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Le potager du Polytunnel juin/juillet – 2021

Contenu de juin/juillet : Hourra – Les tomates sont presque mûres ! Maintenant, nous allons avoir le « Paradis de la tomate » pour le reste de l’été !… Lutte contre les pucerons…. Dégâts causés par la chaleur sur les tomates…. Alimentation des tomates…. Faire ou ne pas faire des pousses latérales, telle est la question… …. Poursuivre le paillage…. Continuez à encourager la faune des tunnels à vous aider dans la lutte contre les ravageurs….. Une culture en polytunnel plus inhabituelle….. Que savent vraiment les scientifiques sur la vie, l’univers et le reste ? …. On n’est jamais vraiment seul dans un jardin….

These Rosada plants leaning towards each other trying to avoid the intense heat in the last couple of weeks reminded me horribly of some of the pictures taken during the Australian bushfires

Ces plantes Rosada qui se penchent les unes vers les autres pour tenter d’éviter la chaleur intense de l’été dernier m’ont fait penser à certaines des photos tragiques prises lors des feux de brousse australiens de l’année dernière, qui risquent malheureusement de devenir plus fréquents avec l’augmentation rapide du changement climatique.

Hourra – Les tomates sont presque mûres ! Maintenant, nous allons avoir le « Paradis de la tomate » pour le reste de l’été !

First Maskotka ripe 3rd June. Sown 11th FebMaskotka mûr au début du mois de juin

La Maskotka est une tomate fiable dont je ne voudrais jamais me passer, et elle a été pendant de nombreuses années la tomate la plus précoce que j’ai jamais cultivée – toujours mûre pendant la première semaine de juin si elle a été semée début mars – et j’en ai essayé beaucoup ! Cette année, elle est un peu plus tardive en raison du gel du mois de mai, mais ce ne sera pas long car elle commence déjà à prendre des couleurs ! Maskotka est une variété de buisson assez grande, qui a tendance à s’étendre un peu au cours de l’été, prenant beaucoup d’espace au sol. Tumbler, par contre, est beaucoup plus petit et plus compact, et convient bien mieux à la culture dans des paniers suspendus et sur mon jardin à escabeau. Mais Maskotka a de la concurrence ! L’année dernière, la variété de buisson plus petite Tumbler a connu un grand succès sur les marches de mon jardin en escabeau. La première tomate était mûre le 26 mai ! Je n’ai semé Maskotka qu’un peu plus tard, donc la comparaison est un peu injuste ! L’année prochaine, je les sèmerai en même temps et je les comparerai pour leur saveur et leur précocité. C’est l’une des choses que j’aime dans le jardinage – la possibilité de toujours expérimenter et de comparer les cultures vivrières ou d’autres plantes, pour découvrir quelles sont les meilleures variétés à cultiver dans un endroit particulier.

Je cultive aussi beaucoup d’autres plantes de la famille des Solanacées (tomates, aubergines, etc.) et je n’ai pas assez de place pour les cultiver toutes en pleine terre si je veux respecter un bon plan de rotation et réduire ainsi le risque de maladies ou de problèmes de carence en nutriments. C’est pourquoi, cette année encore, je cultive la ‘Maskotka’ et certaines de mes autres variétés de tomates préférées dans de grands pots, ce qui m’a beaucoup réussi par le passé. Comme cette année, malheureusement, il n’y aura pas de festival de tomates Totally Terrific aux jardins botaniques nationaux de Glasnevin, à Dublin, toujours en raison de la pandémie actuelle, je cultive principalement les variétés éprouvées, fiables et au goût incomparable que je cultive depuis de nombreuses années, mais j’en rame toujours une ou deux nouvelles – juste dans l’espoir de trouver une variété étonnante qui pourrait être meilleure que celles que je cultive déjà. Je n’ai jamais eu de problèmes avec la nouaison des fruits, même en les démarrant très tôt, car les tomates sont généralement autofertiles de toute façon, et encore une fois parce que je cultive également des mini-jardins au bout des tunnels de chaque côté des portes, pleins de fleurs et d’herbes qui attirent les abeilles et d’autres insectes bénéfiques, si elles ont besoin de pollinisation, les insectes sont plus qu’heureux de fournir leurs services !

Tomato Heaven! Insalata Caprese - with (from bottom) John Baer, Green Cherokee, Ananas Noir & luscious buffalo mozzarella.
Le paradis des tomates ! Insalata Caprese – avec (à partir du bas) John Baer, Green Cherokee, Ananas Noir &amp ; mozzarella de buffle succulente.

Lutte contre les pucerons dans les polytunnels

La première chose que font beaucoup de gens lorsqu’ils voient des pucerons est de paniquer et de chercher à pulvériser quelque chose – même ceux qui se considèrent comme biologiques ! C’est souvent la pire chose à faire ! La première chose à comprendre au sujet des pucerons est que l’alimentation avec des engrais artificiels ou la suralimentation, même avec des engrais organiques azotés, encourage exactement le type de croissance molle que tous les pucerons apprécient. Cela réduit également la capacité de la plante à fabriquer ses propres défenses en déprimant les bactéries et les champignons du sol. La suralimentation – même avec de l’engrais organique – peut avoir un effet similaire à celui de l’azote artificiel. Vous obtiendrez peut-être des plantes à l’aspect très impressionnant en épandant des tonnes de fumier ou de compost comme le conseillent certains « experts », mais vous n’aurez pas de plantes saines. Elles auront une croissance molle et molle qui est beaucoup plus attrayante pour les parasites et aussi pour les maladies. Je vois souvent ces « experts » se faire demander plus tard dans l’été comment faire face aux pucerons !

