Menu Fermer

Le potager du Polytunnel Mai/Juin – 2021

Contenu du mois de mai : Encore un temps fou et mitigé !… Protéger les tomates du gel…. Les joies de l’alimentation saisonnière…. Make more Wonderful Watercress…..La tomate suscite à nouveau une certaine excitation ! …..La culture en polytunnel ne se limite pas aux tomates ! …..Concombres, melons et courgettes – la famille des cucurbitacées – propagation et plantation…..Plantation d’aubergines et de poivrons….. Haricots verts grimpants, fèves et pois précoces…..Maïs doux – culture intercalaire ou de couverture, avec céleri ou courges tardives…..Patates douces, Oca, Yacon et Mashua…..Autres cultures – Figues, raisins et fraises.
Robin checking that the temperature is OK for the courgettes sitting on a tray on top of the compost bin in the polytunnel!
Robin vérifie que la température est correcte pour les courgettes placées sur un plateau au-dessus du bac à compost dans le polytunnel !

Encore une fois cette année, un temps fou et mitigé – Au revoir l’été – Bonjour l’hiver !

Certaines personnes dansent autour des mâts de mai le 1er mai – mais moi, je danse habituellement de joie autour de mon potager du Polytunnel – tant que je n’ai pas de mauvaises jambes, comme c’est le cas actuellement ! Quoi qu’il en soit, peu importe comment je suis, c’est toujours un tel privilège d’être là à travailler et à écouter le bourdonnement joyeux des abeilles et les chants de joie des oiseaux. Surtout quand je suis accompagnée de mon cher petit ami Robin qui chante gentiment, comme c’est si souvent le cas cette année. Il me tweete joyeusement pendant que je travaille, regardant tout autour de lui, constamment à l’affût d’insectes – et puis soudain, il s’envole pour en attraper un avec joie et se précipite chez sa femme avec ! L’un de ses endroits préférés pour se percher, que vous pouvez voir ici, est le plateau que j’ai placé au-dessus du bac à compost au milieu du tunnel, où je mets les plantes tendres qui sont en route depuis le banc chaud et chauffé vers les lits du tunnel. Il y a là un petit peu de chaleur supplémentaire que les courgettes et autres plantes plus tendres apprécient vraiment la nuit.

Les orties sur le côté du tunnel, derrière le bac à compost, ont l’air très négligées pour le moment, mais je les laisse tranquilles, car elles sont pleines de nids de papillons, au cas où vous vous demanderiez pourquoi ! Le polytunnel est une grande ressource pour toute la biodiversité, y compris pour tous les petits oiseaux ici, car c’est un espace où les insectes abondent pour chasser, où ils sont protégés des prédateurs. C’est aussi une aide indispensable pour pouvoir produire notre propre nourriture tout au long de l’année – surtout dans ce qui a été jusqu’à présent une année très irrégulière du point de vue de la météo. Bien que le week-end férié ait ressemblé au milieu de l’été, nous avons connu des conditions de sécheresse pendant des semaines, jusqu’aux trois derniers jours de pluie torrentielle et de grêle, ainsi que de fortes gelées nocturnes. La semaine prochaine, les températures devraient souvent être en dessous de zéro, malgré les journées chaudes, et les prévisions à long terme annoncent des gelées pour une grande partie de la semaine prochaine. Je suis donc content de ne pas avoir encore planté mes tomates dans le sol du polytunnel, car il serait beaucoup plus difficile de les protéger avec une polaire dans ce cas.

Maskotka plants unharmed after -4C
Maskotka plants in tubs on grow bag tray covered with 1 layer bubblewrap and 2 layers of fleece for frost protection
Plants de Maskotka indemnes après -4C
Plants de maskotka dans des bacs sur un plateau de sacs de culture recouvert d’une couche de papier bulle et de deux couches de polaire pour la protection contre le gel.

Il y a trois jours, j’ai décidé de commencer à planter les Maskotka dans les grands bacs dans lesquels je les cultive toujours, car certains fleurissaient et l’un d’eux développait même de petits fruits. Je vais progressivement planter deux ou trois de toutes les variétés dans les bacs de 10 litres de compost organique sans tourbe sur les plateaux des sacs de culture, car elles ont tendance à être plus chaudes dans les bacs que plantées dans la terre, et produisent toujours mes tomates les plus précoces. Elles sont également beaucoup plus faciles à protéger du gel lorsqu’elles sont toutes regroupées. Les autres plantes en double des variétés cordon (verticales) resteront sur le banc chaud pour l’instant, comme assurance contre les désastres – et je pourrais les mettre dans des pots de vigne et les nourrir si le temps ne semble pas s’améliorer. Je les mettrai peut-être dans des pots de vigne et les nourrirai si le temps n’a pas l’air de s’améliorer. C’est bien mieux et moins dommageable pour eux que de les laisser se retrouver en pot et mourir de faim ! Elles seront finalement plantées dans le sol du polytunnel et produiront une récolte légèrement plus tardive, étalant la saison et se prolongeant jusqu’à la fin de l’automne. Bien que le sol du polytunnel soit assez chaud maintenant, il serait presque impossible de protéger 40 plants de tomates individuels avec les trois couches de polaire que je vais certainement mettre sur eux pour éviter tout dommage dû au gel la nuit. Les tomates dans les bacs sont chacune soutenues par une canne d’un mètre avec un protecteur en caoutchouc sur le dessus qui empêche les cannes de percer la couche de papier bulle et les trois couches de polaire avec lesquelles je les couvre actuellement chaque nuit. Je les découvre tous les matins pour que les plantes prennent l’air et que les toisons sèchent, car laisser la toison sur les plantes pourrait favoriser les maladies sur le feuillage, la surface de la toison devenant étonnamment humide pendant les nuits froides.

Tomato Tumbler plants on stepladder with fleece folded back during the dayPlants de Tomato Tumbler sur l’escabeau avec la toison repliée pendant la journée

L’arrosage des jeunes plants est l’autre chose dont je vais faire très attention pendant la semaine à venir – je n’arroserai que légèrement le matin si c’est absolument nécessaire, de sorte que si et quand le gel survient, ils seront dans un compost sec et chaud, plutôt que d’avoir des racines trempées et froides. La même chose s’appliquera aux plants de tomates ‘Tumbler’ sur l’escabeau, car les boîtes à champignons ont un puits d’eau peu profond au fond et je fais toujours très attention à ne pas trop les mouiller par temps froid – bien que lorsque les boîtes seront pleines de racines et que le temps se réchauffera vraiment en été, il faudra probablement les arroser deux fois par jour. Je ne comprends pas pourquoi certaines personnes arrosent tous les jours, que les plantes en aient besoin ou non. C’est le moyen le plus rapide de perdre des plantes à cause des maladies de pourrissement des racines et c’est une chose à laquelle il faut faire très attention lorsque le temps est aussi imprévisible qu’il l’est actuellement. Ce petit effort et cette attention particulière font toute la différence entre de bonnes et de mauvaises récoltes.

Comme je l’ai souvent dit sur mon blog, trop de gens suivent encore les règles, c’est-à-dire qu’ils écoutent les soi-disant  » experts  » qui leur disent d’effectuer des tâches spécifiques à un moment précis, sans tenir compte du fait que leurs lecteurs vivent dans un climat et un environnement totalement différents ! L’autre chose que j’ai beaucoup vue sur les médias sociaux récemment, ce sont des gens qui plantent des tomates à la mi-avril – des conseils généralement tirés de vieux manuels scolaires écrits par des auteurs vivant dans le sud-est de l’Angleterre ! J’espère que leurs tomates ne sont pas devenues bleues à cause du froid ou pire ! Les températures inférieures à 50 degrés F ou 10 degrés C endommagent les tomates et affectent leur potentiel de production.

Il n’y a jamais de règles absolues pour le jardinage, que ce soit à l’extérieur ou dans les tunnels. Mon conseil est d’apprendre à connaître votre climat local particulier, et d’adapter vos périodes de plantation en fonction de celui-ci plutôt que de suivre les conseils habituels – et dans le doute, ne le faites pas ! Ce qui est probablement un bon conseil pour faire beaucoup de choses dans la vie si l’on n’est pas sûr de le faire ! Ha !

