pour les planter ! Mais je dois dire qu’il y a toujours une queue de destinataires reconnaissants pour toutes mes plantes de rechange ! Il n’y a vraiment aucune excuse pour ne pas avoir une bonne gamme de salades d’hiver dans votre tunnel ou votre serre, ou même sous de grandes cloches si vous planifiez bien et faites pousser les bonnes choses. Le choix est plus vaste que jamais dans les catalogues.

Landcress growing between celery and McGregor's Favourite beet, a decorative old Victorian variety I grow for it's phytonutrient-rich leaves in saladsLandcress growing between celery and McGregor’s Favourite beet

A tunnel allows you to extend the seasons at both ends if you plan really well – and I’ll be sowing some more salads, Crimson Flowered broad beans and sugar pea ‘Delikett’ next week.  We’ll be eating them at the end of April with our extra-early new potatoes – in what people still call the ‘Hungry Gap’. There’s never hungry gap here though thanks to polytunnels! In the next couple of weeks I’ll also be sowing lettuce, carrots, beetroot, turnips and spinach in modules as well as planting some of those ‘extra earlies’ in pots. The 2nd early/early maincrops Violetta and Purple Emperor did really well early in the tunnel again last year and so did the New purple potato from Fruit Hill Farm – Blaue Anneliese – so I shall definitely be planting some of those too. All the seeds I sow will be germinated in the house in the warm (room temp.- around 60degF/16degC-ish) – then put out onto the roll-out heated mat on the tunnel staging, which gives a very low bottom warmth – just enough to keep them frost-free and growing. The potatoes will also be started off in the house and then go out into the tunnel when they appear above the compost, as they’ll need light then too – but if very cold weather is forecast they’ll all be covered with at least a double layer of fleece for extra protection. 

When it comes to extending the autumn season it obviously works in reverse – things that would normally stop growing in early October outside will go on for weeks or even months longer during a mild winter under cover. A good example is the late crop of self-blanching celery I always sow in May. Planted out between the early sweetcorn – it crops well through most winters – crisp, juicy and delicious. When the sweet corn is finished it’s cut down to the base – rather than pulling it up and disturbing the celery – which would make it run up to seed.  Then land cress is planted between the celery. The middle row of celery is cut first – by Christmas – which allows the land cress more light. When it perks up it gives a useful crop from otherwise empty space before the entire bed is cleared.  I sowed some home-saved seed of ‘Crimson Flowered’ broad bean last night – 3 to a recycled 500ml yogurt pot – and as soon as they’re up they’ll go out into the tunnel – again covering with fleece if a hard frost is forecast. I don’t bother sowing broad beans outside in November any more as I find that those sown now will crop just as soon – and often far better. I’ve been saving my own seed of this beautiful and tasty variety for over 30 years now, always selecting the tallest, heaviest-cropping plants to save from, as originally it was quite short. Mine reach about 5 feet high now!. I got it originally from the Heritage Seed Library of the HDRA (now Garden Organic). Following on again from those will be brassicas (cabbage) family next autumn/winter – probably late calabrese (Italian broccoli) and kales. They make use of the ‘free’ atmospheric nitrogen the legumes will have fixed while growing. An example of Nature’s perfectly designed symbiosis at work!

As I’ve so often said – everything is connected – that’s how Nature designed it, but we humans so often arrogantly assume that we know better! Current scientific studies – initiated by worries about the decreasing resilience of soils due to the extreme weather effects of climate change – are proving that the more diverse the crops you grow together – then the more diverse the rooting habits of plants are. This in turn also encourages a more diverse soil ecology and so naturally the health of our crops will be better. Chemical farming feeds the soil on ‘junk food’ – and that makes it just as unhealthy as a diet of junk food does us humans!  An organically-fed, carbon and microbially-rich living soil is far healthier and more resilient. It physically insulates and ‘cushions’ the plant roots against both flooding and drought – and also gives the plants all the things they need to produce the compounds they need to protect themselves against pests and diseases. All successful ancient civilisations knew this, and really understood the value of a healthy soil without the advantages of microscopy that we have now!