Je vois rarement des pucerons ici, et si c’est le cas, c’est le signe que quelque chose ne tourne pas rond dans l’environnement de la plante. Les problèmes peuvent souvent être dus à des variations de temps erratiques, souvent glaciales, et à des chaleurs intenses que nous avons déjà connues cette année. C’est quelque chose que nous devrons apprendre à mieux gérer avec les conditions météorologiques erratiques qui sont causées par le changement climatique. Au cours du mois dernier, mon polytunnel a oscillé entre -3 degrés Celsius et plus de 40 degrés Celsius. Si je devais construire un autre polytunnel maintenant, j’installerais certainement une ventilation latérale, afin de pouvoir le refroidir davantage avec plus de ventilation. Sans cela, tout ce que l’on peut faire, c’est d’avoir des portes ouvertes en permanence aux deux extrémités, de pailler pour conserver l’humidité et protéger les racines des plantes de la chaleur, et aussi d’humidifier les chemins plusieurs fois par jour pour que l’humidité qui s’évapore maintienne l’air en mouvement et le refroidisse un peu.

Tomatoes in recycled 10lt buckets

Tomates dans des seaux recyclés de 10 litres sur des plateaux de culture dans le tunnel ouest/fruitier – les fleurs en pot entre les plantes attirent les insectes utiles.

La présence de pucerons sur n’importe quelle plante est un signe certain que la plante est stressée d’une manière ou d’une autre – souvent avec une réponse immunitaire réduite en raison d’une suralimentation avec des engrais à haute teneur en azote ou peut-être du fumier. Certaines personnes ont des problèmes de pucerons en ce moment, car de nombreuses plantes ont été stressées par les conditions météorologiques extrêmes que nous avons connues ce printemps. Une attaque de ravageurs est presque toujours un signe certain de ce stress ou d’un autre stress, comme des conditions inadéquates, par exemple sur un rebord de fenêtre de la maison, peut-être trop chaudes ou trop encombrées. Gardez donc un œil sur vos plantes. Regardez-les attentivement tous les jours, en particulier les jeunes plantes encore dans les propagateurs. Les journées très chaudes de la semaine dernière ont favorisé la prolifération de la mouche verte et d’autres parasites, ce qui peut poser problème si les prédateurs ne sont pas nombreux. Comme je cultive beaucoup de fleurs dans mes tunnels pour attirer les insectes bénéfiques – qui attirent à leur tour toutes sortes d’oiseaux se nourrissant d’insectes et d’autres animaux sauvages – j’ai une armée permanente de contrôleurs de nuisibles comme les moineaux, les rouges-gorges, les troglodytes et les grenouilles, qui chassent dans les tunnels toute l’année. C’est fascinant de les voir fouiller assidûment dans chaque crevasse des plantes à la recherche d’insectes pour nourrir leurs bébés affamés. Et il y en a certainement beaucoup, si l’on en juge par les cris perçants et exigeants provenant de tous les coins du jardin !

Si vous n’avez pas une armée de contrôleurs de parasites et que vous avez une infestation qui se développe sur les jeunes pousses, ne paniquez pas et ne pulvérisez rien ! S’il semble y en avoir beaucoup, essayez d’abord de les brosser doucement avec un pinceau doux ou une brosse à pâtisserie, en particulier sur les plantes comme les tomates, dont vous ne voulez pas mouiller le feuillage, car cela pourrait favoriser les maladies. Le brossage doux avec un petit pinceau souple fonctionne souvent bien et vous permet de gagner un peu de temps pendant que les prédateurs comme les syrphes, les coccinelles et les guêpes se développent suffisamment pour s’attaquer aux pucerons. Le brossage doux stimule également les plantes à développer leurs propres défenses contre les insectes. Laissez les petits oiseaux comme les moineaux et les troglodytes entrer dans vos tunnels – ils vous aideront à les dévorer. Il suffit d’accrocher de grands filets à pois et à haricots sur les portes &amp ; les aérations pour empêcher les pigeons ou les faisans d’entrer. Mettez une mangeoire de cacahuètes près de la porte ouverte de votre serre ou de votre tunnel, cela attirera les oiseaux et pendant qu’ils attendent leur tour à la mangeoire, ils seront encouragés à chercher aussi quelques pucerons. Je sais qu’il est souvent difficile d’être patient et de faire confiance à la nature – nous avons été tellement conditionnés à croire que tout doit être pulvérisé avec quelque chose – même si c’est quelque chose de naturel ! Je n’utilise aucun spray de quelque sorte que ce soit et ce depuis 40 ans !

La nature ne vous donne pas toujours des résultats instantanés – surtout par temps difficile – mais essayez et si ça ne marche pas, vous pouvez toujours commander un contrôle biologique comme l’aphidius Colemanii – ou des coccinelles. Elles ne sont pas bon marché : environ 40 euros pour la plus petite quantité que vous pouvez acheter ! Alors que les oiseaux sont gratuits – avec un facteur de divertissement supplémentaire !

Les autres grands contrôleurs de nuisibles sont les membres de l’armée des insectes utiles. Si vous avez beaucoup de fleurs qui attirent les insectes dans votre potager et votre tunnel, elles devraient attirer de nombreux insectes prédateurs qui s’occuperont de vos parasites. En ce moment, dans le tunnel, fleurissent la bourrache, le calendula, le souci français, la grande camomille, la pimprenelle, la limnanthe, la phacélie, la giroflée vivace, la pensée, la nicotiana, la népéta, la scabieuse, la gentille roquette et les herbes persil et coriandre qui fleurissent très bien, ainsi que la gentille roquette et la nicotiana affinis qui sentent très bon la nuit et attirent beaucoup de papillons pour les chauves-souris. J’ai vu pas mal de guêpes cette année aussi – et bien qu’elles soient des petits diables agressifs, elles sont des chasseurs voraces de choses comme les mouches vertes et les chenilles pour nourrir leurs couvées en pleine croissance.

Il y a beaucoup de prédateurs qui sont plus que désireux et capables de faire un bon travail de contrôle des nuisibles pour vous si vous en avez l’occasion – mais si vous pulvérisez des insecticides toxiques ou même simplement un savon insecticide organique – vous briserez la chaîne alimentaire naturelle en tuant les bons et les mauvais insectes – y compris les abeilles. Et nous savons tous combien il est vital d’aider les abeilles en ce moment, car elles sont menacées d’extinction par les pesticides. Pour ainsi dire, on jette le bébé avec l’eau du bain ! J’utilise même le savon organique en spray pour les cochenilles sur mes agrumes en cas de forte infestation. J’ai découvert il y a quelque temps que l’huile de coco fondue appliquée sur les cochenilles avec un pinceau doux pour enfants fonctionne aussi bien que le savon organique en spray et n’affecte rien d’autre. Elle les empêche de respirer, puis elles meurent et tombent.