Le temps hivernal semble revenir pour une autre morsure sur nous maintenant – juste quand nous pensions qu’il était finalement parti et que l’été était arrivé – les saisons semblent devenir plus imprévisibles, confuses et mélangées ! Selon mon fils géologue/archéologue/zoologiste, cette situation est due au courant-jet et aux courants océaniques qui changent en raison du changement climatique. Le Gulf Stream, qui maintient notre climat relativement tempéré depuis des milliers d’années, est en train de changer. Mais quel que soit le responsable de ce temps erratique, nous devrons dorénavant en être constamment conscients si nous essayons de produire notre propre nourriture. Cette année, le point positif est que de nombreux légumes d’hiver, comme les laitues, les chicorées et les blettes, sont arrivés à maturité beaucoup plus tard que d’habitude, comme l’année dernière. Nous avons eu juste assez de jours froids par moments pour les refroidir un peu après les jours chauds. C’est agréable d’avoir encore toutes ces cultures luxuriantes disponibles dans ce qui est traditionnellement connu comme le « Hungry Gap » – mais cela signifie qu’elles prennent encore de la place dans le tunnel, alors qu’en théorie elles devraient être parties. Je devrais maintenant préparer les planches pour la plantation des cultures d’été comme les tomates, les haricots verts et les courgettes précoces. Les cultures d’hiver ne font que commencer à se développer et à fleurir, et seront encore tendres et utilisables pendant au moins deux semaines, si elles sont bien arrosées – ce serait donc un péché de les retirer ! J’ai juste besoin d’un peu plus de temps et d’espace de congélation pour en congeler quelques-unes au lieu que les poules très reconnaissantes les reçoivent toutes !

Jack Ice - finally starting to bolt after cropping since last October!
Jack Ice – finally starting to bolt after cropping since last October!

The bolting lettuce will also be used up to make one of my favourite early summer soups – lettuce and lovage – an annual treat that uses up fast-bolting tunnel lettuce in May. Many people would just throw it onto the compost heap at this stage – but it’s still perfectly edible – even if a little stronger tasting. I have three large lovage plants growing in large pots for bringing into the polytunnel early, specifically for making this divine soup. It starts growing too late outside and would otherwise be too late for the bolting tunnel lettuce. So every March I bring them into the tunnel early to force them into growth in time to make the soup – plants growing outside would be far too late for the bolting tunnel lettuce. I really look forward to this soup every year. Oddly enough – I never make it at any other time of year – probably because the rest of the year there’s just so much else to eat!

My soup (recipe below) is great for using up the last of the stronger-flavoured, bolting overwintered lettuce that is no longer nice in salads, and it avoids wasting precious healthy nutrients at a time of year when any fresh veg is welcome! Green lettuce is best for this soup I think – the red ones tend to make the soup look a bit of an unattractive ‘mud’-colour! The last of the spinach is mostly frozen – making handy ‘ready-prepared’ veg for super-fast meals and also for throwing into soups and smoothies. I just wash it if necessary, dry it in the salad spinner to get rid of any excess water and then freeze it as fast as possible!  The bolting chicory is enjoyed by the hens and I always transplant a few chicories outside into the bee and butterfly border for the beautiful blue flowers that bees and other insects love – and then later on the plants produce seeds which birds like Goldfinches enjoy. Nothing is ever wasted here! 

We try to be as self-sufficient in both veg and fruit as possible here and rarely buy anything – I can’t bear to waste any part of nutritious vegetables – so I try to make a point of using everything – even bolting veg which many people would just throw onto their compost heap. It’s a sin to waste anything when it’s still so full of healthy nutrients. If I can’t use things immediately I usually freeze them for quick meals later. Recently I’ve been busy until late at night in the kitchen dealing with the spinach and chard mountain by washing and freezing it as fast as I can! Spinach is such a useful veg to have in the freezer as a standby for quick meals and can be thrown straight into the saucepan from frozen to make a great soup or side veg. 
    

The Joy of Seasonal Eating!

Eating seasonally is what all humans always did until relatively recently, because they had no choice – unless they were very wealthy and used huge resources in terms of fuel to provide out of season crops in winter, as some of the old kitchen gardens did. But even then they were a treat and more for show at important dinner parties, than for the regular menu.  There are many reasons that I personally believe that we don’t need summer vegetables in winter – otherwise what on earth is there to look forward to?  Seeing courgettes in winter at over €1 each I find almost obscene, and 200g bags of baby spinach, imported from Italy, sell in supermarkets for over €3. When wilted down that would give you about a tablespoon after cooking – barely a portion – that is a shocking price for something that’s so easy to grow anywhere all year round, even without any additional heat, if you grow the right variety.

Shockingly –  I read last year that some of the huge Mediterranean holdings on which this produce is grown use migrant workers who are subjected to the most horrendous abuses of their most basic human rights. In many cases not being provided with the most basic personal protective equipment such as masks and gloves! That’s something I’m sure none of us would want to support this by just conveniently looking the other way, while buying that produce! Nor would anyone surely want to eat that produce, which may have been picked by someone who may be sickening with Corona Virus but desperately having to work for wages that are a pittance?  If that isn’t a recipe for simmering social unrest and food insecurity, I don’t know what is!  It’s time to consider the cost of imported produce in more than just terms of money! It’s not worth what amounts to virtual slavery!  

Here’s a link to that concerning article – « No food, water, masks or gloves » Migrant farm workers in Spain at crisis point »:  

Imports of such crops are driven by supermarkets looking for the lowest price possible from suppliers all year round. That is a practice which really needs to stop if we are genuine about reducing our carbon footprint, and trying to tackle climate change in a meaningful way!  The only difference in terms of carbon footprint, between that spinach grown in Italy and spinach grown here is the distance it has to travel, from where it is grown to where it is consumed. The other important difference is that it is actually not as nutritious – having not just travelled further, but from a different time zone, which will have upset it’s circadian rhythm. Yes – plants obey circadian rhythms or internal clocks just like we do – and they can get jet lag too, believe it or not.  That means that the vital phytonutrients in that plant will have been affected, and not only are they linked to flavour, but they are also important in supporting our immune defences against pathogens and viruses like COVID_19.

That imported, out of season, cosmetically perfect produce often looks as tempting and attractive as ‘Snow White’s’ poisonous apple! But that apple is almost always a huge disappointment in terms of flavour – often with bitter, tough, inedible skin and watery, over-sweet flesh. It’s the same story with so much other produce that’s imported. It’s a pointless waste of money – usually full of chemicals if not organic, and often grown with many chemicals which are banned in the EU!. Again it will have a massive carbon footprint in terms of travel air miles alone!. Even when it »s organic – imported shop-bought, or even locally-grown organic food can never compare with the flavour, freshness or nutritional content of your very own fresh-picked, home-grown organic produce! The often poorer nutritional content of produce imported from the other side of the world, or even from closer to us in Southern Europe is something I talk about in this blog post here: 

There is no doubt that buying something which is tired and already several days old from your supermarket can never rival the enormous sense of achievement and satisfaction you can get from enjoying the well-earned fruits of your own labours – especially if the produce has been grown in an organic, sustainable and nature-friendly way. There is simply nothing like the satisfying crunchy sweetness of that first mangetout, the first May strawberry or the first apple of autumn. There are so many mouthfuls of summer delights we have to look forward to at this time of year. The first of the cherry tomatoes in June, a sun-warmed juicy peach in July, or that August morning when you open the tunnel door and the scent of a ripe warm melon hits you – and you cradle it in your hand, the fruit slightly cracking where it joins the stem in readiness to drop off the vine. It doesn’t get the chance here – the pruning knife slices into a juicy ripe melon in a very satisfying way!  Simply nectar for the Gods – and the ultimate in take-away breakfasts!  I have to admit that the very first of anything in this garden very rarely reaches the kitchen – that’s the gardener’s extra special reward!! 

Is there ever anything to compare with the very first taste of anything seasonal, local, and home-produced each year?  How boring would our annual food supply be if it was never punctuated by the season’s first of anything – but instead we just had the same continuous diet of what the supermarkets want to sell us all year round?  Year-round availability of the most common fruits and vegetables, out of their normal season here, imported from God-knows-where, has actually ruined the seasonal anticipation of crops for most people. That anticipation and then childlike enjoyment of the very first, mouth-watering burst of each new flavour in each season is so exciting!  People who are limited to the range of what is now available now in supermarkets don’t know what they’re missing. No wonder so many children will only eat frozen peas, carrots and broccoli – when most of the time that’s all that is available in supermarkets!  Children need to get used to a wide range of different tastes at an early age – or they may remain ‘picky’, perhaps refusing to eat only the veg they know – or none at all – all their lives. This can have serious consequences for their health later on in life. Even farmers markets are often little better in the UK or Ireland – although to be fair, many of the organic growers are more adventurous, as most of the growers would be alternative thinkers in the first place!   H
ow lucky we gardeners are – to be able to enjoy the – ‘first taste this year’ – of so many treats at so many different times, every single year! 