Rotational thinking

Taking that into consideration then – another thing that you need to plan really well is rotations. You may not think so – but a well-planned rotation is just as important undercover as outside – perhaps even more so. If you don’t plan proper rotations – soil-borne diseases or pests like eelworm, harmful nematodes and depletion of certain nutrients can very quickly build up. I know it’s difficult to stick to a four-course rotation in a polytunnel or greenhouse – but I find it easier by dividing up my large tunnel up so that I grow the 4 main plant families in 8 beds. These are raised by using 7in/18cm.planks which save my back too! 

A big problem in polytunnels is that there are so many of the Solanaceae (tomato family) that we all want to grow. Aubergines, tomatoes, peppers, chillies and potatoes are all the same family – far too many to grow in just the two designated Solanaceae beds in my tunnel in any one year. One of the ways I get round this is to grow quite a few of that family in large containers like 10 litre recycled mayo or coleslaw buckets – as I’ve mentioned before. The deli counter at your local shop will have loads which they will be only too happy to give you – as they have to find space to store them until they can be taken off for recycling. They will literally last for years if you store them away from light when you’re not using them for growing in – otherwise they become brittle quickly. They will save you a fortune – and really extend the range of things you can grow successfully!  Peppers and aubergines in particular are perfectly happy in these, also some of the smaller bush varieties of tomatoes like ‘Maskota’ are much better behaved in large pots (and also well away from marauding slugs on the ground). Although the bigger cordon varieties will produce quite a good crop in containers and did very well in the last few years when I have grown a lot more tomatoes for the Tomato Festival. In pots they are actually earlier cropping than those in the ground. They generally prefer a bigger root run though, so they need plenty of TLC and careful watering in pots. Larger pots can also be bought at many farm supply shops who sell commercial horticultural needs – these are always  far cheaper than in any DIY multiples!

This year I’ll be growing my usual ‘Rosada F1’, ‘John Baer’, ‘Sungold F1’, Maskotka and Pantano Romanesco.  I shall also be growing the best of the new ones I’ve discovered in the last couple of years – like Blush and Moonglow. I won’t be growing so many (46+) varieties again for a very long time though – it was a bit too much work – even for a tomatoholic like me!  I did discover some very useful and tasty new varieties though – which I talk about in my ‘Tomato Report 2017’  elsewhere. (which by the way I didn’t update in 2018 as I had nothing useful to add! – The one tomato, Cupido from Simpsons, which was even approaching the wonderful Rosada is not available either this year – so it would have been pretty pointless!)  As every year is different – varieties can vary quite a bit from year to year in performance – but if they don’t have a really good flavour, or seem much more prone to disease than everything else – then they don’t even get a second chance! One thing is for sure though – and that is that our summers are becoming far less predictable. The tomatoes pictured below are certainly two that I would never be without, and are definitely still my yardstick for flavour.

Tomato 'Rosada' 3.8.11

Tomate « Rosada » (en anglais)

Tomato 'Sungold' 3.8.11.

La tomate « Sungold » (vendue)

Parler de la culture en pots me rappelle qu’il est temps d’apporter les premières fraises en pots maintenant. L’année dernière, j’ai mis des stolons dans des pots de 2 litres comme d’habitude et ils ont passé l’hiver dehors pour se rafraîchir. La variété que je cultive – « Christine » – est la plus parfumée et la plus précoce pour le forçage en pots et donne toujours des fruits avant mon anniversaire à la mi-mai ou même avant, ce qui est un vrai régal (bien sûr, je suis une Tauroise qui aime la nourriture – vous pouvez sûrement le dire – le Taureau est un signe de la Terre !) Christine est vraiment la variété précoce la plus fiable – elle est aussi incroyablement vigoureuse et fait beaucoup de coureurs à offrir aux amis, qui sont toujours les bienvenus. J’ai également cultivé la variété « remontante » ou « Albion » pour la première fois dans de grands pots de 10 litres il y a quelques années et elle a fructifié pendant des mois, en mangeant toutes les deux semaines un peu de mon alimentation habituelle à base de tomates biologiques « Osmo ». Elle a également une saveur vraiment formidable et se congèle même bien sans s’effondrer complètement à la décongélation.