Gardez un œil sur le début de toute maladie maintenant. J’essaie de jeter un coup d’œil à tout ce qui se trouve dans le potager chaque jour, si je le peux, et j’enlève immédiatement toute feuille fanée ou malade, avant qu’une maladie ne puisse se déclarer ou se propager. Dans les conditions humides du tunnel, cela peut se produire très rapidement. Avec toutes les différentes variétés de tomates qui font une poussée soudaine de croissance après le temps chaud, elles ont également besoin d’être surveillées pour les pousses latérales chaque jour – donc je prends un seau avec moi et je ramasse toutes les feuilles qui semblent douteuses en même temps. Parfois, une couleur violacée, un brunissement à l’extrémité ou un blanchiment entre les nervures des feuilles sont en fait des dommages causés par une carence en nutriments – généralement en magnésium – qui peut se produire si la plantation est retardée et que les plantes restent en attente dans leurs pots – c’est ce qui s’est passé avec certaines de mes tomates cette année malgré une alimentation supplémentaire. C’est ce qui s’est passé avec certaines de mes tomates cette année, malgré une alimentation supplémentaire. Ces parties peuvent devenir malades plus tard dans des conditions humides, c’est pourquoi je les enlève toujours lorsqu’elles commencent à brunir.

Dégâts causés par la chaleur sur les tomates

Chaque année, des personnes me demandent pourquoi toutes leurs tomates se recroquevillent très fortement sur le dessus – certaines ont l’air très « fougères » et l’extrémité de certaines feuilles brunit – comme si elles avaient été aspergées de désherbant ! Ce phénomène n’est pas dû à une maladie, mais au stress causé par une chaleur très intense. Les tunnels sont généralement merveilleux, mais ils sont un peu plus difficiles à gérer que les serres par temps très chaud, à moins que vous ne disposiez également d’une ventilation latérale pour réduire l’accumulation de chaleur. Il est impossible d’ombrager les grands tunnels, à moins d’être millionnaire et d’avoir un système d’ombrage extérieur automatique. L’ombrage à l’intérieur n’est pas bon car il n’empêche pas la chaleur et la circulation de l’air. Les serres sont plus faciles car vous pouvez les peindre avec un produit appelé « Cool Glass » – c’est une sorte de peinture à la chaux qui empêche la chaleur de traverser le verre. Elle devient transparente par temps humide et n’empêche pas la lumière de passer. Mes tunnels ont dépassé les 40°C/100°F ces deux dernières semaines quand il y avait beaucoup de soleil. La meilleure chose à faire dans cette situation est d’humidifier toutes les surfaces, comme les chemins, avec de l’eau trois ou quatre fois par jour tant qu’il fait chaud. L’évaporation refroidit l’air et le maintient en mouvement et flottant. Mais seulement les chemins – JAMAIS LES PLANTES – malgré ce que j’ai vu recommander par certains soi-disant « experts » ! Cela ne fait que favoriser les maladies – en particulier le mildiou de la pomme de terre – surtout dans les tunnels parce qu’ils sont si chauds et humides – et cela peut aussi attaquer les tomates.

L’enroulement du sommet de nombreux plants de tomates est toujours plus évident pendant la partie la plus chaude de la journée, mais si vous les regardez à la dernière minute de la nuit, vous verrez certains d’entre eux se détendre presque visiblement et se dérouler à nouveau – les pauvres ! C’est leur seul moyen d’éviter une partie des dégâts. Comme elles ne peuvent évidemment pas s’enfuir, elles ont dû développer d’autres méthodes. Bien que les tomates aiment le soleil et la lumière vive – elles ne le supportent pas s’ils sont trop intenses – elles se recroquevillent donc pour essayer d’éviter l’exposition des feuilles et les dommages qu’elles subissent. Tant que vous continuez à humidifier les chemins, les dommages seront minimisés autant que possible et l’effet sera moindre. Si vous ne le faites pas, la surchauffe peut causer de graves dommages à long terme. Les feuilles peuvent brunir et dépérir complètement, et les fleurs peuvent tomber – ce qui affecte les récoltes potentielles et tue souvent complètement les plantes. Certaines ne se redressent pas pour autant, car elles ont subi des dommages irréversibles.

Heat-damaged main tomato shoot on left with healthy undamaged side-shoot on right to be trained up as replacment main shootPousse principale de tomate endommagée par la chaleur à gauche et pousse latérale saine et non endommagée à droite qui sera formée comme pousse principale de remplacement.

Si vous avez des dommages permanents dus à la chaleur sur la partie supérieure de certains plants de tomates, cela deviendra évident très rapidement, en quelques jours ou une semaine à cette époque de l’année. La pousse principale de la tige principale peut être tellement brûlée, déformée et naine qu’elle ne se rétablira jamais, bien que le reste de la plante puisse être complètement sain. Souvent, une pousse latérale située sous le sommet ne sera pas affectée et pourra rapidement être formée pour servir de leader alternatif. Ainsi, bien que vous puissiez perdre une grappe de tomates près du dommage causé par la chaleur sur la tige principale, le reste se développera bien plus tard et vous ne perdrez pas trop de temps de culture. C’est pourquoi, si je soupçonne qu’il y a des dommages dus à la chaleur en raison de températures excessivement élevées, je laisse toujours une ou deux pousses latérales près du sommet et je ne les pince pas jusqu’à ce que je puisse choisir la plus forte qui pourra prendre la relève comme nouvelle pousse « principale ». Sur la plante de la photo, vous pouvez clairement voir que la pousse principale d’origine est devenue tordue et déformée – et j’ai laissé la prochaine pousse latérale saine pour la former. Certaines variétés semblent être plus sensibles que d’autres – toutes ne semblent pas souffrir autant chaque année. Il s’agit d’une délicieuse petite tomate prune/cerise vert olive appelée Green Envy – qui semble être particulièrement sujette aux dommages causés par la chaleur mais qui est l’une des préférées de mon fils. C’est pour cela que je la cultive – il faut que la tondeuse soit contente !