Make more Wonderful Watercress

Watercress flowersFleurs de cresson

En pensant aux saisons, un de mes autres légumes d’hiver qui a besoin d’attention en ce moment est le cresson. Bien que le cresson soit une plante vivace, il doit être renouvelé chaque année, sinon il devient dur, poivré et peu agréable à manger, au lieu d’être luxuriant et délicieux ! Il commence tout juste à fleurir maintenant après quelques jours très chauds et ensoleillés dans le polytunnel – c’est donc le moment où je fais des  » boutures d’Irlandais « . C’est donc le moment de prélever des  » boutures d’Irlandais « , c’est-à-dire avec quelques racines attachées, pour les enraciner dans un pot d’eau, puis les planter dans un endroit humide et ombragé à l’extérieur pour l’été. Il continuera à fournir des récoltes luxuriantes pendant tout l’été et ensuite, en août, je prendrai d’autres boutures qui fourniront une récolte dans le polytunnel pendant l’hiver prochain. Contrairement à ce que beaucoup de gens disent, la plante n’a pas besoin d’eau courante ou même d’un étang pour pousser. Elle a juste besoin d’un sol constamment humide qui ne se dessèche pas. En fait, sa culture à la maison est beaucoup plus sûre que celle du cresson à côté ou dans les cours d’eau, qui peut servir d’habitat à un vilain petit escargot porteur de la dangereuse douve du foie, surtout si des moutons ou du bétail paissent à proximité ou en amont. Il est donc beaucoup plus sûr de les cultiver dans la terre du jardin ! Je vais laisser les vieilles plantes dans le tunnel aussi longtemps que possible, jusqu’à ce que j’aie besoin de cet endroit pour une autre culture, car les abeilles adorent les fleurs.

Si vous n’avez pas déjà des plantes, il n’est pas nécessaire de semer le cresson à partir de graines. Vous pouvez facilement l’enraciner en quelques jours dans un pot d’eau, si vous achetez des feuilles de cresson en sachet – ou si vous en trouvez dans un sachet de feuilles de salade mélangées. Il suffit de pincer les feuilles jaunies à l’extrémité inférieure des pousses et de les mettre dans un bocal d’eau. Lorsqu’elles ont formé des racines en 3-4 jours, plantez-les dans de la terre de jardin ou dans des pots de compost organique sans tourbe et gardez-les humides dans un endroit ombragé où elles ne se dessèchent pas. En août, vous pourrez alors prélever de nouvelles pousses sur ces plantes pour les enraciner et les planter début septembre. Ces plantes se développeront très bien pendant l’hiver. J’ai gardé les mêmes plantes pendant environ 12 ans maintenant en prenant de nouvelles boutures deux fois par an. C’est aussi facile que de tomber d’une bûche ! Les seuls ravageurs du cresson de fontaine sont les limaces et les papillons blancs du chou – dont les chenilles peuvent décimer entièrement les plantes presque du jour au lendemain – car ils sont très difficiles à voir jusqu’à ce qu’il soit trop tard ! Alors, gardez l’œil ouvert !

(Ma recette facile pour la soupe d’épinards présentée ci-dessous – ou pour d’autres légumes verts comme le cresson ou la laitue – se trouve ici :

Processing the spinach mountain late at night!

Traiter la montagne d’épinards tard dans la nuit !
Crème d’épinards de printemps, de laitue ou de cresson – si délicieuse et si facile à préparer.

Il y a tellement de choses à faire dans le tunnel en cette saison que le rythme de travail est vraiment effréné – mais il y a aussi beaucoup de choses à attendre avec impatience ! J’ai déjà l’eau à la bouche à la perspective de cette première tomate au goût fabuleux – sera-t-elle Maskotka, Sungold, Chiquito ou John Baer ? Cette année, elles sont un peu plus tardives en raison du temps froid, mais certaines de leurs premières fleurs sont déjà ouvertes alors qu’elles sont encore dans de petits pots ! Je cultive cette année quelques nouvelles variétés qui sont censées être très précoces, mais je pense que ce sera probablement la merveilleuse Maskotka qui sera la première, comme d’habitude, d’autant plus qu’elle porte déjà des fruits verts de la taille de petites billes. Mais la John Baer ne sera pas loin derrière – et elles ont toutes deux un goût merveilleux. Après ces premières tomates, dans quelques semaines, les beefsteaks commenceront à pousser – et il n’y a vraiment rien de tel que le goût de cette première salade Caprese de mozzarella de buffle et d’un bon beefsteak comme le Pantano Romanesco avec une vinaigrette aromatique au basilic, accompagnée d’un pain ciabatta chaud et croustillant fait maison ! Mmm – je peux presque le goûter et le sentir rien qu’en y pensant !

À cette époque de l’année, j’ai généralement pris au moins deux de mes cinq repas par jour avant même d’avoir pris un petit-déjeuner « correct » ! À moins qu’il n’y ait un coup de vent, le petit-déjeuner ou le brunch dans le tunnel accompagné du chant des oiseaux est un must. Même par un jour maussade à cette époque de l’année, le tunnel est chaud. La plupart des gens normaux installent des terrasses à l’extérieur de leur jardin, mais j’en ai installé à l’intérieur d’un de mes tunnels pour pouvoir m’asseoir à une table quel que soit le temps ! Même lorsque je faisais de la culture commerciale, j’avais toujours une petite table et une chaise pour m’asseoir dans l’un de mes tunnels. C’est un endroit idéal pour planifier et réfléchir. Les collations avant le petit-déjeuner à cette époque de l’année et pour le reste de l’été consistent principalement à « brouter » autour des tunnels avec tout ce qui est bon à ce moment-là et à portée de main pendant que j’arrose le matin ! Il me manque vraiment de pouvoir monter dans les tunnels en ce moment à cause de ma cheville cassée – mais heureusement, mon fils et ma fille ont réussi à maintenir tout en vie dans des relais, et dans quelques semaines je pourrai peut-être y aller en boitillant et en jouant !

A faire ou à ne pas faire ? La question se pose de savoir si le Festival de la Tomate Totalement Terrible aura lieu cette année !

Exciting new tomato 'Indigo Rose'- naturally high in cancer- fighting plant phytochemicalsLa nouvelle tomate ‘Indigo Rose’ est naturellement riche en composés phytochimiques anthocyaniques qui combattent le cancer.

L’attrait de la découverte d’une nouvelle variété de tomate est généralement irrésistible pour moi. Mais comme cette année je ne peux pas cultiver autant que d’habitude, en raison du report de l’opération de la cheville prévue à cause du COVID19, je ne cultive que mes vieilles variétés préférées, dont je sais qu’elles produisent les meilleures tomates pour tous les usages. Comme je ne voulais pas avoir à m’occuper d’un trop grand nombre de tomates si je ne pouvais pas marcher beaucoup, je n’ai cultivé que 12 variétés, au lieu de la vingtaine habituelle !

Cette année encore, tous les aliments sains que nous pouvons cultiver ici et conserver – et aussi en avoir beaucoup en réserve pour les partager avec nos amis – seront encore plus appréciés que d’habitude ! Cette année, le festival de tomates Totally Terrific ne pourra malheureusement pas avoir lieu au National Botanic Gardens de Glasnevin, à Dublin, en septembre, en raison de l’incertitude persistante entourant le COVID19, mais comme l’année dernière, j’ai suggéré que nous organisions un festival de tomates virtuel en ligne, afin que tout le monde ait une chance de montrer ses tomates !

La raison pour laquelle j’ai eu l’idée d’organiser le tout premier festival de la tomate Totally Terrific en 2012 était de démontrer et de célébrer la beauté remarquable et la diversité génétique des tomates – et de faire prendre conscience aux gens de l’importance vitale de préserver tous leurs précieux gènes. Sans parler des nutriments merveilleusement sains qu’elles contiennent – et aussi du fait qu’elles sont l’un des fruits ou légumes les plus polyvalents qui soient ! Imaginez qu’une maladie mortelle frappe les tomates et qu’il n’existe aucun moyen biologique ou même (Dieu nous en préserve !) chimique de la combattre : plus de tomates ? Pouvez-vous imaginer une vie sans tomates et toutes les choses merveilleuses que nous pouvons faire avec elles ? Si cela devait arriver, il pourrait y avoir une tomate cachée quelque part, qui pourrait détenir la seule clé génétique pour résister à cette maladie. Les phytogénéticiens pourraient alors utiliser ses gènes pour produire de nouvelles souches de tomates résistantes à la maladie. Il en va de même pour de nombreuses autres cultures vivrières. La préservation de toute la diversité génétique est d’une importance vitale. Les tomates n’étaient qu’un moyen pratique, accrocheur, passionnant et coloré de le montrer aux gens. Les phytogénéticiens sont également occupés à utiliser des variétés sauvages et patrimoniales pour produire de nouvelles souches encore plus riches en nutriments sains.