Ne pas avoir de terrain vide, non couvert, ni à l’extérieur ni dans le tunnel

A thick carpet of green manure mustard 'Caliente'

Un épais tapis de moutarde à l’engrais vert « Caliente ».

If you have empty ground where you’ve just cleared a crop, then you can get ahead with lightly raking in some nice well-rotted compost so that you have that ground ready for early plantings. You could possibly even sow some quick growing salad or oriental salad mixes in situ if they fit into your rotation.  Or you could sow now into modules which would be even quicker- a small pinch into each – and plant them out in a few weeks. That would give you some early salads. If you live in a milder part of the country or we have a mild spell you could be eating baby leaves in as little as 6 – 8 weeks!  As the weather warms up they will start to flower and go to seed – March days can be surprisingly warm in a tunnel when the sun is full out – but then you can leave a few to flower for early bees and dig the rest in as a green manure! The worms will love you as they’ll just be really waking up then and very hungry!  By the way – if you also leave some of the fast-growing oriental salad mixes to flower – they will attract in grateful early, nectar seeking, beneficial insects like hoverflies and bees.

It might even be worth sowing a quick growing green manure crop like mustard if it fits into your rotation – it will germinate at around 45deg.F/.7deg.C. In late autumn or early March.  I usually sow the green manure mustard ‘Caliente’ in one of the beds where I will be growing tomatoes the following summer. It makes a good bulk to chop up and fork in for the worms to work on before planting the tomatoes in early May. ‘Caliente’ is a new breed of mustard that acts as a ‘biofumugant’ – releasing phytochemical gases which clean up any problems in the soil and also encourages good bacteria and beneficial nematodes to multiply. You do need to fork it into the soil as soon as possible after chopping up though – to get the full benefit of it’s bio-fumigant properties – or they may evaporate and be lost into the air. Covering the area temporarily with polythene also helps the process by capturing the gases too so that they condense and fall back and also has the effect of warming the soil. Last year it certainly encouraged centipedes – I’ve never seen so many scampering away when I lifted the cover off the bed to see how things were going – and the worms loved it too!  In my old tunnel down at the far end of the garden the soil had become quite ‘tomato sick’ after many years of tomato crops, despite careful 4 year rotations – the only option until now was to remove all the old soil and replace it with fresh – which the old kitchen gardeners would do. This year I shall sow some ‘Caliente’ there in early spring and then not grow any tomato family there for a few years – hoping it will recover. I don’t much fancy changing the soil in a large tunnel to a depth of 1/2 a metre – the only other alternative to growing in containers – since I can’t move the tunnel! I may rear a few broiler chickens in there after that – as I did years ago. They really love it in the dry and warm environment of a tunnel and enjoy scratching around in there – as long as I can keep out foxes! 

Get your worms working for you! 

If you’re clever and look after them well – worms will do most of the work for you by breaking down and processing green manures and compost after you add them to your soil, enriching it with their worm casts at the same time! Worm casts are actually many times more nutritious than normal garden compost – they can be up to 10 times higher in potash, phosphorus and other nutrients, so it’s worth having a worm bin as well as a normal compost heap or bin. In fact, I would almost go so far as to say it’s more useful than a large compost bin – particularly in small gardens where space is at a premium. Worm compost is the most fantastic tonic – it’s like rocket fuel for plants! I have huge respect for worms – many people don’t realise just how vital they are – and how hard they’re always working 24/7 behind the scenes in our gardens even at night!  

Contrary to what most people think – worms like green food to eat – not just rotted compost.  One evening this was amply demonstrated to me when I was out at dusk in a nearly dark tunnel picking a salad for supper by torchlight. Just as I was bending down to pick some leaves a movement in the furthest corner of my eye caught my attention. For a split second I wondered what it was – then I moved the torch just in time to see a worm disappearing backwards fast down into it’s burrow, firmly grasping a piece of partially decayed claytonia leaf, which it pulled underground in record time!  Absolute magic! I’ve never actually seen that happen in front of my eyes before! One of the wonders of Nature only seen by the very observant few like Darwin – or the very lucky like me!  Even more reason to feel sorry when I cut one in half with the spade – I always apologise!  Funny how doing the same to slugs really doesn’t bother me one little bit!