N’arrosez pas trop les plants de tomates non plus – cela n’aide pas à lutter contre les dommages causés par la chaleur – cela ne fait que pourrir les racines ! Gardez le sol juste assez humide – en arrosant toujours la zone environnante – jamais directement sur la base des plantes – et paillez avec de l’herbe coupée ou de la consoude si vous le pouvez, pour garder les racines au frais. Comme je le dis toujours – un peu plus de soins, d’observation et d’attention aux détails et vous serez richement récompensé par vos plantes très reconnaissantes !

Cucumber 'Burpless Tasty Green' with courgette 'Atena' in side bed late MayConcombre ‘Burpless Tasty Green’ avec courgette ‘Atena’ dans un lit latéral fin mai.

L’année a été très difficile pour les jeunes plants de tomates. La température des tunnels varie énormément, de 100°F/40° C pendant la journée à des nuits glaciales. Lors de nombreuses nuits récentes, la température n’était que de 2°C, soit au moins 6 degrés de moins que le minimum requis pour la croissance des tomates. Il y a seulement deux semaines, il faisait -3°C dans les tunnels ! Même sous trois couches de polaire, les tomates étaient littéralement bleues de froid ! Depuis, elles ont également subi un stress thermique ! Je suis étonné qu’elles aient si bien récupéré, mais elles repoussent maintenant et les prévisions météorologiques pour la fin de cette semaine annoncent des nuits plus chaudes. Espérons-le !

Bumble bee pollinating beefsteak tomato, with carrots under fleece behindBourdon pollinisant une tomate beefsteak, avec des carottes sous le voile derrière.

Mes tomates sont toujours couvertes de petits bourdons dès qu’elles fleurissent – je pense donc qu’attirer les pollinisateurs est aussi l’un des secrets, ainsi qu’un bon paillage pour garder les racines uniformément humides et éviter les variations sauvages de la température des racines qui pourraient autrement stresser les plantes. Il est également utile de faire pousser des fleurs près des portes des tunnels, à l’extérieur de ceux-ci, un peu comme une « piste » florale ou un signe de bienvenue pour encourager les abeilles à se poser à l’intérieur des tunnels ! Toutes les variétés de tomates sont bien établies maintenant, et j’ai hâte de vous montrer certaines des nouvelles variétés – elles ont l’air vraiment intéressantes – surtout les nouvelles variétés noires qui sont riches en anthocyanes phytochimiques.

Alimentation des tomates

As soon as the first complete truss is set on any variety, I start giving them a weekly liquid feed with either a home made comfrey/nettle/borage stew which provides potassium, nitrogen and magnesium – or a proprietary brand like ‘Osmo’ liquid organic tomato food which I’ve used for the several years now and found really excellent. You’ll find it in most garden centres now and you can also buy it in White’s Agri, Ballough Lusk Co. Dublin if you’re anywhere near North County Dublin. They are the main importers for Osmo products and have the whole range there. In addition they sell the brilliant Klassman certified organic peat-free compost cheaper than most other places. I think that Osmo certified organic tomato feed is available in the UK – but if it’s not available near you – then ask your garden centre to stock it. I find it a really excellent feed for everything both in the ground or in containers. With tomatoes in containers I tend to feed about 3 times a week when they get bigger as they’re more dependent. I would never use a non-organic tomato food.  

I also make a liquid feed if I only have a small amount of tomatoes, but it’s very difficult to make enough for 90 or more plants – if I’m growing for Tomato Festivals! You just can’t make it quickly enough! I’m not very scientific about exact amounts as a recipe for a home made liquid feed. I just stuff a large barrel with comfrey, borage and young fresh nettles. The nettles provide the nitrogen that really kick starts the whole breakdown process going, the borage provides magnesium that it’s particularly good at extracting from the soil, and the comfrey provides potash. It really smells horrendous when it’s really stewing! If you get it on your hands or clothes it’s very hard to wash off! The most important thing is to use the comfrey variety Bocking 14 – as that’s the one that was selected by the late Lawrence Hills of the Henry Doubleday Research Association (now re-named Garden Organic) as being the comfrey that’s highest in potash. Other comfreys, including wild ones are far lower in potash. The one rule I use is to wait until it’s really broken down and looks a bit like soup – and then dilute to about the colour of a weak herb tea. Don’t use it too early as it may either be useless or possibly even burn roots. Wait until it looks like a green really smelly smoothie! I also give them a tonic of worm compost tea occasionally. It’s all about keeping an eye on your crops, getting a feel for what they need, and feeding before they start to look hungry, otherwise it can take them a long time to pick up again. Don’t overfeed them but let them become starved either – it’s all about balance!

To side-shoot or not to side-shoot – that is the question! Especially with beefsteak tomatoes!

When it comes to removing side shoots, you obviously don’t have to remove the side shoots of bush varieties, or you wouldn’t get any fruit!. Most people know that you have to pinch out the little shoots growing in the leaf axils between the leaves and the stem on varieties of cordon or upright tomatoes, but I’ve never seen any of the ‘experts’ warning about how some of the continental beefsteaks behave though – which makes me wonder if they’ve ever actually grown them!! Those types can be a bit of a law unto themselves – or try to be. You have to be firm and impose your will! I never pinch out the one or two shoots near the top of the stems until I can see a very definite main one which will continue the upward growth. From bitter experience I’ve found that many of them would really much prefer to be bushes which is their natural habit in the wild, and they will often make two or even three shoots at the very top which all look like leading shoots (very confusing), in which case you have to choose one which looks to be the strongest and most likely to grow on further and flower. Or maybe sometimes none at all – they’ll just suddenly produce a flower truss instead, going ‘blind’ with no growing point at the top, in which case you have to be patient and just wait for another side shoot to begin to grow in a top leaf axil, or somewhere else, as it will do in a week or so, and then train that one up. 