La tomate illustrée ci-dessus – Indigo Rose – a été l’une des premières d’une nouvelle race de tomates sélectionnées naturellement et riches en phytochimiques végétaux sains appelés anthocyanes. Ces nutriments sont excellents pour notre santé : ils renforcent nos systèmes immunitaire et circulatoire et nous protègent contre un certain nombre de maladies graves. La graine d’Indigo Rose a été distribuée pour la première fois aux jardiniers des États-Unis au début de l’année 2012. C’est son apparence étonnante qui m’a donné l’idée d’organiser le premier festival de tomates Totally Terrific. J’ai organisé ma première journée de la tomate au Jardin botanique national de Glasnevin il y a trente ans, mais malheureusement, Indigo Rose n’existait pas à l’époque et les gens n’étaient pas aussi conscients de l’origine de leur nourriture qu’aujourd’hui. La diversité ne consiste pas seulement à sauver les anciennes variétés patrimoniales, même si cela est d’une importance vitale. Il s’agit aussi de préserver de bonnes variétés modernes, sélectionnées naturellement.

Les tunnels ne se limitent pas à la culture des tomates !

Me with what I call the' Emperor's New Clothes Plant' - Yacon - last year!

Moi dans le grand polytunnel derrière ce que j’appelle la « plante des nouveaux habits de l’empereur » – Yacon. La dernière plante « indispensable » à la mode !

Concombres, melons et courgettes – la famille des Cucurbitaceae

7 cucumbers ready to pick on this Burpless Tasty Green plant in large tub and more on the way 25.6.157 concombres prêts à cueillir sur cette plante Burpless Tasty Green dans un grand bac !

Je pense que la culture sous tunnel ou en serre la plus courante après les tomates est probablement celle des concombres, parce qu’on ne peut vraiment pas battre le goût des concombres cultivés chez soi, surtout les anciennes variétés qui, selon moi, ont beaucoup plus de saveur. Je cultive le Burpless Tasty green depuis environ 35 ans maintenant – et je pense toujours qu’il ne peut être battu en termes de facilité de culture, de saveur ou de productivité pour les jardiniers amateurs. Les graines de BTG sont également incroyablement bon marché par rapport aux nouveaux hybrides plus « prima donna » – vous obtiendrez environ 20 graines pour le prix d’une seule graine de ces variétés F1 coûteuses ! Je plante toujours les plants de concombres et de melons sur une légère butte, en les arrosant soigneusement avec de l’eau tiède – jamais froide. Ensuite, je n’arrose JAMAIS à proximité de leurs tiges, car elles peuvent être très sujettes à la pourriture des racines à l’endroit où la tige rencontre le sol. J’utilise toujours de l’eau à la température du tunnel pour les arroser autour de la zone externe de leurs racines – en utilisant l’eau du réservoir d’eau gardé dans le tunnel spécifiquement dans ce but. Je n’utilise jamais d’eau froide provenant d’un tuyau d’arrosage ! J’ai tendance à leur donner un sol légèrement plus riche que celui des tomates, en préparant à nouveau le sol de la même manière quelques jours auparavant, mais aussi en ajoutant un bon seau de bon compost ou de fumier bien décomposé par emplacement de plantation. J’arrose ensuite abondamment le site de plantation potentiel et je le laisse quelques jours pour que le sol se tasse et se réchauffe. Si je cultive plusieurs plantes, je les plante à environ 1 mètre de distance. Je plante mes courgettes à tunnel précoce exactement de la même manière. Cela me permet de ne jamais avoir de problèmes de racines.

Pour ceux d’entre vous qui achètent des plantes dans des jardineries plutôt que d’utiliser des plantes que vous avez cultivées à partir de graines, assurez-vous de les inspecter très soigneusement ! S’il y a le moindre signe de brunissement, de fissure ou d’autres dommages sur la tige, en particulier à l’endroit où elle rencontre le compost au sommet de la motte, n’achetez pas la plante ! C’est toujours le premier signe de pourriture des racines. Très souvent, ces plantes arrivent en parfait état à la pépinière ou à la jardinerie – elles sont ensuite arrosées avec un jet d’eau froid provenant d’un tuyau de jardinerie, très souvent par une personne non formée, qui ne saurait pas distinguer un concombre d’un chou. Cela signifie que les plantes peuvent être bien engagées dans la voie du pourrissement des racines avant même que vous ne les achetiez – mais vous ne le saurez pas, et vous penserez, lorsqu’elles se flétriront et s’effondreront une semaine ou deux plus tard, que c’était votre faute ! Un autre signe révélateur de ce phénomène est le flétrissement, même si le compost semble humide. C’est toujours un indicateur de problèmes de racines. Une erreur que font souvent les débutants est de penser que les plantes ont besoin de plus d’eau parce qu’elles se fanent (je ne peux pas vous dire combien de plantes j’ai perdues de cette façon quand j’ai commencé à faire pousser des choses ! C’est pourquoi il est généralement plus sûr de les cultiver soi-même à partir de graines, dans un bon compost sans tourbe et à drainage libre, et une fois qu’elles ont commencé à bien pousser et qu’elles ont besoin d’eau, il faut toujours les arroser par le bas en les asseyant dans de l’eau tiède pendant quelques minutes, afin qu’elles puissent boire ce dont elles ont besoin, plutôt que de leur en donner trop.

L’autre chose qui peut affecter les concombres est la présence d’asticots de la mouche sciaride dans le compost. Ces mouches sont particulièrement attirées par les composts tourbeux, et leurs minuscules larves ou asticots rongent les racines fines. Voilà donc une autre raison pour laquelle nous ne devrions pas utiliser les composts de tourbe – outre le fait que leur utilisation détruit les tourbières et contribue fortement au changement climatique ! Une fois que ces mouches sont dans le compost, vous ne pouvez pas vous en débarrasser. Il est donc préférable de les sortir directement de votre serre ou de votre cadre de multiplication, afin qu’elles ne puissent pas migrer vers d’autres plantes, et de les jeter ! Heureusement, les concombres et les courgettes sont des plantes à croissance très rapide, donc à moins qu’il ne soit très tard dans l’été, vous pouvez toujours en semer d’autres. Lorsque j’ai semé mes graines de concombres, je recouvre toujours le compost sans tourbe de vermiculite ou de sable fin, et je n’arrose jamais trop. Si vous suivez cette règle, vous n’aurez pas de problèmes avec les mouches sciarides qui pondent des œufs dans le compost.

Il est encore temps de les semer maintenant pour une récolte au milieu ou à la fin de l’été (ou même à l’automne pour les petits cornichons). De toute façon, il est préférable de ne pas les semer trop tôt, car il peut être difficile de leur donner suffisamment de chaleur aux racines pour qu’elles continuent à bien pousser, car une autre chose que toute la famille des cucurbitacées déteste, c’est d’être en pot et d’être contrôlée. Les citrouilles, en particulier, détestent cela car elles ont un énorme système racinaire et si elles sont mises en pot avant d’être plantées, elles ne se développent jamais aussi bien par la suite. Il y a quelques années, on m’a envoyé des concombres greffés de taille moyenne pour les tester. Pour être honnête, ils ne m’ont pas impressionné par rapport à mes variétés habituelles et ils ont également apporté de l’araignée rouge – ce qui ne m’a pas plu, car j’ai ensuite dû acheter un produit de lutte biologique ! Un très bon demi-concombre, idéal si les plus gros partent avant que vous ne les utilisiez tous, c’est Restina, dont j’ai eu les graines chez Lidl ! C’est un type de cornichon vraiment délicieux qui est très utile pour les conserves ou qui pousse pour faire un très bon demi-concombre savoureux aussi – juste assez pour deux bons sandwichs ! Il est également incroyablement productif, comme beaucoup de types de cornichons.