It’s been so grey and damp on many days for the last few weeks that said slugs have cheekily been out quite shamelessly in broad daylight – if you could call it that!  I’ve been patrolling the tunnel with the scissors whenever I feel like a break from being inside at the computer because I don’t want them building up – which they certainly will if left to carry on undisturbed. It’s very therapeutic!  As there’s also quite a bit of botrytis, or grey mould starting to happen now with all the cold damp weather – diligent housekeeping is vitally necessary. Remove any mouldy or dying leaves immediately, before it spreads further! 

The polytunnel is the only place in the garden in which to be comfortable right now, so I try to spend some time in there every day just tidying, sorting pots etc. Putting time into odd jobs in the tunnel now while we can before things get busy again also pays off hugely later! Sometimes I just sit in there to get my daily dose of light. Yesterday as I sat in there quietly for a while I watched the sparrows, wrens and robins hunting insects in there and a thrush and a whole ‘charm’ of godfinches were singing beautifully up in the hedge just north of the polytunnel. It was absolute bliss! I wouldn’t be without my tunnels for anything! January is such a hopeful time of year. Lots of plans to make and new things to look forward to!  I’m so grateful for my polytunnels! In the future they may well be the only way to grow food crops in many parts of the world with increasingly wet conditions cause by climate change.

Just a reminder – Keep the tunnel tape handy at all times in this wild weather! If you have it – then chances are you probably won’t need it. But without it – one small bit of damage to your tunnel can turn into no tunnel in seconds in the sort of gales we’re experiencing now! (See my article on ‘How To Mend Polytunnels’)

Severe storms have been a huge problem several times over the autumn and winter so far, with me often having to shut the doors after only a couple of hour’s ventilation in the mornings. Winds gusting around unpredictably can make life difficult here on top of our hill, as we’re quite high up – and as the crow flies only about 5 miles from the sea. A few days ago I went up to close the tunnel doors as it was getting too gusty to be safe, only to discover that an enterprising pheasant had somehow neatly slipped through a gap in the netting at the top end and was just starting to investigate! Caught just in the nick of time!! He naturally panicked as soon as he saw me and started to fly at the sides of the tunnel like a bomb exploding – I was terrified that he would go through the polythene. Luckily, I managed to pin up the net at the top end – I walked around the outside down to the bottom end, going in through that door, so he then ran out of the top end door without any damage. – Major sigh of relief!!  I have to say that I am grateful to him though – because as I replaced the net again – more securely this time – my eye was caught by lots of little holes in the polythene in the arch over the top of the door where insects always tend to get trapped in the summer. Almost as if someone had stubbed cigarettes out in a row – making a perforated line all along the polythene beside the end hoop. Having watched sparrows last summer in the other tunnel launching themselves from the top of the sliding door in order to catch insects, I realised immediately what caused the holes! The little dears!  I’m now sitting here praying that the wind does no damage and that I can recruit some less accident-prone help to put some tunnel tape all along the hoops at both ends where they have pecked the holes. Going up a ladder with only one half good arm would not be a good idea for me! Sadly there are now times when even I have to admit that there are some things that I can’t do without help!  Particularly since breaking my right shoulder badly two years ago. I think I should be called the one-armed gardener now! The last thing I need is a pheasant gobbling up everything – the tunnel unzipping itself – or me having another accident like the one I had 4 years ago when tripping over a bramble on the way up to feed my hens!! My name should really be Calamity Jane!

Thank you so much to all the people who have taken the time to write and thank me for my work – or thanked me on Twitter. I really enjoy sharing my original ideas and 40 years experience of growing and cooking my own organic food with you. It’s most satisfying and naturally also very complimentary if others find « inspiration » in my work…..    But if you do happen to copy any of my material, or repeat it in any way online – I would appreciate it very much if you would please mention that it originally came from me, as it’s the result of many years of hard work. Thank you.

Cet article a été rédigé par et traduit par Les produits sont sélectionnés de manière indépendante. perçoit une rémunération lorsqu’un de nos lecteurs procède à l’achat en ligne d’un produit mis en avant.