Beefsteaks really much prefer hotter, sunnier and drier Mediterranean or continental climate summers, like USA summers generally are, where they can be the bushes they obviously long to be, and sprawl about happily about in the sun doing do their own thing! But in our often dull, damp Irish ‘summers’ – if you’re not strict with them – you can end up with a thoroughly unproductive, disease-ridden, slug eaten mess! Particularly with grafted ones which can be far to vigorous judging from the ones I was sent to trial a few years ago. Those were also tasteless which was a bit pointless really! They should produce four decent trusses at least though, if carefully trained. They do tend to be a bit prima-donna-ish, they ripen a lot later than the smaller tomatoes, but their flavour makes it well worth the trouble once you get the hang of them.

Many articles on growing tomatoes are written by experts living in the South East of England where their summers are so much hotter and drier than ours here or in the South West of the UK, so they don’t tend to recommend varieties that are suitable for a damper climate. I’ve tried lots over the years, but in our damp climate with often poor light, I’ve found ‘Pantano Romanesco’ really is always the most reliable. ‘Costuloto Fiorentino’ and Costuloto Genovese also have a great flavour – but are a bit more disease prone in damp summers, as is Super Marmande.  Black Krim and Black Sea Man both have supreme flavour but get every known disease far quicker than anything else in a polytunnel. The newer varieties which are being bred seem to be better behaved and less disease prone – but as they don’t have even half the flavour – what’s the point?!  All tomatoes tend to prefer the much drier atmosphere of a greenhouse. I used to grow them in one every year when we lived nearer to the coast, but then greenhouses have their own unique problems too, those encouraged by a drier atmosphere, and all things being equal polytunnels are far better value for money, as you get a far bigger growing space. If I had oodles of money – I’d have a glasshouse just for tomatoes and aubergines – and polytunnels for everything else!

Reminder – Some ‘experts’ also fail to tell you that some varieties of tomatoes are actually meant to be bushes – and should NOT have their side shoots removed at all or you won’t get any, or very little, fruit!  Amazingly – I saw that particular important information being completely ignored on a recent TV programme!   I’ve also seen the recommendation to « remove all side-shoots » a lot on social media lately too. Check your seed packet description of any variety before you start to remove any side shoots!

Other Crops

The small cucumber Restina – seed of which I get from Lidl – is already producing fruit this year, as I sowed it in late Feb – much earlier than normal. It’s a delicious gherkin or half-sized cucumber usually grown for pickling – but also scrumptious for eating fresh, with a really good ‘old-fashioned’ proper flavour!  I can never wait for that first cucumber sandwich of the season! Despite the difficult weather – we’ve been eating baby courgettes and mangetout peas Oregon Sugar Pod from the tunnel for a couple of weeks now, The courgette is a delicious yellow one called ‘Atena’ (which will crop until Nov.) and later in the month we’ll have French beans. I grow a climbing French bean called ‘Cobra’ which is brilliant in the tunnel – far more reliable than outside. Just one packet of ‘Cobra will give you more than enough to eat for weeks on end if you keep them well picked over and watered – and will fill your freezer for the winter as well. It’s an incredibly delicious, reliable and productive variety, DIY chain B&Q actually have the seed at half the price of anywhere else. 

I don’t bother with dwarf beans any more in the tunnel as they take up exactly the same amount of ground space, but only give you a fraction of the crop of the climbing ones – which make use of what I call ‘upstairs space’ to give you an enormous ‘high-rise’ crop. I’m sowing another late batch this week which will crop late into the autumn. The great thing about tunnels though is that they mostly protect crops from the worst extremes of the weather and all crops are far more productive under cover. In the winter this is particularly noticeable with hardier crops like chards and kales which could of course be grown outside.

I always plant basil when the chard has been cleared. I freeze masses of it to make lots of our vital ‘medicinal’ pesto during the winter months! There is a rule in this house which states ‘you can never have too much garlic, or basil’! That first whiff of summer basil is wonderfully uplifting, but I must say that years ago when I was growing it commercially, after picking the first sixty foot row of a tunnel full of it, one did begin to feel more than a little nauseous! The aroma from the essential oil can be quite overpowering after a while. I prefer to grow basil on it’s own in rows – giving it as much light and air as possible as it can be a bit disease prone in a humid tunnel atmosphere. Grown this way it’s much more productive than when grown between tomato plants, which seems to be the fashion, as I see it recommended everywhere. Maybe because they go together on the plate? 

Weeds shouldn’t be too much of a problem now as crops will be shading them out, and you should also be mulching well, which excludes light, preserves soil moisture, keeps roots cool and encourages worm activity. If you don’t mulch at this time of year the ground in the tunnel gets too hot and dry and the worms will disappear down into the lower layers of the soil where they’re cooler and more comfortable. You want to keep them in the upper layers, pulling down mulches into the soil and working for you helping to feed your plants!  Go round every day if possible pulling out the odd weed before it gets too big and goes to seed, and at the same time see what needs watering. If you’re growing a wide variety of crops some may need water every day and others won’t. This is why I dislike automatic watering systems – I think they’re a complete waste of money!  An automatic system can’t tell if a plant is waterlogged or too dry! It also can’t tell what the weather is going to be later that day! There’s no substitute for the personal touch and being observant – that’s really all that having so-called ‘green fingers’ is all about – not mystery!  I have a friend who spends far more time fiddling around fixing her automatic system than I ever do with hand watering!  It’s always getting blocked – and ten to one they invariably let you down when you go away!  If you’ve got room, put a barrel of water in your tunnel or greenhouse, so that you’ve got ambient temperature water always ready to use rather than chilling things with water from a hose. Water between plants rather than directly onto the roots, and if possible try to water well in the mornings, so that the surface has a chance to dry off before the evening when the doors are closed and the air is still.

Keep ventilating as much as possible now to keep disease at bay. Diseases proliferate in a ‘muggy’ damp atmosphere. If you’ve got a tunnel full of cucumbers on the other hand they won’t mind! They love to grow in a bathroom atmosphere! Keep the soil moist for them, as the one thing that promotes cucumber powdery mildew more than anything is a damp humid atmosphere combined with dryness at the roots. All the cucurbit family should be growing quickly now, although they’re not enjoying the last couple of really cold nights. Keep tying them in to their supports as they can quickly get out of hand. There’s also more on planting and training cucumbers and melons, and also my method of planting on mounds to avoid common root pourritures.in l’agenda du mois dernier.