Pendant que je parle de l’utilisation de la tourbe, j’essaie toujours de trouver des moyens de réduire mon empreinte carbone personnelle, et ne pas utiliser de tourbe dans nos jardins peut faire une énorme différence dans les émissions de carbone. Aucun jardinier préoccupé par le changement climatique et la perte de biodiversité ne devrait l’utiliser ! Ne pas utiliser de tourbe est une chose que tous les jardiniers peuvent faire maintenant qu’il existe de nombreuses et excellentes alternatives sans tourbe. Les tourbières ne représentent que 3 % de la surface terrestre de la planète, mais elles constituent d’énormes « puits de carbone », stockant deux fois plus de carbone que toutes les forêts actuelles. C’est une statistique assez stupéfiante ! Nous devons cesser de les déterrer dès maintenant ! Dans leur état naturel, humide et non drainé, les tourbières retiennent également d’énormes quantités de CO2 de l’atmosphère grâce à toutes les plantes indigènes qui y poussent, notamment les mousses de Spaghnum, et le piègent sous forme de carbone. Leur capacité à réguler le climat est en fait bien plus importante que celle des forêts.

Citrouilles et courges

The sword in the stone! Attacking a 2.8kg (6lb 3ozs) Queensland Blue in late April.L’épée dans la pierre ! Attaque d’un Queensland Blue de 2,8 kg (6lb 3ozs) stocké depuis 8 mois, fin avril.

Les citrouilles et les courges sont l’une de mes cultures de base les plus importantes, que je démarre à partir de graines entre fin avril et mi-mai dans le propagateur. S’ils mûrissent correctement, ils se conservent incroyablement bien pendant l’hiver, et je m’attends toujours à ce que ceux qui me restent se conservent bien jusqu’à ce que je sème ceux de l’année suivante. Je cultive les variétés à chair très dense – et leur teneur en bêta-carotène augmente, car elles mûrissent encore plus pendant qu’elles sont stockées pendant l’hiver. On ne pense pas que les cultures maraîchères sont vivantes après avoir été récoltées, mais elles le sont en réalité. Après la récolte, il se passe encore beaucoup de choses à l’intérieur des cellules de la plante, quel que soit le type de plante ! Je suis toujours fasciné de voir comment un potiron qui a une peau bleu turquoise au moment de la récolte, à la fin de l’automne, peut progressivement se transformer au cours de l’hiver en un rose orange foncé encore plus beau, comme le Queensland Blue photographié ici, qui se conserve très bien.

Je cultive habituellement au moins six variétés de courges ou de citrouilles de longue conservation – et elles sont toutes si belles à regarder, qu’en tant qu’artiste, je déteste les couper pour cuisiner ! Mais les très bonnes variétés ont aussi un goût fantastique, comme les patates douces mais beaucoup plus fermes, alors je m’y fais ! Les citrouilles géantes vendues pour Halloween sont totalement inutiles pour la conservation – et aussi pour la cuisine – elles sont totalement insipides et aqueuses comparées à celles que je cultive. Les meilleures variétés à cultiver sont Golden Hubbard, Blue Hubbard, Invincible, Crown Prince, Hokkaido, Giant Pink Banana, Buttercup, Marina di Chioggia et Queensland Blue. Découper une Queensland Blue bien mûre, c’est un peu comme entrer par effraction ! Il faut un couteau très solide ou une hachette pour découper ces bébés en toute sécurité ! Nous faisons rôtir les quartiers au four avec de l’ail et un peu de beurre et d’huile – et ils sont absolument délicieux ! Ils sont également fantastiques pour les meilleures tartes au potiron et les soupes (recette ailleurs) et vous pouvez même utiliser leur chair dans les gâteaux et les smoothies.

Conseils pour la multiplication et la plantation de toute la famille des concombres

Je propage toute ma famille de cucurbitacées (courgettes, citrouilles, melons, etc.) exactement de la même manière. Je les sème individuellement dans des pots de 3 pouces, sur le côté, le bord de la graine vers le haut, à environ 1/2 pouce de profondeur, en les recouvrant de vermiculite et en les arrosant d’eau tiède. Après cela, je couvre le pot avec un sac en polyéthylène et je les fais germer dans un propagateur à environ 20 degrés C plus/68 degrés F. Après cela, je n’arrose plus JAMAIS par le haut – toujours par le bas en les asseyant dans l’eau pendant quelques minutes. Je les maintiens en croissance régulière, en les rempotant si nécessaire, avant qu’il ne fasse assez chaud pour les planter dans le sol, dans le tunnel ou à l’extérieur.

Les concombres, en particulier, ont besoin de températures nocturnes d’au moins 20°C pour bien se développer après avoir été plantés. Contrairement aux tomates, les concombres et les melons aiment les conditions semblables à celles d’un sauna – l’humidité et la chaleur, donc l’endroit idéal pour les cultiver est au milieu de votre tunnel ou de votre serre, où ils ne seront pas exposés à un courant d’air et où il y aura un peu plus d’humidité. Ou si vous avez plus d’un tunnel, donnez-leur un tunnel pour eux seuls. Je dois dire qu’il y a des moments où les quatre tunnels que j’avais lorsque je faisais de la culture commerciale me manquent vraiment – mes rotations étaient tellement plus faciles. Après la plantation, arrosez toujours à la base de la butte sur laquelle ils sont plantés – pas contre la tige – et avec de l’eau à la température du tunnel, comme je l’ai dit précédemment. Vous ne devriez pas avoir de problème de pourriture si vous faites cela. Ne les arrosez pas trop, mais ne les laissez pas non plus se dessécher, car vous pourriez favoriser le développement de l’oïdium sur les feuilles, qui est causé par la sécheresse des racines combinée à une forte humidité. C’est un problème particulier en automne, car les nuits plus fraîches le favorisent.

Un bon paillage de tontes de gazon ou de compost après la plantation (encore une fois à bonne distance – environ 10 cm ou 4 pouces de la tige) aidera à tenir le mildiou à distance en gardant le sol extérieur et les racines humides. Avec les concombres, arrêtez (pincez) la tige principale lorsqu’elle atteint le sommet du support sur lequel vous la faites grimper, puis arrêtez toutes les pousses latérales à la quatrième articulation de la feuille et toutes les sous-latérales (pousses latérales des pousses latérales !) à la deuxième articulation de la feuille après le premier bon fruit. Si vous cultivez une variété de concombre « entièrement femelle », enlevez immédiatement les fleurs mâles si elles apparaissent – cela arrive parfois si la plante est stressée d’une manière ou d’une autre. Les fleurs femelles portent un minuscule concombre derrière la fleur, tandis que les fleurs mâles n’ont qu’une simple tige derrière la fleur. Je laisse mes citrouilles et mes courges traîner le long des lits, en arrêtant la pousse principale à 4-6 joints de feuilles, puis en arrêtant toutes les pousses latérales qui développent des fruits à 3-4 feuilles au-delà des fruits. Cela les empêche de devenir trop envahissants et concentre leur énergie sur le développement de leurs fruits.

Je plante mes melons sur une butte exactement de la même manière, mais je préfère les faire pousser en les traînant sur le sol, plutôt qu’en les faisant grimper, en utilisant un lit latéral, plutôt que de les faire grimper sur une corde ou un filet, ce que je n’ai pas le temps de faire tellement c’est compliqué. Encore une fois, je pince la tige principale lorsque cinq feuilles se sont développées. La plante devrait alors développer quatre ou cinq pousses latérales, qui porteront les fruits. Pincez-les lorsqu’elles atteignent la limite de leur espace, ou à cinq feuilles – elles développeront alors les pousses latérales qui porteront plus de fruits. Les abeilles les polliniseront souvent pour vous s’il y en a beaucoup autour, mais pour assurer la pollinisation, vous pouvez cueillir une fleur mâle et la pousser doucement dans une fleur femelle lorsqu’elle se développe. Le meilleur moment pour le faire est vers midi, lorsqu’il fait suffisamment chaud pour que le pollen se développe et que l’atmosphère n’est pas trop humide. Un arrosage soigneux de ces plantes, de la même manière que pour les concombres, est également essentiel. Lorsque les fruits se sont formés, posez-les sur un morceau de bois, une ardoise ou un pot retourné pour éviter qu’ils ne pourrissent au contact du sol et qu’ils soient grignotés par les limaces. Cela attire également la chaleur qui aide à les faire mûrir. (C’est une question que l’on m’a posée lors d’une conférence l’année dernière à propos des citrouilles – c’est un bon moyen d’empêcher qu’elles ne pourrissent à l’extérieur dans le jardin aussi) Vous saurez quand les melons commencent à mûrir en gardant un œil sur la tige – quand une fissure commence à se développer juste autour de l’endroit où la tige rejoint le fruit – et que vous avez aussi cette odeur incomparable – vous pouvez être sûr qu’ils sont mûrs. Je vous promets que lorsque vous goûterez votre premier melon maison, parfaitement mûr, sucré et aromatique, vous deviendrez totalement accro !