Continuez à pailler !

Courgette plants mulched deeply with grass clippings kept a minimum of 10cm away from stemsLes plants de courgette sont paillés en profondeur avec de l’herbe coupée à une distance minimale de 10 cm des tiges.

Il est plus important que jamais de continuer à pailler à cette période de l’année pour garder le sol frais, nourrir les vers et les autres formes de vie du sol, protéger les racines du stress thermique et empêcher la perte d’humidité. J’ai beaucoup d’herbe coupée ici, provenant des enclos des poules, du verger et d’autres endroits, alors je l’utilise beaucoup. Ma règle d’or est toujours la suivante : arrosez bien les plantes avant de les pailler, mettez les tontes de gazon assez profondément – environ 10 cm ou plus. Et aussi de les garder à bonne distance des tiges – au moins 10 à 15 cm – comme vous pouvez le voir sur la photo ici des plants de courgettes Atena. (Bien que les courgettes poussent volontiers à l’extérieur à cette époque de l’année – je les cultive toujours dans le polytunnel car nous les adorons, elles ont une saison beaucoup plus longue sous abri et continueront à produire une récolte utile jusqu’en novembre).

Arrosez bien avec un tuyau d’arrosage immédiatement après avoir posé le paillis pour éviter qu’il ne se réchauffe et ne dégage des fumées. Suivez ces règles et vous n’aurez pas de problèmes, et toutes les plantes aiment un bon paillis ! En quelques jours, il aura bruni, se sera joliment tricoté et bloquera également la lumière et empêchera la croissance des semaines. Si vous n’avez pas d’herbe coupée, vous pouvez peut-être en demander aux voisins, qui sont souvent heureux de s’en débarrasser. Mais assurez-vous que l’herbe n’a pas été traitée avec des pesticides, évidemment !

Continuez à encourager la faune du tunnel
Mini garden under peach trees with thyme, calendula, borage and wallflower

Des mini-jardins sous les pêchers avec des herbes et des fleurs attirent les insectes bénéfiques et les abeilles.

Vous avez encore le temps de semer de nombreuses fleurs dans votre tunnel. Vous pouvez également laisser fleurir et monter en graines certaines herbes de l’hiver dernier, comme la coriandre et le persil, ou acheter des fleurs en modules dans les jardineries en dernier recours. Si vous avez des radis qui montent en graines, vous pouvez les laisser aussi – ils ont de jolies fleurs parfumées que les insectes adorent ! Les insectes aiment aussi les fleurs de coriandre et de persil. Elles aident certainement à faire venir des insectes pour la pollinisation et la lutte contre les parasites, certaines peuvent égayer vos salades et elles sont aussi très belles. Je laisse toujours un ou deux plants de chicorée ou d’endive si j’ai de la place au bout des rangs – les fleurs sont si belles et les abeilles les adorent ! J’ai assez de graines pour dix vies maintenant ! Je garde également une soucoupe peu profonde ou un plateau rempli d’eau quelque part dans les mini jardins – pour les grenouilles qui aiment vivre dans les zones ombragées et humides du tunnel et qui sont très efficaces pour manger ces méchantes petites limaces grises nuisibles !

Une culture plus inhabituelle dans le Polytunnel

Roses surrounding rose petal syrup with kefir ice cream
Roses entourant le sirop de pétales de rose avec de la glace au kéfir

En parlant de fleurs, la plupart des gens pensent que les tunnels servent uniquement à cultiver des fruits et des légumes, mais je fais pousser quelques cultures plus inhabituelles dans le mien ! Peu de gens pensent que les roses sont une culture, mais elles sont en fait une culture commerciale très importante dans les pays du Moyen-Orient où elles sont beaucoup utilisées en cuisine. Là-bas, elles sont utilisées dans toutes sortes de plats sucrés et salés. Dans la cuisine anglaise, elles sont également utilisées depuis des millénaires, ainsi que dans les médicaments. J’aime le parfum des roses anciennes et hybrides perpétuelles depuis mon enfance, où j’ai grandi dans un jardin qui en était rempli. Leur parfum me ramène instantanément à cette époque. Dans les shires anglais, les étés étaient toujours chauds et secs, ce qui leur convenait parfaitement. Les roses aiment le temps chaud et sec qu’elles obtiennent en abondance dans des pays comme la Turquie – mais malheureusement, nous n’avons pas le climat du Moyen-Orient ici en Irlande. De plus, le changement climatique modifie les schémas météorologiques, et au moins un été sur trois semble désormais être principalement humide. La pluie détruit les fleurs de toutes les roses, en transformant les pétales en brun et en bouillie, et en transformant les fleurs de la plupart des plus belles roses en boules brunes pourries. C’est pourquoi j’en cultive quelques-unes dans le polytunnel, où elles ne sont jamais détruites par la pluie !

Bien sûr, l’une des raisons les plus importantes de cultiver vos propres roses biologiques pour cuisiner, que ce soit à l’intérieur ou à l’extérieur dans le jardin, est qu’elles sont totalement sûres à manger, alors que celles achetées chez les fleuristes ont été pulvérisées avec de nombreux pesticides toxiques non approuvés pour la consommation humaine, même si cela ne vous dérange pas de les manger ! Une étude récente menée auprès d’enfants vivant dans des zones de culture florale a montré que la santé des enfants était gravement affectée par ces pesticides. Cultiver ses propres fleurs n’est donc pas seulement meilleur pour votre santé, mais aussi pour celle des autres !https://www.sciencedaily.com/releases/2019/05/190522162713.htm

The most historic roses which have been traditionally grown in in the middle East for thousands of years are rosa Damascena, r. Centifolia and r. Gallica – but those only flower once in June and July. Probably my favourite of these is the old moss rose Henri Martin – which I call my Turkish Delight rose – for obvious reasons!  Because these varieties only flower once though – for many years I’ve been experimenting with some of the most fragrant,more modern, repeat-flowering types. Grown in large tubs of peat-free compost mixed with some soil – to give the compost a bit more body – roses produce really well if they’re regularly fed with a good, high-potash, organic tomato feed.. Even the most difficult and fussy of tender roses, like the exquisitely scented, almost black, hybrid tea rose Guinee, or the incredibly scented older roses Emporeur du Maroc and Souvenir du Dr. Jamain, all love polytunnel life. They repeat-flower well, and their flowers are never ruined by rain. I tried for years to grow Guinee outside, but it struggled miserably and I almost gave up.  But a couple of years ago I dug it up, planted it in a large tub, told it in no uncertain terms that this really was it’s last chance – and since then it hasn’t looked back!  Some of the newer types of repeat-flowering ‘English’ roses, bred by the late David Austin, are also excellent. Among the darkest of those with a good scent are Falstaff, Munstead Wood, Othello and Shakespeare, and Young Lycidas is a very well-scented deep pink one. 

I tend to favour the really darkest maroon, or deep crimson-coloured kinds because they seem to make the strongest tasting syrup with a really rich dark colour, but occasionally I include lighter ones too, if they have a really good scent. If you make rose water from all pink roses, it tends to be brownish in colour. Rose water syrup is delicious poured over meringues or kefir ice cream, and lifts raspberries which are marinated in it into another dimension altogether!  O pick the blooms early to mid-morning, after any moisture has gone from the petals, but before the scent starts to evaporate in the warmth of the polytunnel. They can be stored for 2-3 days in a box in the fridge if you don’t have enough at the time for a recipe. 

When making any kind of rose syrup the one thing you must remember is to cut off the white base of the rose petals as this has a bitter taste. The easiest and quickest way to do this is just to gather the whole bloom tightly in your left hand, pull off the stalk and sepals, and then cut off the whole base of the rose with sharp scissors. Pick out any bits of stamens you see after the petals have fallen into the bowl, as these can also be bitter. This may seem fiddly – but believe me once you have tasted the results – it’s well worth it!  

It is said that scent is the first sense which we develop, and the last one that we lose.  If that’s so – then the last scent I would want to experience would be roses. They bring back so many memories for me. The hybrid perpetual rose Ophelia was the first flower that I remember noticing the scent of, in the lovely garden where I grew up.  I grow it here to remind me of that beautiful garden now long since gone – but still there in my memory. And my father always called me Rosebud when I was young. That’s the wonderful thing about gardens – we’re never really alone while we still have such memories.

We’re never truly alone in a garden…

In summer, my favourite time of the day in the garden is late evenings, when as dusk falls every sense seems magnified – especially scent. In the slowly decreasing crepuscular light there is a magical stillness where you can hear a leaf drop. Standing still you can almost feel and hear everything growing. There’s a tangible atmosphere. One feels some sort of ‘vibe’ or energy – a definite feeling that one is not quite alone and that the garden has a soul of it’s own – or ‘Genius Loci’. That feeling is noticeable even in the polytunnels, where the plants are growing urgently. I’m not the only person who feels this – many sensitive gardeners do – and I think to be a good gardener you have to be a sensitive person.  I remember the wonderful old Harry Dodson saying the same thing in that lovely TV series the Victorian Kitchen Garden many years ago. At the time he said that some people might think him fanciful – but I didn’t – that feeling is definitely there. He said that he felt it most particularly when shutting up his greenhouses at night – and I know what he meant – I feel it too. It’s a strange sensation that’s impossible to put into words. I think poets were often better at expressing this intangible but very definite ‘something’. Yeats’s line from his beautiful poem The Lake Isle of Inisfree always springs to mind……. »Where peace comes dropping slow……. »… I’m certainly at peace in my polytunnels in the evening – surrounded by all the quietly growing plants and with the company of all the bees and birds – just as Nature meant us to be.  One can forget for a while the many cares of this world when surrounded by so much wonderfully abundant biodiversity.  But I never forget that I’m just a tiny part of this intricately beautiful picture – and that I exist purely thanks to all the rest of Nature……. It’s a very humbling thought.

 What do Scientists really Know about Life, the Universe and Everything?

« It is a wise man who knows what he doesn’t know » –  is an ancient saying that often comes to mind when confronted by the often mind-boggling stupidity of some scientists – especially some on social media!  I believe their often narrow and blindfolded view is actually a hindrance to the furtherance of our knowledge of the natural world.  Science is beginning to discover so many amazing things about plants which we were not aware of before. Far from demystifying them – for me it makes them even more fascinating. It’s now proving that plants can react to outside influences far more than we previously thought and that they can even communicate with each other – both above and below ground. They can talk to each other too – in a molecular language – by giving off chemical signals to warn each other of threats when another nearby plant is attacked by pests, or damaged in some way. Science is even showing how plants may be aware of our presence too – but because we humans are conditioned to expect all other species to react to outside stimuli exactly as we do – we are incapable of recognising that they react – but in different ways to us.

There is still so much more that we don’t know about plants and how they live their lives, interacting with everything else in their environment. To see the dark, early morning picture of the Rosada tomato plants above – desperately seeking comfort and shade by leaning towards each other and almost hugging last week, reminded me horribly of so many of the pictures of the many terrified animal species which we saw during the Australian bush fires that seem ages ago now – but which in reality were so very recent.  Those images still haunt me.  (Later on I talk about heat damage in tomatoes and how to deal with it.)  But those Rosada plants were a reminder to me that we must never take a purely mechanistic view of Nature, especially plants, if we want to understand them better.  We need to listen to them more and learn their language – only then will we truly understand these miracles of Nature, that we totally depend upon for our healthy existence, within the interconnected web of life which we are part of on this fragile planet.  There is still so much left to discover – so many mysteries to be unravelled – and how exciting it all is! Will we ever know it all? I doubt it.

Many scientists tend to reduce Nature and the food we eat to purely the sum of it’s currently-known chemical constituents – but it is so much more than just that. They give all the various components of foods names and values, placing them into the context within which they believe they belong, given their still limited knowledge. Many of us trust that they are all-knowing……but they aren’t…. and never can be.  Every new scientific discovery shows us very clearly that scientists don’t know it all. They’re often only guessing at how all the many and complex natural components of foods – some of which they still don’t even know exist – interact within our bodies. That is, until the next ‘eureka moment’ that reveals a little more of how Nature works. Even something as seemingly simple as water has properties that react in our bodies in ways that are still, as yet, little understood. 