Ridiculously productive Atena courgette in late May 2015Courgette Atena Ridiculement productive à la fin mai

Il est encore temps de semer des potirons, des courgettes, etc. pour les planter à l’extérieur, ou mieux encore dans le polytunnel si vous avez de la place. Vous avez la garantie d’une très bonne récolte dans le tunnel pendant nos  » étés  » irlandais souvent peu fiables et humides ! Mes courgettes poussent toujours jusqu’en novembre dans le tunnel, ce qui fait qu’elles valent vraiment la peine d’être plantées dans le tunnel – celles qui poussent à l’extérieur abandonnent toujours beaucoup plus tôt. Je ne m’occupe pas beaucoup des courgettes vertes maintenant – peut-être un ou deux plants – je cultive la jaune ‘Atena Polka’, une variété ferme et délicieusement sucrée, qui n’a pas du tout le goût de chou comme la plupart des jaunes – et qui est aussi beaucoup plus productive que toutes les autres jaunes que j’ai essayées. Tout le monde aime sa saveur sucrée. Elle ressemble beaucoup à la variété ‘Eldorado’ que Suttons vendait au début des années 1990. J’ai conservé des graines pendant plusieurs années, mais je les ai malheureusement perdues. Elle était pourtant assez variable, puisqu’il s’agissait à l’origine d’un hybride F1. Je préfère aussi semer toutes mes courgettes en pots.

Bien qu’en théorie tous les livres disent que vous pouvez semer des courgettes etc. à l’extérieur à partir de début juin, d’après mon expérience, celles qui sont semées à l’intérieur maintenant (ou à n’importe quel moment d’ailleurs) seront toujours à des kilomètres d’avance, beaucoup moins susceptibles d’être mangées par les limaces ou d’autres ravageurs, et donneront une récolte beaucoup plus rapide que celles qui sont semées directement à l’extérieur. Je pense souvent que la plupart des instructions de semis sont écrites par des entreprises situées principalement dans le sud ou l’ouest du Royaume-Uni. Dans notre partie de l’Irlande ou dans le nord du Royaume-Uni, la saison de croissance est considérablement plus froide et plus courte qu’ailleurs, alors utilisez toutes les aides possibles pour accélérer les choses ! Semez-les exactement de la même manière que les potirons, etc. ci-dessus. J’ai l’habitude de cultiver quelques Atena dans de grands bacs dans le tunnel de fruits pour des courgettes précoces, puis je les retire dès que celles qui sont dehors, ou plantées en terre dans l’autre tunnel, sont en train de pousser. Après un certain temps dans les bacs, ils ont tendance à avoir du mildiou, car ils détestent la restriction des racines, mais ils fournissent une récolte précoce très utile de cette façon.

Plantation des aubergines et des poivrons

Aubergine 'Bonica' 25th July 2013Aubergine ‘Bonica’ en juillet Vous pouvez aussi planter les aubergines et les poivrons vers le milieu ou la fin du mois s’il fait assez chaud – ils aiment un sol très chaud. Si vous avez trop de Solanacae (famille de la tomate) à intégrer dans vos rotations, ceux-ci pousseront bien dans de grands pots sur des plateaux de sacs de culture ou sur du plastique. Je les cultive dans des pots de 10 litres, 3 pots par plateau de sacs de culture. Cela signifie que je peux arroser dans le plateau plutôt que dans les pots, lorsque les plantes sont plus grandes et ont besoin de plus d’arrosage ou de nourriture. J’aime planter les aubergines et les poivrons sur de légères buttes, la terre étant inclinée vers les côtés du pot, afin d’éviter la pourriture des racines, à laquelle ils sont particulièrement sensibles. Ne laissez pas les plantes s’enraciner dans le sol du tunnel à travers le fond des pots, ou cela perturbera votre plan de rotation de la même manière que si elles étaient en terre ! Elles nécessitent le même arrosage prudent que la plupart des autres choses, jamais contre la base de la tige – toujours autour de l’extérieur du pot si nécessaire. Veillez à ne jamais trop arroser au cas où le temps deviendrait froid.

Les aubergines sont les seules de cette famille que je serais enclin à brumiser – mais seulement s’il fait très chaud et que l’atmosphère est très sèche dans votre serre ou tunnel, car elles peuvent être très sensibles à l’araignée rouge. D’ailleurs, si vous pouvez voir de minuscules araignées rouges se déplaçant très rapidement, il s’agit généralement de l’acarien prédateur – Phytoseilius Persimilis. Cela signifie que vous avez de la chance, car c’est ce que vous devriez normalement acheter pour lutter contre l’araignée rouge. Beaucoup de gens la confondent avec l’araignée rouge, mais elle se déplace très rapidement et est visiblement rouge. Je les vois souvent dans le tunnel et la véranda. La véritable araignée rouge ne se voit pas vraiment, sans une loupe, et elle se manifeste par une sorte d’argenture poussiéreuse et sèche des feuilles, et si l’infestation est très grave, par de fines toiles d’araignée poussiéreuses sur les jeunes pousses également. L’araignée rouge déteste l’humidité, c’est pourquoi il est conseillé de brumiser les plantes touchées plusieurs fois par jour avec un fin brumisateur. En cas de forte infestation, vous devrez acheter le prédateur Phytoseilius. Il est très efficace, mais comme il coûte environ 40 euros pour une serre de taille décente, vous voudrez évidemment l’éviter si vous le pouvez !

Haricots verts grimpants, fèves et pois précoces

Cobra French BeanLes haricots verts grimpants sont une culture sous tunnel fantastiquement productive. Vous pouvez toujours être sûr d’une bonne récolte à l’intérieur – même pendant un été misérable. Je cultive la variété ‘Cobra’ (semences très bon marché en B&Q). C’est un haricot sans fil à gousse ronde – en fait une forme améliorée de ‘Blue Lake’ et il est fantastiquement fiable – à la fois à l’intérieur et à l’extérieur dans le jardin. J’en cultive toujours beaucoup car il se congèle exceptionnellement bien et c’est agréable de changer un peu des choux, poireaux et blettes en hiver ! Je sème deux ou trois graines (prégermées sur du papier de cuisine humide) dans un pot de yaourt en plastique recyclé de 500 ml ou dans des cartons de lait, en retirant délicatement les plus faibles si trois germent, en en laissant deux, et en les plantant lorsqu’elles ont une bonne motte de racines, mais juste avant qu’elles ne deviennent trop amicales et commencent à s’enrouler les unes autour des autres ! Encore une fois, il faut toujours arroser par en dessous en faisant reposer le plateau entier de semis dans l’eau pendant quelques minutes plutôt que de verser de l’eau dans leurs parties supérieures. Ils sont également extrêmement sensibles aux pourritures des racines au niveau du sol. Les cartons de lait s’ouvrent très facilement le long de la jointure du carton et je plante ensuite le pot entier à environ 30 cm d’intervalle sur une très légère butte faite en creusant une dépression entre chaque série de plantes. Après cela, j’arrose toujours entre les plantes – encore une fois, jamais contre la base de la tige. Suivez ces instructions et je peux vous promettre que vous ne remplirez pas seulement votre congélateur mais que vous donnerez des haricots ! Les haricots français à gousse plate ne se congèlent pas aussi bien que les haricots ronds, mais ils ont un très bon goût frais et sont très productifs. Je ne m’embête pas avec les haricots nains dans le tunnel car ils occupent exactement le même espace au sol mais ne donnent pas une aussi bonne récolte.

Ce que j’appelle les cultures « en hauteur » sont bien plus rentables pour l’espace qu’elles occupent dans un tunnel, car elles poussent vers le ciel – à condition de les arrêter au sommet de leurs tiges ou de leurs supports, en laissant suffisamment d’espace pour que l’air circule bien.

Broad bean 'Crimson Flowered'

The flat-podded mangetout pea Oregon Sugar Pod will be cropping in about four weeks. The mangetout ‘Delikett’ won’t be far behind those. Delikett is a deliciously sweet sugar snap (round podded) variety which never gets stringy, and goes on cropping for ages.  When it gets really huge it can also be podded and the peas used separately. It crops really well in the tunnel from an early February sowing, as does Shiraz. I sow these quite thickly in large recycled plastic fruit punnets, I never bother spacing them out too well. about 8-10 punnets gives me a 10 foot row from a whole packet of seed. That works well, as I usually then give the ‘Crimson Flowered’ broad bean – pictured here – the other half of the row. 