One of my most constantly inspirational heroes – the curious, incredibly brave and brilliant Nobel physicist Richard Feynman put it this way – « There is a difference between knowing the name of something and truly understanding it ».  How very true!  The more we know – the more that the wiser among us realise that there is a huge amount that we still don’t know! Those who try to convince us that GMOs are totally safe are purely motivated by short-term commercial greed and by owning the patent on their particular method of genetic engineering. They cannot in all honesty assure us that they are safe – when they still don’t even understand fully how organisms such as bacteria or viruses, for instance, can interact with each other within their natural environment! They didn’t predict the development of Glyphosate-resistance in weeds did they, for instance?  

Nature has a way of behaving in unpredictable ways and making fools of arrogant scientists who think they know everything! Remember that they are performing their experiments in laboratories. If you take bacteria or other organisms out of their natural environment, cultivate them in an agar or some other nutrient solution in a Petri dish and then study them under a microscope – they are most definitely NOT in their natural environment!  As my scientist son says – Heisenberg’s Principle – « that the very nature of laboratory experiments fundamentally changes the way things behave » – particularly applies to natural organisms. This is one of the first things that all student scientists should learn. They are often limited by the ignorance of their tutors though. A bit more humility in many scientists wouldn’t go astray – rather than arrogance and plain old naked greed! 

Nature has given us an innate early warning system which we have termed ‘gut feeling’ and this is often far more reliable than the prevailing scientific opinion of the day – if we are prepared to listen to it.  That ‘gut feeling is now an established fact!  That’s why I grow organically – because I’ve known in my gut for over 40 years now that it is the only way to grow the truly healthy real food which our bodies need. It’s perfectly simple!  Any scientist worth their salt should have the common sense to know that the way that nature evolved us to eat has to be the only healthy way for us to eat. It is a pity so few have the honesty to admit it!!  Every time one Googles anything about GMOs, pesticides or food these days, one is assaulted by a plethora of different articles by seemingly independent journalists – but which in reality are often paid for by the vested interests of the multinational chemical companies or huge food corporations. These first websites that come up in searches are all trying to convince us that those of us who question if their products are safe are a lot of ignorant Luddites or ‘alternative’ green idiots who know nothing  – and that their ‘true’ science is all-knowing! They try to convince us that what they are doing is genuinely trying to feed the world – when actually they’re only interested in profit – no matter what the cost to people, biodiversity or the planet! 

I had an incidence of this recently on Twitter – when an arrogant Professor of ‘Bioinformatics’ actually labelled me an ‘Organic Crank » for saying that the best way to boost our immunity is to eat a healthy diet – something which is now a widely established scientific fact!  (For those who are wondering – « Bioinformatics is the collection, classification, storage and analysis of biochemical and biological information using computers – especially as applied to molecular genetics and genomics » according to Wikipedia!)…  Of course – we all know that computers are only as good as those programming them!  They are a man-made phenomenon which can’t understand or decode Nature!….   And neither seemingly can many university professors – who seem totally isolated and disconnected from the Nature which we actually evolved to live in and depend on to survive!  They seem totally oblivious to the fact that the genetically engineered organisms they create may have unintended effects on the natural world, which doesn’t always react with the  predictability they taek for granted according to their limited knowledge, and that almost none of the GMO crops they produce by inserting viruses and bacteria into their DNA have ever been tested in human trials to discover if there are any unintended effects!

The only way to sustainably and safely feed a growing global population is to restore and enhance the vital soil health which agricultural chemicals have been systematically destroying for the last many decades, since the advent of agricultural chemicals! Chemicals don’t feed the vital soil life which we depend on not just to produce healthy food but also to mitigate the currently disastrously accelerating climate change. 

I’d better stop now – but I could go on ranting about this forever!  Are people really so brainwashed by all the stuff online denying climate change and telling us that chemicals and GMOs are perfectly harmless – that they have lost all ability to reason, think for themselves and even use basic common sense?  Or are they simply selfish and just don’t want to face reality? 

I know that like me you want hope – not gloom! And do you know what? There IS something every single one of us can do. We CAN fight for Nature in our own plots – whether those plots are just a window box or an acre! I started off here 37 years ago in a silent, barren-lookomg field with no birds or bees anywhere. Now, despite being an island in the middle of otherwise intensively farmed land, I have a beautiful Nature- filled space that echoes with birdsong all day long – and that includes the polytunnel as you can see from the picture at the top which I took yesterday. Those growers with row upon row of sterile-looking crops (even some organic ones) who don’t do everything they can to encourage Nature, are actually missing the point! They’re only focusing selfishly on what they are getting out of it for themselves! Some never even mention Nature – but we CAN all make a difference to the future and to vital biodiversity……. and we CAN DO IT together! 

It gives me so much pleasure to walk into my tunnels at this time of year and to anticipate the delights of all the wonderful crops to come – all the while knowing that I haven’t poisoned or damaged anything else in order to do it! It’s really so much more satisfying to grow your own food while at the same time encouraging and helping nature too. If you look after Nature – it will look after you. We often tend to forget that we’re only a small part of Nature’s bigger picture  too. If we poison this lovely planet that we all call home – we will be leaving a terrible and painful legacy for our children.

(Please note. I really enjoy sharing my original ideas and 40 years experience of growing and cooking my own organic food with you. It’s most satisfying and naturally also very complimentary if others find « inspiration » in my work……But if you do happen to copy any of my material, or repeat it in any way online – I would appreciate it very much if you would please mention that it originally came from me. It’s the result of many years of hard work and hard-won experience. Thank you.)

Cet article a été rédigé par et traduit par serre2jardin.com. Les produits sont sélectionnés de manière indépendante. Serre2jardin.com perçoit une rémunération lorsqu’un de nos lecteurs procède à l’achat en ligne d’un produit mis en avant.