Originally from the HDRA seed library – now known as the Garden Organic Heritage Seed  Library – I’ve been re-selecting and saving seed of this fabulous flavoured one for well over 30 years now, re-selecting for traits like taller, heavier cropping plants. At one time it was extremely rare and one couldn’t buy it – but several seed companies are selling it now – although I don’t think they are as good as my selection which is quite improved from the one I originally got. It’s not the biggest cropper, only four or five seeds to a pod, but it does produce a lot of pods on the now taller plants and has an incredible flavour – the best of any broad bean. The small undeveloped pods are nice too if picked early and cooked whole – they have the same flavour as the broad bean seeds. It’s also extremely decorative and worth growing just for the flowers and perfume alone, which really hits you when you walk into the tunnel in the evenings. The best thing for me though – is that when it’s flowering it’s full of deliriously happy bees all day long! They love it just as much as I do! 

Sweetcorn – inter-cropping (or cover cropping) with late celery or squashes

If you’ve got a large tunnel and have room for a small block or row of sweetcorn plants, they’re much more reliable in the tunnel than outdoors in our wet summers, as a dry atmosphere at pollination time is vital. In Ireland we often get a wet spell just when the outside ones are producing their pollen – resulting either in very disappointing cobs or none at all! Although they do take up a lot of space, I often sow late self blanching celery now or in mid June – to plant between the sweetcorn plants for a late autumn/Christmas crop. Celery appreciates the shade of the sweetcorn as  long as you don’t let the soil dry out and will crop well all winter if you just snap off one or two stalks at a time rather than cutting the whole head. Celery is one of the things I can’t do without in the kitchen, so I like to have my own available for as long as I can. 

Sweet corn can also be sown now in a deep pot, again removing the weakest to leave two in the pot, then planting them out into the tunnel bed when they’re about 6-8in/15cm high, about 18in – 2ft./45-60cm each way, that leaves room for the celery. Sweetcorn hates root disturbance so be careful not to break up the root ball when planting. They’re a great crop to follow on after my extra early potatoes, the bed should have been well composted or manured for the potatoes, so both the sweet corn and the celery will be very happy with just a light dressing of a general organic fertiliser such as ‘Osmo Universal’ certified organic fertiliser granules. The celery is slower growing, and after the sweet corn has cropped, I just chop the stems off at the base with secateurs and let the celery grow on into the autumn. It should keep well until at least Christmas, and you can always leave some of the bare sweet corn stems cut at about 2ft/40cm if you like – to act as support for the fleece which you may need to cover the celery with in late autumn!  By the way – when the sweetcorn is pollinating – make sure to go along the row and shake some of them – around midday if possible, to spread the pollen, as they’re normally wind pollinated. This way you are guaranteed great crops.

You could alternatively grow pumpkins or squashes with your sweetcorn as long as they can trail outside the rows to get plenty of light – thus again ensuring two crops that need dry weather – in case we get another awful summer! In my experience, the famous ‘3 sisters’ Native American way of combining them both with climbing beans as well, doesn’t work here in Ireland!  Amusingly trendy right now, and a great talking point for those who want to try – but frankly not a productive way to grow them here, either inside or outside. We don’t have the same hot, dry summers and intense continental light that they have in the USA. Low cloud and warm grey mist can often be the best part of our summers here. At the end of the day – productivity is the whole point for me – as we aim to be as self-sufficient as possible and don’t have space or energy to waste on unproductive crops just to be trendy and talk about!

Sweet Potatoes, Oca, Yacon and Mashua

Another great crop which makes a good break in the tunnel rotation is sweet potatoes. These aren’t related to anything else so make a really good ‘break’ in the tunnel rotation and can be very productive if you know how to grow them. Some of the ‘so-called experts’ obviously don’t however – as they tell you to plant them in very fertile soil!  If you do that – all you’ll get is a great crop of enormous leaves!!  Ignore their advice and plant them in a deep, well-drained soil used by a previous crop – and only add a light dusting of seaweed meal before planting – then mulch with grass clippings or comfrey to keep any weeds down and water just to keep the soil moist after that. Never over-water or they can start to rot. I plant mine about 2 ft/60 cm apart and just leave them to ramble along the ground. They are quite happy there – forming extra roots along the stems which you can use for ‘slips’ – or cuttings later on. I’ve seen people train them up trellises – but those seem far too lusciously leafy to me to be very productive tuber-wise!  I’ve tried them in large pots before but they weren’t very happy – but a few years ago I tried them in my new ‘skip bag’ raised beds. They were incredibly happy – I think they loved the great depth of soil. I planted them following on from some ‘extra-early’ normal potatoes that I’d grown in the skip bag. Again planting them and adding only a little seaweed meal until starting to feed in August in the same way as those planted in the ground. They produced a huge crop and it’s something I do every year now. 

Now for my top sweet potato tip!  In early August I start to feed the plants with a high potash tomato feed like Osmo liquid Tomato feed whenever I need to water them. This is because it’s only after then that they start to develop their tubers, triggered by the shortening days, as they are ‘day length sensitive’ sub-tropical plants. They will they go on developing the tubers until the soil begins to cool or there is frost, so usually early November here. Outside in most areas of the UK and Ireland they would be pretty much a waste of time as it’s usually far too cold and wet in the autumn and they stop growing too soon to give a really worthwhile crop. A few years ago, I successfully overwintered late autumn ‘slips’ in well drained, barely watered pots in the house. Last year I thought I would try to overwinter some in very well drained soil in the cold tunnel but lost the lot. They seem to be very prone to rotting under about 50degF/10degC. and won’t even keep after harvesting unless I keep them in the house somewhere over that temperature. Some of the garden centres and multiples may have plants of ‘Beauregarde’ fairly soon – which is a good variety to grow. It has delicious deep orange flesh and is the most reliable for home gardeners. Johnstown Garden Centre had one called Bonita for the last two years, a white-fleshed variety which did very well and produced even bigger tubers than Beauregarde, and also one called Murusaki which was similar.  Orleans is an improved form of Beauregarde – giving bigger tubers but less of them. Two years ago I tried a purple one which I don’t know the name of sadly – I bought tubers from organic grower friend Denis Healy’s farmers market stall and managed to root cuttings of it. I thought they were worth trying as I love the purple ones – they were from Spain, rather than further afield, and they did well in a polytunnel here. 

Oca is another tender-ish crop which forms it’s delicious lemony flavoured tubers in the late autumn – but beware – once you have grown it in the tunnel you will always have it as even the tiniest tubers will grow again the following year! That said – it’s not really a thug, is easy to grow and like sweet potatoes is a good break crop. The small tubers are like floury lemon flavoured new potatoes – nice steamed and served with fish. You can also eat the delicious sharp flavoured leaves and pretty, small star-shaped yellow flowers in salads in moderation. Moderation is the key though – you don’t want too much of it! Here’s the reason –

Something that again some ‘experts’ fail to tell you – or may not even know, is that Oca is actually a member of the sorrel family and so is extremely high in oxalic acid – too much of which could give you kidney stones, if you are susceptible! Some garden writers who should know better, are now even suggesting it as the new alternative to potatoes – as a staple root crop that won’t get blight. Even those who write about ‘healthy eating’ – which is quite astonishing!  They clearly haven’t done their research properly!  I’ve done a lot of research over the years into the nutritional qualities of crops, as it’s something I’ve always been interested in – especially with growing all of my family’s food and also being fascinated by plants. Apart from the fact that you’d really never get big enough crops here outside – I would suggest that they are a rather dangerous ‘staple’ crop to eat every day instead of potatoes! A nice alternative occasionally – as an interesting side dish – but not worth risking on an every day basis!  

Now for another of what I love to call the ‘Emperor’s New Clothes’ plant -Yacon – that I’m pictured with above!! It is undoubtedly an extremely handsome plant – but as the old saying goes – looks aren’t everything!  It’s the very latest ‘must have’ plant – even what I would call a garden ‘fashion statement’!  Everyone professes to love it and to get great crops from it – but frankly I don’t believe them and I have no problem saying so! Particularly if they live in the British Isles! I suppose it depends what you call great crops though?  A few years ago I tried Yacon plants in the tunnel. I’ve tried them outside before – but never got much of a crop as they also don’t develop their tubers until the days shorten so they need a long warm autumn – not something we usually get here!  At €28 per potted plant as seen in garden centres over the last few years – it would need to be an awful lot more than just good looking for me! Plants in my polytunnels have to really earn their space!  It did produce a good bunch of tubers per plant and even flowered with small sunflower like blooms – but quite frankly it’s a waste of time unless you have acres of spare tunnel space – and who has, except a botanic garden? I certainly don’t – for me it’s a waste of valuable tunnel space (a minimum 2/3 sq.metres per plant) and outside won’t produce a worthwhile crop in our cold damp autumns anyway! 

In addition to that – all the’ experts’ (there I go again) say it tastes of ‘Granny Smith’ crossed with mild pear (copying each other – having obviously read each others articles!) – now come on please!  I reckon I have very good unspoiled taste buds, loving as I do on a totally organic, low salt diet and being a non-smoker, I can usually taste the most delicate flavours – but apple and pear?  I don’t think so!!   At best – weak water chestnut – but yes, a lovely crunchy texture, I’ll give you that!  It’s also being promoted as a less ‘windy’ alternative pre-biotic vegetable to Jerusalem artichokes. Now there’s a veg with attitude – it certainly makes it’s presence felt – or otherwise!  It’s cheap to buy, overwinters outside because it’s as hardy as old boots and it’s almost impossible to lose. What’s not to like – apart from the fact that it’s just not as fashionable!? And it also has a most fantastic nutty flavour – valuable and versatile in countless winter recipes. Give me Jerusalem Artichokes any time over Yacon! This year Yacon will be relegated to my Jungle garden – with all the other interesting foliage plants. It will look absolutely splendid there, and I will just appreciate it’s admittedly exotic looks!!  By the way – you can reduce the bloating or aerating (to put it politely!) effects of Jerusalem artichokes by cooking them with a little lemon juice, and also by getting your gut used to them gradually, by not eating a lot at first! 

Beautiful tubers of Mashua or AnuBeau mais chaud – tubercules de Mashua ou Anu

Le Mashua ou Anu est une autre plante qui est soudainement devenue à la mode, bien qu’il s’agisse d’un goût acquis pour la plupart des gens, c’est le moins qu’on puisse dire ! Si vous aimez le Wasabi, vous allez adorer ! Il s’agit en fait d’un type de capucine grimpante – Tropaeolum tuberosum – dont les feuilles et les fleurs peuvent être consommées en salade et sont tout aussi savoureuses que sa cousine, la capucine annuelle plus ordinaire que nous connaissons et aimons tous. Ce sont les racines qui constituent la véritable culture, et elles sont bien plus riches en substances phytochimiques anticancéreuses que tous les autres membres de la famille plus large des choux, ou brassica, à laquelle elles appartiennent. Ils peuvent être râpés sur des salades, accompagnés de beaucoup d’autres légumes verts au goût plus frais, et ils n’ont pas un goût trop explosif ! Je ne pense toujours pas que Gerry Kelly m’ait pardonné de lui en avoir fait grignoter une il y a quelques années !

Tropaeolum tuberosum aka Anu or Mashua in flower

Les tubercules au goût de radis, très forts, pour ne pas dire explosifs, sont beaux mais pas pour les âmes sensibles ! Ils ne sont pas mauvais râpés avec parcimonie dans les salades ou même fermentés dans le kimchi. En Amérique du Sud, ils sont très appréciés lorsqu’ils sont séchés, conservés et ensuite cuits. Je n’ai pas encore essayé de faire ça avec eux !

Tropaeolum tuberosum aka Anu ou Mashua en fleur –

Autres cultures – Figues, raisins et fraises

Everest strawberries - on May day a fw years ago
Les fraises pérennes ou perpétuelles sont une autre excellente culture sous tunnel. Elles donneront bien sûr de bonnes récoltes à l’extérieur, mais elles donneront des récoltes beaucoup plus longues et plus abondantes dans un polytunnel ! Le plus gros problème avec elles, ce sont les merles. Si je mets un filet assez fin pour empêcher les oiseaux d’entrer, les abeilles, qui les pollinisent, sont également exclues ! J’essaie de trouver des filets qui sont environ un quart de la taille des filets pour pois et haricots, car ils ne dissuaderont que les pigeons et les faisans. Les merles ont perfectionné une technique de pliage d’ailes à la dernière minute pour viser les carrés de filet de pois et de haricots – je les ai vus le faire un nombre incalculable de fois – et je dois admirer leur ingéniosité, mais pas leur avidité ! S’ils entrent dans le tunnel, ils essaieront presque toutes les graines, les picorant toutes jusqu’à ce qu’ils trouvent la plus mûre. Je pense qu’ils doivent être l’équivalent aviaire de « Boucle d’or » ! C’est très bien d’encourager la vie sauvage, mais ça a ses limites ! Albion, Mara de Bois et Everest sont des variétés savoureuses, à forte croissance, qui me conviennent toutes – elles sont cultivées de mai à novembre – et on ne peut pas demander mieux !

'Lakemont Seedless' grape - SeptemberRaisin ‘Lakemont Seedless’ – Maturation en septembre

Tous les raisins produisent maintenant beaucoup de boutons floraux, et sur les raisins sans pépins et avec pépins, le travail principal consiste à pincer les pousses à deux feuilles au-delà des grappes potentielles, laissant seulement une grappe par pousse si vous voulez des grappes décentes ou si la vigne est jeune, ou deux grappes si elles sont sans pépins et que vous ne voulez pas nécessairement des raisins énormes. Veillez à ne pas pincer les deux derniers rameaux nécessaires à toute extension de la tige principale ou du tronc. Gardez les racines humides, mais n’arrosez pas trop.

Dans une année normale, je ferais le deuxième éclaircissage des fruits de pêches cette semaine – quand ils ont déjà la taille de grosses noix. En ce moment, ils n’ont encore que la taille de gros pois – avec environ 3 semaines de retard à cause du temps – c’est à ce moment-là que je fais normalement leur premier éclaircissage – à 2 pouces d’intervalle. À la fin du mois, ou lorsqu’ils auront atteint la taille d’une noix, je les éclaircirai à 10 cm d’intervalle. C’est un travail fastidieux que je déteste vraiment – enlever tous ces fruits potentiels ! Mais si vous n’éclaircissez pas, soit tout le lot risque de tomber parce que l’arbre a trop de choses à gérer, soit vous n’aurez que de très petits fruits pierreux. Je veux de gros fruits succulents, alors je les éclaircis ! Il est également important de bien les arroser.

Les figues en pots se développent également rapidement et sont nourries avec un aliment pour tomates à haute teneur en potasse, car elles ont bien conservé leurs embryons de fruits pendant l’hiver. La récolte « brega » (terme désignant la récolte précoce hivernée) semble être très bonne cette année sur toutes les figues. La Brogiotto Nero est la plus belle – c’est une figue noire à la chair d’un violet profond qui a le meilleur goût, je pense – mais elles sont toutes délicieuses si vous aimez les figues comme moi ! J’ai environ 20 variétés maintenant. Les figues sont très faciles à propager à partir de boutures ou de drageons, car elles ne sont pas greffées, et sont donc beaucoup plus faciles à cultiver que ce que beaucoup de gens pensent – à condition d’être très strict avec elles ! Ils doivent être maintenus en  » résidence surveillée  » et limités à de grands pots. En pleine terre – et surtout à l’extérieur – ils ne produiront que des masses de feuilles et aucun fruit, à moins que vous ne les installiez sur un mur très ensoleillé et que leurs racines soient sévèrement limitées d’une manière ou d’une autre. De belles plantes à feuillage dans une jungle – mais pas très productives ! Violetta’, ‘Brown Turkey’, ‘Brunswick’, Califfo Blue, Sultane et Rouge de Bordeaux sont des variétés qui ont toutes une récolte de bébés figues qui se développe rapidement. Il faudra les garder humides et les nourrir tous les deux arrosages – d’autant plus que je veux une autre récolte plus tardive en automne.

(Veuillez noter. J’aime beaucoup partager avec vous mes idées originales et mes 40 années d’expérience dans la culture et la préparation de mes propres aliments biologiques. C’est très satisfaisant et naturellement aussi très flatteur si d’autres personnes trouvent de l' »inspiration » dans mon travail……. Mais s’il vous arrive de copier une partie de mon matériel, ou de le répéter de quelque manière que ce soit en ligne – j’apprécierais beaucoup que vous mentionniez qu’il vient de moi. C’est le résultat de nombreuses années de travail acharné et d’une expérience durement acquise. Merci.)

Cet article a été rédigé par et traduit par serre2jardin.com. Les produits sont sélectionnés de manière indépendante. Serre2jardin.com perçoit une rémunération lorsqu’un de nos lecteurs procède à l’achat en ligne d’un produit mis en avant.